Naast exclusieve games van interne ontwikkelstudio’s kan een systeem zich ook onderscheiden door exclusiviteit af te dwingen bij externe ontwikkelaars. Microsoft heeft in het verleden op deze manier (tijdelijk) exclusief de beschikking gehad over de downloadbare uitbreidingen voor Grand Theft Auto IV en ook Mass Effect is een tijdlang enkel voor de Xbox 360 en PC uitgebracht. House gelooft daar echter niet in. Volgens hem is Sony deze tijd voorbij en zijn het juist de first-party-studio’s die een divers aanbod aan content kunnen leveren. “Wanneer je met onze first-party-ontwikkelaars praat, waarvan sommige meer dan tien jaar lang werken op een platform van PlayStation, merk je dat ze nog steeds bij ons zijn vanwege de mogelijkheid om succesvol te zijn en goede verkopen te hebben. Maar bovenal omdat we geweldige creatieve mogelijkheden bieden. Ik denk dat we hebben laten zien dat we het nemen van risico op het gebied van nieuwe intellectuele eigendommen niet schuwen. Ik denk dat het creëren van innovatieve game-ervaringen waarschijnlijk net zo belangrijk, al niet belangrijker is, dan de financiële stimulans. Ik hoop ook dat onze ontwikkelteams vanwege deze filosofie met ons werken.”

PlayStation Plus

Op het gebied van nieuwe services voor de bestaande klanten probeert Sony ook continu nieuwe ervaringen te creëren. Recentelijk lanceerde het bedrijf daarom PlayStation Plus. Met deze service, die tegen betaling te verkrijgen is, kunnen gamers elke week nieuwe content tegemoet zien, de ene keer een paar gratis spellen, de andere keer vroeg toegang tot een demo van een langverwachte game. “We werken er hard aan om ervoor te zorgen dat er een goede stroom aan content is. Dat hoeven niet alleen gratis spellen te betekenen. Soms is vroege toegang tot games belangrijk, hebben de consumenten ons verteld. Het betekent echter niet dat we van onze filosofie achter PlayStation Network laten afwijken van online gamen: gratis vanaf het instappunt en zonder barrière. PlayStation Plus is een club waar mensen lid van kunnen worden wanneer ze dat willen en als ze er voordeel in zien, maar het is in geen geval een verplichting of iets wat we dicteren. Hopelijk zien mensen er waar voor hun geld in en hopelijk groeit die basis, maar het is maar een deel van het totale PlayStation Network-aanbod. We proberen om verschillende aanbiedingen te creëren voor consumenten.”

Een veelgehoorde klacht van bezoekers van fora en het Europese PlayStation Blog is dat het aanbod van PlayStation Plus in onze regio anders is dan wat er in Amerika of Japan beschikbaar is. Volgens House is Sony zich daar uiteraard ook van bewust, maar wordt er geëxperimenteerd met wat passend is voor elke regio. “Er is een gezonde competitie gaande [tussen de verschillende regio’s], waarvan ik denk dat deze goed is. Interessant genoeg krijg ik regelmatig van mijn Amerikaanse tegenhanger te horen dat zij juist klachten krijgen over wat er in Europa aangeboden wordt. We proberen om iets neer te zetten dat relevant is voor iedereen in die afzonderlijke markt. Slagen we daar honderd procent van de tijd in? Waarschijnlijk niet, maar we kijken er zorgvuldig naar. We hebben mensen die proberen om het aanbod te coördineren, maar regio’s zijn verschillend en consumenten zijn verschillend. Ik denk dat mensen juist zouden klagen wanneer we iedereen hetzelfde zouden aanbieden. Het is een uitdaging en één waar we onze best op doen. Dat is juist het mooie van het netwerk, je bent constant in staat om respons te krijgen op de content die we aanbieden en hierop in te spelen.”

De toekomst van het merk PlayStation

Met al deze focus op nieuwe technologieën, services en games voor de PlayStation 3 zou je bijna vergeten dat het merk PlayStation veel meer is dan de krachtige console. Het is dan ook vooral de PlayStation 2 die te lijden heeft onder de grote aandacht voor nieuwe, innovatieve manieren om te gamen. Gezien de leeftijd van de PlayStation 2 is het natuurlijk niet zozeer verwonderlijk dat er steeds minder aandacht naar uitgaat: het apparaat is inmiddels al tien jaar op de markt. De verwachtingen zijn echter wel dat de PlayStation 2 dit jaar uiteindelijk twee miljoen keer over de toonbank zal gaan in de gebieden die House onder zijn hoede heeft. “We kijken naar markten die games nog niet echt hebben geaccepteerd. Markten die zich laat ontwikkelen en voor wie de PlayStation 2 genoeg te bieden heeft tegen een goede prijs. Dat spoort aan om met lokale ontwikkelaars te werken in die markten om content te ontwikkelen die voor dat gebied relevant is. Het is duidelijk dat de console na tien jaar in de West-Europese markt minder belangrijk aan het worden is. Er is een marktwisseling gaande.”

Een ander platform van Sony dat voorheen een beetje een ondergeschoven kindje was, is de PlayStation Portable. Daar is inmiddels flink wat verandering in gekomen. Het afgelopen jaar zag de handheld een flinke stimulans in het aanbod van de software en die positieve lijn wil Sony graag doorzetten. “We hebben inderdaad meer aandacht aan de PlayStation Portable besteed op het gebied van goede games en goede content. Ik zou zeggen dat het platform in een later stadium van de levenscyclus van een handheld zit. Om die reden proberen we een jonger publiek naar het apparaat te lokken met iets als PSP Essentials, waarmee je nu goede games voor de PlayStation Portable kunt kopen voor wat in essentie zakgeld is. Uitgevers hebben hier erg goed op gereageerd en hebben een heleboel geweldige spellen naar de PSP Essentials-collectie gebracht. Ik denk dat dit geholpen heeft om de handheld aantrekkelijker te maken voor een jong publiek. Ik hoop dat we dit jaar ergens in de buurt van acht miljoen PSP’s verkopen. Het is dus nog steeds een sterk aanbod wereldwijd. We richten er ons nu op dat vast te houden en het een levendig platform te houden waar mensen door aangetrokken worden.”

Concurrentie

Met de 3DS van Nintendo komt er volgend jaar echter een nieuwe concurrent. “Ik denk dat, gezien de prijs die Nintendo recent heeft aangekondigd, ze zich op een hoger marktsegment richten dan voorheen. De prijs van de PSP 3000 is in combinatie met de Essentials een erg aantrekkelijke optie. Ik denk dat dit ons nog steeds erg competitief maakt voor de jongere markt, ofwel de nieuwe gameconsument. We voelen ons comfortabel waar we ons nu bevinden, maar we moeten wel naar het competitieve landschap kijken en reageren wanneer nodig.” Dan rijst uiteraard meteen de vraag of we een PlayStation Portable 2 kunnen verwachten in de aankomende jaren. Zeker gezien alle geruchten die de laatste paar maanden de rondee doen over het bestaan van het apparaat. House laat het antwoord in het midden. “Ik weet niet of dat het geval is, maar we richten ons op het maximale uit de levenscyclus te halen en dat is waar we ons de komende tijd op blijven richten.”

Het moge duidelijk zijn dat Sony zijn bord flink heeft volgeschept met nieuwe technologieën, nieuwe aanbiedingen voor de PlayStation 3-bezitter en dat men ook de aandacht niet wil verliezen wat betreft andere aspecten van het merk PlayStation. Toch heeft het er alle schijn van dat het bedrijf zich niet gaat verslikken in de hoeveelheid die het tot zich neemt. De indruk die wij aan het gesprek met Andrew House hebben overgehouden, is dat Sony alles goed op een rijtje heeft en nergens overhaaste beslissingen heeft genomen. De enige twijfelachtige factor is 3D-gaming, een factor die erg afhankelijk gaat zijn van de mate waarin de achterban er opduikt en de kwaliteit van de ervaring. Wat we hebben vernomen van House is dat de ontwikkelaars er in ieder geval laaiend enthousiast over zijn. De toekomst gaat uitwijzen of wij gamers er net zo over denken.

Dit is het tweede deel van een interview, het eerste deel verscheen gisteren.