Een blik in de geschiedenisboeken leert ons dat de game System Shock 2 te vinden is onder het kopje ‘klassiekers’. Irrational’s spookachtige horrorgame met RPG-elementen en een ongekende vrijheid wordt nu van een soort van opvolger voorzien. Geen System Shock 3, maar BioShock, een game met dezelfde gedachte, maar dan net in een andere wereld. Ditmaal verkennen we namelijk geen ruimteschip, maar een onderwaterwereld genaamd Rapture, waar op z’n zachtst gezegd niet alles pluis is.

De onderwaterwereld Rapture dient als speelplaats voor een experimentele gemeenschap, bestaande uit de elite van de elite van de wereld, genetisch gezien dan. Wanneer blijkt dat het genetische materiaal dat in Rapture te vinden is, in de game Adam genoemd, gebruikt kan worden om de inwoners nog verder te verrijken, breekt de hel uit. Gierig als de mens is, probeert iedereen zijn beetje Adam bij elkaar te veroveren en mislukt het experiment gigantisch. Tevens zorgt de overdaad aan Adam ervoor dat de normale mensen kunnen veranderen in vreemde wezens met paranormale krachten. Als speler treed je binnen in een wereld die uit elkaar gevallen is en is het aan jou de taak om uit te zoeken wat er precies allemaal gebeurd is en vooral ook: hoe je er weg komt.

De wereld van BioShock is geheel naar Irrational’s System Shock ervaringen ingericht. Dit betekent dat je als speler kunt doen en laten waar je zin in hebt en het verhaal zich langzamerhand ontpopt. Tevens is het RPG-systeem voor een groot deel overgeheveld. Anders dan in de meeste RPG’s van de afgelopen tijd, maak je in BioShock niet steeds de keuze tussen goed en slecht, waarbij de game uiteindelijk de balans opmaakt of je ‘goed’ of ‘slecht’ bent. Je acties in de game worden namelijk per moment gewogen. Als je één van de Little Sisters (kleine meisjes die op zoek zijn naar Adam en overal in de wereld aanwezig zijn) omlegt en geen sporen achterlaat van haar dood, zal niemand je als slechterik gaan zien. Dit in tegenstelling tot veel andere games, waarbij mensen die straten verderop lopen ook al zouden weten dat je een ultieme bad-ass bent.

Een ander aspect wat binnen het RPG-idee valt, zijn de krachten die je op basis van Adam kunt omarmen. In totaal heb je drie plekken vrij om een speciale kracht in te plaatsen. Het indelen van je krachten gebeurt op vaste plekken in het spel en zet de krachten tot het volgende ‘wisselpunt’ vast. Er is dus niet zomaar te wisselen van kracht, wat ervoor zorgt dat je goed moet nadenken over welke krachten je voor de komende tijd wil gaan gebruiken. De krachten, Plasmids genoemd in BioShock, variëren van de mogelijkheid om sneller te lopen tot het afvuren van kogels die ervoor zorgen dat het ecosysteem op z’n kop gaat staan. Creaturen die elkaar normaal gesproken mogen, veranderen met het afvuren van zo’n kogel tot agressieve beesten die elkaar de nek omdraaien. Mooi voor jou, kun jij er gewoon lekker langs sluipen zonder opgemerkt te worden.

Het ecosysteem in BioShock is de basis van het gehele spel. Je komt binnen in een wereld die na complete chaos vergaan is tot een creapy geheel van semi-mensen en verdedigers van Adam. De Little Sisters worden namelijk bewaakt tijdens het delven van Adam door Big Daddies, de in antiek duikpak rondlopende vetkwabben die je al eerder zag op veel screenshots. Wanneer je door hebt dat de Big Daddies de Little Sisters beschermen tegen de gemuteerde mensen, kun je aan de haal gaan met de dynamiek van de omgeving. Ieder figuur in Rapture heeft zijn eigen mede- en tegenstanders en de slimme gamer speelt hier uiteraard op in.

Tijdens de E3 presentatie die we van BioShock bijwoonden werd tevens een deel van de actie getoond. We moesten een kamer doorkruizen die vol met vijanden zat. De game kent verschillende mogelijkheden om dit klusje te klaren. Aangezien ammunitie niet rijkelijk aanwezig is in BioShock en de vijanden ook behoorlijk sterk waren, leek schietend naar binnen gaan geen optie. We kozen een andere aanpak: onrust vooroorzaken. Met één van onze krachten schoten we op een vijand, waarna de andere vijanden in de chaos die ontstond zich op het beschoten beest richtten. Terwijl de vijanden ruzie maakten, slopen wij stiekem naar het andere eind van de kamer.

De graphics van BioShock zijn top notch. Men gebruikt de Unreal Engine 3.0 en voegt hier nog een reeks eigenschappen aan toe om de onderwaterwereld weer te geven. Waar je bij een onderwaterwereld al snel denkt aan futuristische technieken en allemaal blitsheid, speelt BioShock zich juist in het verleden af, in de jaren ’50. De bouwstijl is een combinatie van Art Deco en Jugendstil en zorgt voor een ongekende sfeer. Sowieso is het onderbuikgevoel in BioShock continu aanwezig, met de claustrofobische onderwaterwereld en de manier waarop Irrational alle elementen uit Rapture een mystiek sfeertje heeft gegeven.

De preview die je zojuist gelezen hebt bevat slechts het topje van de ijsberg van wat BioShock allemaal in zich heeft. We hebben het nog niet eens gehad over de verschillende eindes, de soorten tegenstanders, de wapens, de kunstmatige intelligentie en de kleine mini-quests die in de game verwerkt zitten. Irrational lijkt met BioShock weer een pareltje in handen te hebben, zowel voor System Shock-fans als liefhebbers van onwijs goede games. En hey, tot die laatste groep behoren we allemaal.