Gamer.nl: Hoe maken jullie een complex onderwerp als hacken toegankelijk voor het grote publiek?

Thomas Geffroyd: Hacken is weliswaar complexe technologie, maar tegelijkertijd is de geest van het hacken simpel: vind de kortste en slimste oplossing, wat er ook voor nodig is. Als je bijvoorbeeld kijkt naar Anonymous: wanneer zij DDoS-aanvallen uitvoeren, gebruiken ze een applicatie. We zijn dus op een punt gekomen dat je kunt hacken met een applicatie die iedereen kan gebruiken. Dat is ook de shortcut die wij hebben genomen in Watch Dogs. Jij bent de eindgebruiker en al het grondwerk is al voor je gedaan.

Hoe zorgen jullie met al die technologie dat het universum van Watch Dogs een consistent geheel is én blijft?

Er zijn twee belangrijke pijlers binnen het universum van Watch Dogs. Er is het technologie- en hacking-gedeelte en er is de wereld en de personages daar omheen. We hebben jaren onderzoek gedaan, consultants ingehuurd en we zijn naar hackingconferenties als DefCon geweest; niet alleen voor het technologische gedeelte, maar vooral ook voor het culturele gedeelte van het hacken.

Wat betreft het verhaal, de personages en de stad, hebben we ‘bijbels’ opgesteld met daarin alles waar het team zich aan moet houden. Er zijn dus basisregels.

Watch Dogs

Het leidende principe binnen het Watch Dogs-universum is menselijkheid. Dat klinkt misschien gek omdat de game om technologie draait. Maar dit is geen cyberpunkspel waarin de held technologie gebruikt. Watch Dogs is anders. Het spel draait om mensen die technologie gebruiken en hoe dit effect heeft op hun leven. We laten zien dat technologie overal is. We laten een realiteit zien die mensen niet elke dag zien.

Is Watch Dogs puur een dystopische versie van de realiteit?

De wereld van Watch Dogs is niet dystopisch. Het is onze wereld. We zoomen alleen in op het technologische gedeelte. ctOS is de enige stretch die we maken, gezien er nergens op de wereld op dit moment een stad is met een volledig verbonden systeem. In plaats daarvan zijn er steden met collecties van systemen.

We geloven echter wel dat zogeheten smart cities de toekomst zijn. Smart cities, waarin alles met elkaar verbonden is, is een geweldig concept — we hebben smart cities nodig. Om luchtvervuiling tegen te gaan en voor het algemene welzijn van steden bijvoorbeeld. We moeten daar dus naartoe, want we kunnen technologie niet stoppen. We omarmen het juist. Iets als ctOS gaat dan ook gebeuren binnen 4 tot 5 jaar. Als je een goede smart city wil maken, heb je namelijk veel data nodig om de stad efficiënter te maken. Op een bepaald punt wordt er dus een entiteit als ctOS gecreëerd.

Watch Dogs Companion App

Ben je dan niet bang voor je eigen gegevens, je smartphone bijvoorbeeld?

Toen ik dit project startte deed ik enkele experimenten — ik ben echt de hacking guy in het team. Ik besloot om alles open te gooien. Van Google tot Facebook. Alles was open. Gewoon om te kijken wat er zou gebeuren. Voor zes, zeven maanden was dit leuk. Google Now gaf me precies de juiste informatie op het juiste moment, de reclamebanners, de nieuwsbrieven, alles was zo goed afgesteld op de dingen waar ik van hou. Na een tijdje voelde dit echter niet goed meer, het werd te veel. En Edward Snowden kwam ten tonele…

Had Snowden effect op de ontwikkeling?

Wat hij bekendmaakte had niet echt effect op de ontwikkeling, we waren simpelweg te ver in het ontwikkelproces van de game, maar het gaf ons wel een stamp of credibility.

Zeker nu de publieke discussie over de veiligheid van data op gang is gekomen zijn we blij met Snowden. Als Watch Dogs-makers, maar ook als individuen. Onze data moet beschermd worden en het rechtssysteem is te langzaam om de ontwikkelingen bij te houden. Watch Dogs is een onderdeel van die discussie en veel mensen worden geraakt door deze stof. Watch Dogs opent misschien de ogen van mensen die er normaal niet zo mee bezig zouden zijn. Als we een onderdeel van de discussie zouden kunnen worden zou dat, naast het maken van een goed entertainmentproduct, een geweldig succes zijn.

Zou Watch Dogs in een andere stad plaats kunnen vinden?

Chicago is de meest verbonden stad in Noord-Amerika. Het heeft veruit de meeste beveiligingscamera’s, de gemeente gebruikt gezichtsherkenning en kent voorspellende algoritmes. Dat maakt de stad sexy. Daarnaast heeft Chicago een lange historie van criminaliteit. Van Al Capone tot aan de gangs en de rassenproblemen. Zelfs nu is Chicago nog een hele gevaarlijke stad om in te leven. Maar Chicago is ook een erg mooie stad. Eentje die nog maar weinig gebruikt is en daarom heel interessant is. Of Watch Dogs in een andere stad zou kunnen plaatsvinden? We zullen zien. Misschien.

Watch Dogs

Hoe zie je de franchise zich ontwikkelen in de toekomst?

We zijn Watch Dogs gestart als een franchise, onze mindset is om door te gaan. We hebben nog veel dingen om naar het publiek te brengen, maar uiteindelijk zullen de gamers bepalen of het echt een franchise gaat worden.

Blijft hacken in de toekomst de kern van de game?

Ik hoop het. We zitten nu in een positie waarin hacken erg interessant is. We kunnen laten zien dat hackers ook goedaardig kunnen zijn. Bovendien maakt hacken de stad een actief ingrediënt van de game. Chicago is als het ware een personage in de game. Ik hoop dat hacken ook in de toekomst centraal blijft staan, maar in tien jaar kan er veel gebeuren. We proberen bovenal relevant te blijven. Behalve ons te focussen op hacken, proberen we relevant te zijn voor de huidige maatschappij op dat moment.

Welke gebeurtenissen uit de realiteit hebben jullie als makers geïnspireerd?

Gebeurtenissen waar we vooral geïnteresseerd in waren zijn de menselijke dingen en soms ook de wat meer gekke dingen. Zo kwamen we een verhaal tegen uit Australië waarin twee jongens naar een casino waren gegaan en het hen lukte om het beveiligingssysteem te hacken en zo de kaarten op de speeltafels te lezen. Dat soort hacken is, hoewel crimineel, wel leuk. Maar los van de leuke aspecten, vinden we vooral de relevante hackmogelijkheden interessant.

Zitten alle features in de game die jullie erin wilden hebben?

We zijn erg ijverig geweest. Het is ons gelukt alles in de game te krijgen dat onze creative director Jonathan Morin erin wilde hebben. Gezien Morin zelf ook een spelontwerper is, waren zijn ideeën goed uit te werken.

Sommige elementen missen. Het feit dat je mensen wel geld afhandig kunt maken, maar dat je ze geen geld kunt geven bijvoorbeeld. We konden het niet inpassen in de game en het was geen onderdeel van de ontwikkeling. Ik had het persoonlijk geweldig gevonden als je naar een ceo van een tabaksbedrijf had kunnen gegaan, 50,000 dollar had kunnen stelen en 10,000 dollar aan een persoon had kunnen geven die een kloteleven had. Het zou je acties nog relevanter maken.

Watch Dogs

Met welk onderdeel van de game ben je heel erg blij?

Naast de multiplayer, het profilen van mensen. Hierdoor zijn npc’s geen npc’s meer, maar mensen. Als je rondloopt doe je niet willekeurig mensen pijn, maar maak je echt keuzes, waarin morele overwegingen meespelen. Als je iemand tegenkomt die net de vorige dag getrouwd is, kun je ervoor kiezen om hem in zijn knieschijf te schieten in plaats van door zijn hoofd. Het is dus een interessant element, waardoor je je constant afvraagt of je iemand wel of niet pijn gaat doen.

Hoeveel ideeën hebben jullie nog voor de toekomst?

Erg veel. We zijn bezig met voorbereidingen. We zijn zelfs al aan het werk. We zijn klaar om gamers meer te geven, als ze dat willen. Een nieuw ip is altijd heel delicaat, maar ik denk dat we veel hebben geleerd tijdens de ontwikkeling. De toekomst kan alleen maar beter worden.