Grand Theft Auto en Saints Row. Hoe ongelooflijk vaak zie je die vergelijking wel rondslingeren op het Internet? Onnodig vaak, en ik zeg het nog één keer: die twee zijn absoluut niet te vergelijken!

Saints Row 2 is het logische vervolg op Saints Row. En dat is redelijk verrassend, omdat het einde van het eerste deel zich niet erg goed leent voor een vervolg. Toch borduurt dit tweede deel voort op het eerste deel, en gelukkig gaat het verhaaltechnisch nu een stuk beter als de eerste keer. Goed, het verhaal is absoluut niet memorabel of iets dergelijks, maar tegen het einde van het spel begint het allemaal wat interessanter, met name door het verrassende, en dit maal ook leuke einde. Slechter als het eerste deel kon het verhaal eigenlijk niet zijn, gelukkig heeft Volition dat ook niet geprobeerd.

[img="http://www.gamer.nl/images/content/Phrenetic/200804/1207125340_0_4.jpg"]

Om het tweede deel vermakelijker te maken zou wel een hele opgave zijn, en in dit geval heeft Volition dat wél geprobeerd voor elkaar te krijgen. Het voelt nu allemaal wat completer aan, met een grotere speelomgeving, meer mogelijkheden, meer wapens en ga zo maar door. Maar naast uitbreidingen heeft een goed vervolg ook toevoegingen nodig, en ook daar slaagt Saints Row 2 gemakkelijk in. Want er is goed geluisterd naar de kritiek die het eerste deel te verduren kreeg, en dan vooral de afwezigheid van afwisseling in de voertuigen. Want je had auto's en voor de rest… niks. Maar nu pakt het uit met boten, helikopters, vliegtuigen, jetski's en ga zo maar door. Daarnaast nog checkpoints in missies, een uitgebreid schiet- en vechtsysteem en een zeer handige Cruise Control in alle voertuigen, die het vele malen makkelijker maakt om te rijden en schieten tegelijk.

En zoals al eerder gezegd, de uitbreidingen zijn ook dik in orde. Alle vermakelijke wapens die je kunt bedenken zitten er in, van een katana tot een granaatwerper. Je kunt je personage nu zelfs nóg meer aanpassen en de bekende activiteiten zijn beter dan ooit. Het blijft geweldig om je dikke lichaam voor een snelrijdende auto te krijgen om zo veel mogelijk geld te verzamelen door middel van verzekeringsfraude. En ook de nieuwe activiteiten, waarbij je bijvoorbeeld een politieman zonder restricties mag spelen, zijn enorm vermakelijk. Een klein minpuntje is dan dat je alweer door Stilwater de gehele game speelt. Er zijn weliswaar nieuwe gebieden bij gekomen, maar het gevoel dat het een compleet nieuwe wereld is, is helemaal afwezig.

[img="http://www.gamer.nl/images/content/Phrenetic/200804/1207125340_1_4.jpg"]

Het is dan geen compleet nieuwe wereld, maar goed ontworpen blijft Stilwater wel. Sloppenwijken, of een centrum vol met wolkenkrabbers, aan jou de keuze. De afwisseling in Stilwater is zo groot dat het nooit echt ergerlijk word dat je al voor de tweede keer in een game in Stilwater loopt. Maar een goed ontworpen spelwereld maakt nog geen mooie spelwereld. En begrijp me niet verkeerd, Stilwater is absoluut niet lelijk, maar als je een mooiere stad als Liberty City verwacht ben je absoluut aan het verkeerde adres.

In Liberty City was je wel aan het goede adres als je een beetje humor zocht. En Stilwater is daar veel beter in! Alleen al het aanpassen van je personage kan humoristische hoofden opleveren, laat staan de briljante cutscenes. Waar je in de meeste games een beetje grinnikt bij een grap, zal je in Saints Row 2 jezelf vaak betrappen op hard gelach. Al is het alleen maar op de geniale denkwijze van Johnny, die het liefst gewoon alles opgeblazen ziet, en dat ook laat weten. Het gigantisch slechte meezingen van je personage of de mogelijkheden in de game zelf, in alles zit wel humor verwerkt.

[img="http://www.gamer.nl/images/content/Mactox/200709/1190544743_0_4.jpg"]

En dus ook in de missies, die behoorlijk goed uitgewerkt zijn. Ook al zijn lang niet alle missies origineel, je krijgt niet snel het gevoel dat je steeds hetzelfde aan het doen bent. Daarbij moet wel gezegd worden dat de eindbaasgevechten aardig tegenvallen, voornamelijk door de vrij lage moeilijkheidsgraad. En daar kampt de hele game een beetje mee, het is niet moeilijk. Dat komt onder andere door het zelfgenererende levenssysteem en de belachelijk lage AI van zowel je tegen- als medespelers. Vaak blijven ze gewoon op één plek staan en op jou schieten, terwijl de kogels lang niet altijd raak zijn. En geloof het of niet, maar dit is juist één van de sterkste punten uit de game. Want juist omdat de AI zo slecht is, heb je totaal geen auto-aim nodig, en het geeft veel voldoening door een hele lading tegenstanders plat te maaien zonder enig hulpje.

En dan heb ik het nog niet eens gehad over de twee dingen die Saints Row 2 absoluut een geweldige game maken. Ten eerste is dat het enorme plezier in free-roaming. De mogelijkheden zijn werkelijk eindeloos, wat nog nooit eerder in een game vertoont is. Autosurfen, winkels overvallen, gijzelen, mensen voor de trein gooien, basejumpen, foutgeparkeerde auto's weghalen, of parkeermeters voor de trein gooien waardoor ze ontsporen. Het is allemaal mogelijk, met nog veel meer. In een druk bezochte plaats, als een bar, iedereen uitschelden en even later zit iedereen elkaar de hersens in te slaan met een barkruk. Je kan het zo gek niet verzinnen, het is mogelijk. En het tweede punt is dat dit allemaal mogelijk is met zijn tweeën in de co-op functie. Onderbroekenlol met zijn tweeën uitvoeren, kan het nog beter?

Toch is technisch Saints Row 2 allesbehalve volmaakt. De framerate heeft nog met wat problemen te kampen en er zitten redelijk wat bugs in, sommige bijzonder irritant en anderen enorm humoristisch. Althans, ik heb er geen problemen mee als ik samen met mijn co-op maat over de wegen rijd en opeens een auto voorbij zie vliegen uit het niets. Wat minder leuk zijn de bugs die ervoor zorgen dat je uit het niets uit je auto stapt, of stoeprandjes waar je niet overheen kan rijden. Daarnaast heeft de game erg veel last van texture pop-ups, die de spelbeleving niet ten goede komt.