Een ding moet je Ludocraft, het team achter AirBuccaneers HD, nageven: ze zijn niet bang om het ontwikkelproces inzichtelijk te maken en fouten toe te geven. Dat is niet zo gek, want het AirBuccaneers-project begon ooit als een mod voor Unreal Tournament 2003, waarbij het leunde op een community die hen hielp. Met de komst van UT2004 besloot het team door te gaan met een modificatie voor dat spel en won in hetzelfde jaar prijzen in de Make Something UnrealContest. Ruim acht jaar later wil Ludocraft een HD-variant uitbrengen. Dit is in feite een remake van het origineel, hoewel het team verder gaat waar het toen geëindigd is.

Teambuilding

De opzet van AirBuccaneers is vrij simpel. Het is een online game met twee teams, zoals in de meeste first-person shooters. In plaats van dat spelers elkaar neerschieten met geweren, hebben beide teams een aantal grote en kleine luchtschepen (vergelijkbaar met zeppelins) tot hun beschikking. Het is de bedoeling om elkaars schepen neer te halen.

Dat is makkelijker gezegd dan gedaan, want voor elke handeling is een speler nodig. De schepen zijn beladen met kanonnen, een stuurwiel en een reparatiedek. Er moet altijd iemand zijn die stuurt, maar die kan zich dan niet langer bezighouden met de andere taken. Kanonnen moeten afhankelijk van de situatie geladen worden met kanonskogels, raketten of een vlammenwerper. Tegelijkertijd moet iemand kanonnen op de tegenstander mikken. Om een schip met succes te bevaren, moet je dus veel vrienden hebben en perfect samenwerken.

Makkelijk is het in het begin daarom niet, vooral op schepen waar ruim zes man voor nodig zijn, maar uiteindelijk werpt samenspel wel zijn vruchten af. Zodra je het bevaren van een schip onder controle hebt, is het daarna ook mogelijk om meer ingewikkelde handelingen te doen, zoals het enteren van schepen en verdedigen. Wanneer zowel jouw team als de tegenstander dit onder de knie hebben, ontstaan interessante en langdurige luchtgevechten. Bovendien is het een hele amusante manier van teambuilding.

HD maar niet modern

Overigens draait de game niet meer op de UT2004-engine, maar op Unity. Grafisch gezien heeft dat AirBuccaneers uiteraard een enorme boost gegeven, waardoor vooral de omgevingen en luchtschepen er beter uitspringen. Toch heb je niet het idee dat je een game uit 2012 speelt. Animaties lopen niet echt vloeiend en personages bewegen bijzonder houterig en ongemakkelijk. Het gaat weliswaar om een alphaversie, maar het zijn belangrijke problemen die vroeg aangepakt moeten worden, omdat het snel gaat irriteren.

Een vloeiende ervaring is in het geval van AirBuccaneers extra belangrijk, omdat een groot deel van het spelverloop afhankelijk is van reactievermogen en snel handelen. Hoe beter en sneller de game reageert op je input , des te fijner ’ie speelt. Nu gaat het nog vrij moeizaam en voelt de uitkomst van een gevecht nog vaak willekeurig aan. Met name de een-op-een zwaardgevechten en het verdedigen van het schip is onnodig lastig.

Diepgang

De uiteindelijke vraag is of AirBuccaneers HD zijn status als mod ontstijgt. Op het moment biedt het spel daarvoor nog niet genoeg diepgang. De verschillende levels dagen niet uit om andere strategieën te bedenken en uiteindelijk komt het altijd neer op ultieme samenwerking. Dat soort teambuilding is voor een korte tijd leuk, maar gaat na een poosje toch vervelen. Ludocraft is echter wel op zoek naar meer diepgang met een levelsysteem waarmee je sterker en beter wordt in de game. Hoe dat er precies uit gaat zien is nog niet duidelijk en of een dergelijk systeem genoeg is om AirBuccaneers naar een hoger niveau te tillen, valt te betwijfelen.

Wel prijzen we de manier waarop Ludocraft fans deel laat uitmaken van het ontwikkelproces. Spelers van de gratis alphaversie worden op verschillende manieren beloond voor het spelen en bijdragen aan de game. Mensen die nu al meedoen kunnen bijvoorbeeld een premium-account krijgen door veel te spelen. Misschien, als de ontwikkelaars goed luisteren naar deze fans, wordt AirBuccaneers HD meer dan een leuk tussendoortje.