Xcom: Enemy Unknown is een strategiegame waarin de speler controle neemt over een geheime paramilitaire organisatie genaamd Xcom. Als leidinggevende zal de speler een wereldwijde invasie van buitenaardse wezens moeten tegenhouden. Zij zullen grondstoffen moeten winnen, nieuwe technologieën ontwikkelen, aanvalsstrategiëen overzien en individuele tactieken bepalen. Het spel focust zich op diepe strategiëen en tactische gevechten.

De game zal volgens 2K Games veel lijken op zijn voorganger X-com, uitgebracht in 1993, maar zal tegelijk grenzen verleggen binnen het strategiegenre. Volgens ontwikkelaar Firaxis Games spreekt Xcom: Enemy Unknown zowel Xcom-fans als nieuwkomers aan.

Xcom: Enemy Unknown is de tweede Xcom-game die uitgever 2K Games in de maak heeft; BioShock 2-ontwikkelaar 2K Marin werkt momenteel aan Xcom, een first-person shooter in hetzelfde universum.