Eind 2004 kwam Electronic Arts met Lord of the Rings: Battle for Middle-earth op de proppen, een real-time strategiespel in de wereld van The Lord of the Rings. Het spel trok de aandacht vanwege de prachtige graphics, waarmee de veldslagen zoals je die in de films zag, tot leven werden gewekt. Een ander opvallend gegeven was dat het spel enorm toegankelijk was, ook voor mensen die nog nooit een RTS gespeeld hadden. Sommige RTS fans vonden het daardoor iets te simplistisch. Voor hen is er goed nieuws, want Battle for Middle-earth 2 biedt heel wat meer diepgang dan zijn voorloper.

De reden waarom EA dit keer wel voor diepgang gekozen heeft, is voor de hand liggend. De fans van The Lord of the Rings zijn met het origineel namelijk bekend geworden met het RTS genre en zijn nu klaargestoomd voor het echte werk. In Battle for Middle-earth 2 keren dan ook heel wat klassieke RTS-elementen terug die in het origineel nog afwezig waren. De belangrijkste hiervan is dat je overal waar je zelf wilt, gebouwen neer kunt zetten.

Maar allereerst, de nieuwe rassen. De vier facties uit het origineel zullen terug van de partij zijn, al zijn Gondor en Rohan samengevoegd tot één nieuwe factie. Daarnaast zijn er drie geheel nieuwe rassen toegevoegd, namelijk de elven, de dwergen en de goblins. Het verschil tussen de rassen is aanzienlijk. De goblins zijn bijvoorbeeld niet in staat tot het bouwen van verdelingsmuren en kiezen eerder de aanval, terwijl de mensen zich juist in gigantische, sterk verdedigde bouwwerken verschuilen.

Doordat Electronic Arts nu ook beschikt over de licentie van de Lord of the Rings boeken, kan men ook eenheden in het spel stoppen die in de films nog niet te zien waren. Een ander voordeel van de boeklicentie, is dat gevechten uit de boeken die de film niet gehaald hebben, nu wel in het spel aanwezig mogen zijn. Sommige van deze gevechten zijn nog niet eerder gevisualiseerd.

Het bouwen van je basis is behoorlijk uitgebreid in Battle for Middle-earth 2. Je kunt gebouwen neerzetten waar je zelf wilt. Je bent daarbij niet afhankelijk van een grid en het is eveneens mogelijk om gebouwen te roteren. Ook het bouwen van muren geschiedt geheel naar eigen inzicht. Muren kunnen in elke richting en met elke gewenste lengte gebouwd worden. Ook erg handig is dat je muren vast aan bergen kunt bouwen of precies tot aan de rand van een rivier, zodat je je basis helemaal kunt afgrendelen voor gevaar van buitenaf. Poorten kunnen worden toegevoegd om ervoor te zorgen dat je eigen eenheden nog wel naar buiten kunnen.

Om te demonstreren hoe sterk de bouwfuncties zijn, werd voor onze neus in no-time een gigantische basis uit de grond gestampt. Grafisch zien de bouwwerken er zeer imposant uit en een mooi uitgebouwde basis lijkt echt op één groot bouwwerk, in plaats van een collage van afzonderlijk neergezette gebouwtjes. De nieuwe lichteffecten die aan de grafische engine toegevoegd zijn, zorgen er tevens voor dat het er een stuk realistischer uit ziet. Vooral de schaduwen zien er verbazingwekkend mooi uit. Een andere toevoeging aan de engine is een misteffect dat ervoor zorgt dat er wat meer diepte in de graphics zit, iets wat op de screenshots goed te zien is.

Een ander nieuw aspect in Battle for Middle-earth 2 zijn de zeegevechten. Sinds Red Alert 2 heeft het RTS-team van EA Pacific het al zonder zeegevechten moeten stellen, dus men had er zin in het slagveld te water terug te brengen. De zeegevechten zien er mooi uit. De schepen zijn behoorlijk groot en reflecteren prachtig in het water, dat overigens sowieso flink verbeterd is ten opzichte van het eerste deel. Vooral de prachtige reflectie van de zon op de zee doet het water uit de mond lopen. Leuk is dat de eigenschappen van je schepen afhankelijk zijn van de eenheden die erin plaats nemen.

De gevechten op land vormen nog steeds de hoofdbrok in het spel. In de stijl van Rome: Total War is het nu ook mogelijk je eenheden in formatie aan te laten vallen. Doordat eenheden gevoeliger zijn voor aanvallen in de rug en van opzij, dan van voren, werpt het flanken van de vijand ook daadwerkelijk zijn vruchten af. Vooral de echte RTS fans zullen hier dankbaar gebruik van maken.

Van alle games die we op Hot Summer Night te zien kregen, was er één spelelement dat steeds weer terugkeerde: het ontwerpen van je karakter. Of het nu The Godfather, Tiger Woods, The Sims of SSX was. Ook Battle for Middle-earth 2 is de dans niet ontsprongen. Het is namelijk mogelijk je eigen held te maken, waarbij je zowel de looks als de eigenschappen van het karakter kunt bepalen. Gedurende het spel zul je je held verder upgraden. De vrije campagne uit het origineel is trouwens vervangen door een wat meer lineaire opzet. Eenmaal je die voltooid hebt en kennis hebt gemaakt met alle facetten van het spel, kun je je alsnog aan de 'landkaart-campagne' wagen. Van een verhaal dat de missies aan elkaar verbindt is dan geen sprake meer.

Lord of the Rings: Battle for Middle-earth 2 bevindt zich momenteel een krap half jaar in ontwikkeling, maar dat was niet te zien. Het spel zag er al erg mooi uit, wat waarschijnlijk te danken is aan de solide basis waarmee men begon. EA verwacht het spel begin 2006 in de schappen te hebben. Zowel fans van het origineel als mensen voor wie het origineel eigenlijk te simpel was, zullen in dit tweede deel aan hun trekken komen.