Een veelgehoorde kritiek op muziekgames, en uiteraard ook andere type spellen die jaarlijks uitkomen, is dat er ten opzichte van het voorgaande deel te weinig innovatie is. Er zou te veel worden voortgeborduurd op het bestaande succes, zonder nieuwe mogelijkheden te verkennen. Het is een kritiek die misschien niet helemaal eerlijk is, omdat de meeste muziekspellen onderling verschillen, en tijdens het interview werd dit ook gelijk de kop ingedrukt. “DJ Hero 2 is op alle gebieden een verbetering ten opzichte van het eerste deel,” stelt David Costello, Studio Manager bij FreeStyleGames. “Er zitten een heleboel verbeterde freestylefuncties in DJ Hero 2. Dat is iets wat de mensen graag wilden zien en wat wij ook graag in het spel wilden stoppen. De speler heeft nu meer controle en meer vrijheid over de vorming van de muziek en het mixen met freestyle crossfading, freestyle scratchen en freestyle samplen. Het klinkt als simpele toevoegingen, maar ze voelen allemaal ongelooflijk goed aan.”

De multiplayer is een ander punt dat volgens Costello op basis van de kritieken en verzoeken van spelers onder handen is genomen. “De bekende scratch-dj’s A-Trak en DJ Qbert hebben elk verschillende battle mixes gemaakt om tegen elkaar te spelen. In de multiplayer kun je het als dj tegen een andere dj opnemen, maar ook samenwerken is een mogelijkheid. Wat we niet hoorden was: “Geef ons meer gitaar versus dj-mixen”, dus we ondersteunen niet langer de Guitar Hero-controller. Er is meer focus op elektronische muziek en niet meer zoveel op rockmuziek.”

Plezier hebben is het doel

De soundtrack van DJ Hero 2 bevat daarbij meer Europese acts. Artiesten als David Guetta, The Chemical Brothers en onze eigen Tiësto genieten steeds meer bekendheid aan de overkant van de grote plas. Hierdoor kon er een balans gezocht worden tussen hiphop en elektronische, hedendaagse muziek die ook in de Noord-Amerikaanse markt goed zou vallen. “Bij DJ Hero 1 hadden we veel meer limitaties wat betreft labels en content die we aan konden bieden. Nadat mensen zagen wat het spel nou daadwerkelijk was en wat er mee mogelijk was, hadden we veel meer keuze in wat we in de game wilden stoppen,” legt Dan Neil, Music Director van DJ Hero 2, uit. “We konden nu veel meer te gekke mixen maken dan dat er in de eerste game zaten. Zo zit er in dit spel een mix van Get Busy van Sean Paul met Axl F, het themalied van Beverly Hills Cop. Daarbij hebben we het tempo van Sean Paul aangepast om bij de melodie van Axl F aan te sluiten.”

Het is een mooie weergave van wat FreeStyleGames probeert te bereiken met DJ Hero 2. Het is een game die zichzelf niet al te serieus neemt en waarbij het hebben van plezier hoog in het vaandel staat. “De artiesten begrijpen dat sommige dingen die we doen niet altijd even serieus zijn, maar dat we wel respectvol zijn tegenover hen. Maar uiteindelijk denk ik dat games niet uit het oog moeten verliezen dat ze op de eerste plaats een spel zijn, niet een of ander complete muziekstudio. Het moet de mensen entertainen,” zegt Costello. Daarnaast wordt er tot op zekere hoogte geprobeerd om het dj-zijn te benaderen. “Doordat je nu een live crossfader hebt, voel je je veel meer een echte dj. Veel dj’s scratchen tegenwoordig door middel van software en dat is precies wat je met DJ Hero 2 ook aan het doen bent. Het is niet zo dat je meteen een dj kunt worden wanneer je goed bent in DJ Hero, maar het kan je wel inspireren om het te worden.”

Er zijn veel nauwe samenwerkingen tussen bekende dj’s en DJ Hero. De input die ze geven verschilt echter per dj. Zo wilde Tiësto, net als een aantal andere dj’s, voornamelijk leuke mixen leveren van zijn eigen nummers. Bij FreeStyleGames waren ze erg blij met wat onze landgenoot aanleverde en wat hij heeft betekend voor het spel. “We hebben zijn gelijkenis in het spel gestopt en daarnaast kun je een megamix van alle nummers die van hem in het spel zitten in de Empire Mode spelen, de carrièremodus. Het was een uitdaging voor ons om met deze megamix een live-ervaring te creëren, want de liveoptredens van Tiësto zijn episch,” Costello krijgt bijval van Neil: ”Hij heeft ons ook goed gesteund. Hij begon tijdens zijn tournee filmpjes van DJ Hero 2 af te spelen op het gigantische scherm achter hem. Dat deed hij op eigen initiatief. Hij kwam naar ons toe met de vraag of hij wat filmmateriaal mee kon krijgen om aan de mensen te laten zien. Wij natuurlijk meteen iemand als de donder een geheugenstick laten halen!”

Tijd voor reflectie

DJ Hero 2 is volgens de ontwikkelaar toegankelijker en socialer dan zijn voorganger. De strekking van de muziek is veel breder en meer eigentijds. Hiermee spreekt DJ Hero een brede doelgroep aan, en gedeeltelijk een andere doelgroep dan bijvoorbeeld Guitar Hero. Costello en Neil denken dan ook dat de tegenvallende eerste verkoopcijfers van Guitar Hero: Warriors of Rock geen reden is om bang te zijn voor de verkoopcijfers van DJ Hero 2. “Ritmische muziekgames zijn er al sinds een hele lange tijd in verschillende vormen. Het kan zijn, met respect voor de rockgames, dat er metalmoeheid is opgetreden in de markt waar Guitar Hero zich op richt. De serie zal nu waarschijnlijk in een cyclus belanden en over een tijd vinden mensen het weer opwindend. Wij richten ons op een ander publiek met andere randapparatuur en een compleet andere soundtrack. Muziek zal altijd populair blijven.”

In tegenstelling tot de periode van verschijning tussen het eerste deel en DJ Hero 2, waar maar een jaar tussen heeft gezeten, nemen de mannen van FreeStyleGames nu waarschijnlijk iets langer de tijd voordat ze überhaupt met een derde deel op de proppen komen. Na het afronden van deze game willen ze het spel ondersteunen met een geregelde stroom van downloadbare content. ”Dat is waar we de afgelopen vier maanden mee bezig zijn geweest sinds we klaar waren met de muziek voor DJ Hero 2. Wanneer mensen meer willen nadat ze het spel uitgespeeld hebben - er zit al een hoop in de game, dan kunnen ze dat krijgen. Het zal niet zo zijn dat we wekelijks of misschien zelfs maandelijks content uit gaan brengen. Het moet significant en de moeite waard zijn voor de consument. Het moeten interessante pakketten worden. Daar richten we ons nu op. En voordat er iets gebeurt met betrekking tot een volgend deel, moeten we eerst afwachten wat mensen van DJ Hero 2 gaan vinden.”