De meeste RTS games draaien om een ding, namelijk oorlog. Je bouwt een leger om daarna de basis van je tegenstander te bezoeken en hem kennis te laten maken met jouw soldaten. Rise of Nations is ook een RTS, maar een van de eerste die je ook kunt winnen zonder oorlog. Het is mogelijk om het spel zonder oorlog te spelen en zelfs al staat deze optie uit, dan valt het niet mee om een leger rond te laten lopen. Elke speler heeft namelijk een grens om zijn gebied. Vijandelijke soldaten presteren minder en gaan sneller dood in vijandelijk gebied dan in hun eigen omgeving.There are six nations to choose from, each with a special ability and unique units. Many of the special abilities are the sort of relatively minor bonuses that distinguished civilizations in Age of Empires. For instance, French siege weapons are 10% cheaper and Russians gather oil 10% faster. But there are also a few unique abilities. The Aztecs harvest resources when they kill enemy units (presumably making human sacrifices) and the Russians cause extra attrition damage to enemy units in their territory. Each nation also gets unique units, like Chinese Fire Lances and Manchu Musketeers, or Russian Cossacks and Katyusha rockets. Rise of Nations is dan ook een spel met verschillende lagen. Als speler kun je je toeleggen op economie, kennis, diplomatie of strijdkrachten. Rise of Nations lijkt dan ook een RTS te worden die iets heeft voor iedereen.