Het was best een verrassing: Age of Conan: Hyborian Adventures bleek een sterke MMO. Grafisch indrukwekkend, leuke quests en unieke gevechten waarbij je zelf combo’s uit moet voeren. Natuurlijk was het te verwachten dat de setting aan zou spreken. De wereld van Hyboria is namelijk perfect voor een game. Het land wordt door oorlog verscheurd en zit tot de nok toe gevuld met fantasievolle wezens en misdadigers. Maar ondanks de goede setting leek het haast onmogelijk om aan het complete aanbod van World of Warcraft te tippen. Door de op actie gerichte gameplay en gewelddadige setting is Hyborian Adventures echter een prima alternatief geworden voor mensen die World of Warcraft te braaf vinden.

Reis naar Khitan

De game is gebaseerd op de Conan the Barbarian-verhalen van Robert E. Howard. De locatie die in de uitbreiding aangedaan wordt, het Oosterse Khitan, heeft echter nooit een grote rol gespeeld in de serie. “Hier waren we wel van op de hoogte”, aldus Craig Morrison, de regisseur en producer van de uitbreiding. “Maar er was genoeg inspiratie. Onze hoofdontwerper beschouwt het als een ‘pad van broodkruimels’ dat Robert E. Howard heeft achtergelaten in zijn verhalen. Het is verbazingwekkend hoeveel content in de uitbreiding gebaseerd is op de originele verhalen. In plaats van dat we onze inspiratie uit één verhaal trekken, richten we ons op talloze details uit de complete serie. Daarnaast vormt het verhaal The Tower of the Elephant een belangrijk element van de game. Hierin was Conan nog een jonge dief en dat heeft een enorm effect op het verhaal dat zich in Khitan afspeelt.”

De nieuwe locatie Khitan zorgt voor een compleet nieuwe sfeer binnen de game. “We behouden de elementen die Howard’s wereld zo populair hebben gemaakt. Khitan is net zo donker en gevaarlijk als Howard’s versie. Zijn teleurstelling in hoe makkelijk samenlevingen corrupt kunnen worden staan echt centraal in deze expansie”, aldus Morrison. “Khitan is een typisch voorbeeld van een stad op weg naar de ondergang.” Naast Khitan bevat de game ook  andere nieuwe locaties, zoals de Chosain Province, de Northern Grasslands en de Pillars of Heaven.

Conflicten

De missiestructuur krijgt een interessante twist in Rise of the Godslayer. Elke regio heeft namelijk verschillende groeperingen die om bepaalde redenen een conflict hebben. “Spelers moeten dan kiezen tussen de verschillende groepen, wat aparte quests oplevert en voor een unieke ervaring voor elke speler moet zorgen. Vijanden van je groepering doden en quests voor hen doen zorgt er voor dat ze je steeds meer vertrouwen.” Nadat je lang genoeg je hulp aan een bepaalde groep hebt aangeboden kun je zelfs ranks verdienen. Deze leveren weer speciale beloningen, titels en quests op. “Awards zoals verschillende bepantseringen kunnen verdiend worden. Maar op een PVP-server kom je misschien wel in een gebied terecht van een groepering die tegen je is. Spelers die bij die groepering komen dan wellicht achter je aan! Dat zorgt voor een interessante dynamiek.”

Alternatieve verbeteringen

Normaal gesproken gaat de levelcap van een MMO bij het verschijnen van een uitbreiding omhoog. Dat is niet het geval in Rise of the Godslayer. In plaats daarvan kunnen spelers ‘alternatieve verbeteringen’ vergaren. Morrison: “We wilden spelers de optie geven om hun bestaande personage verder te ontwikkelen. Met uitbreidingen bestaat het gevaar dat je spelers uit de ervaring van de originele game haalt. We wilden er voor zorgen dat spelers hun huidige personage verder uit konden bouwen, in plaats van alleen maar nieuwe quests aan te bieden. Op deze manier krijgt de game nieuwe content en blijft de originele content nut houden.”

Maar op welke manier kunnen huidige personages nou precies sterker worden? “Er zijn nieuwe moves, combo’s en spreuken die het vechtsysteem nog dieper maken. Er kunnen nieuwe advancement points verdiend worden die in een nieuwe feat tree opgemaakt kunnen worden. Daarvoor ontvangen spelers veel nieuwe moves en keuzes voor hun personages.”

Uiteindelijk hoopt ontwikkelaar Funcom zowel nieuwe spelers als de fans van het origineel tevreden te stellen met de nieuwe uitbreiding. “We gaan voor beide groepen, al zijn de fans natuurlijk wel een beetje belangrijker. Maar het gebied in Khitan voor spelers met een laag level is echt een indrukwekkende introductie voor de regio en ik denk dat spelers daar echt van zullen genieten.” Het merendeel van de game is echter bedoeld voor de veteranen: “Met vier grote regio, honderden quests en de nieuwe gameplay-elementen die ontstaan door de diverse groeperingen die ruziek met elkaar maken gaat Rise of the Godslayer de Age of Conan-ervaring echt uitbreiden!”