Vorige week vond in Kiev het prestigieuze Starladder-toernooi voor DotA 2 plaats. Teams als Empire, Alliance en Na`Vi, waarvan we de laatste kennen uit de film Free to Play, legden het daar af tegen het dominant spelende Team DK. Het Chinese team ging er uiteindelijk vandoor met 85.000 dollar. De Nederlandse Sheever, oftewel Jorien van der Heijden, was als host en interviewer aanwezig op dit bruisende evenement. De productiewaarde, de aankleding en de presentatie van het toernooi geven aan hoe serieus de E-sports scene aan het groeien is, zelfs al wordt de Starladder beschouwd als een opwarmertje voor hét grote The International DotA 2-toernooi.

Het nieuwe kijken

Deze groei heeft E-sports deels te danken aan de opkomst van Twitch. Organisaties beschikken nu namelijk over een platform waarop op een goedkope, makkelijke en veilige manier miljoenen mensen bereikt kunnen worden. ”Toen ik tien jaar geleden World of Warcraft speelde wist ik niet eens dat er E-sports bestonden en dat er live gestreamd werd,” vertelt Sheever. “Er kijken steeds meer mensen naar streams en zodra ze eenmaal een favoriet kanaal hebben blijven ze ook kijken. Dat is voor sponsors enorm interessant. De groei zie je nog het beste aan de prijzenpotten. Anderhalf jaar geleden was 25.000 dollar nog veel geld in DotA 2, nu zitten de meeste prijzenpotten rond de 100.000 dollar en zijn er regelmatig grote uitschieters.”

De reden voor de immense populariteit van games als DotA 2, League of Legends en Starcraft heeft vooral te maken met de competitieve aard van de games. “DotA 2 is een game waarbij je nooit uitgeleerd bent. Ondanks dat de map telkens hetzelfde is, is elk potje volledig anders. De makkelijkste manier om het goed te leren is om naar de beste van de besten te kijken,” legt Sheever uit.

Sheever

Twitch heeft zich daarnaast ook goed op de consolemarkt gemanifesteerd. Waarom is het zo aantrekkelijk om naar games te kijken, terwijl je een console koopt om ze zelf te spelen? “Het is een beetje zoals met voetbal. Als je dat leuk vindt, vindt je het ook leuk om naar te kijken. Voor mij persoonlijk is het interessant omdat ik ermee ben opgegroeid. We waren vroeger met zijn vieren en we mochten om de beurt op de computer. Als je dan niet kon spelen, kon je niet anders dan kijken. Daarnaast zijn streams ideaal voor op de achtergrond. Je kan er makkelijk dingen naast doen,” aldus Sheever.

Leven van DotA 2

De aantrekkingskracht van professioneel streamen spreekt voor een groot deel voor zich: van je hobby je werk maken. Laat de opkomst van streams je niet misleiden met de gedachte dat er wel even makkelijk geld te verdienen valt met gamen. “Voor het geld moet je het niet doen. Je moet echt bikkelen voor naamsbekendheid en als je het niet met passie doet zal het je uiteindelijk opbreken. Stream-bots hebben dan ook geen zin. Sponsors investeren toch gewoon in de persoon en veel minder in zijn nummers,” vertelt Sheever. “Echte topcasters kunnen goed leven van wat ze doen, voor veel mensen blijft het toch een hobby. Ik kan er zelf minimaal van leven, dus wat dat betreft vind ik dat ik het wel goed doe.”

De obsessie die veel mensen hebben voor DotA 2 zorgt wel voor Hollywood-achtige praktijken. “De jongens van Na`Vi kunnen niet meer normaal door een arena lopen zonder handtekeningen uit te delen of handjes te schudden. Dat is part of the job. Ik voelde me zelf tijdens de The International ook wel een beroemdheid. Toen moest ik ook ineens handtekeningen op posters zetten. Dat vond ik wel een gekke beleving. Dat maak je echter alleen mee op evenementen. Zodra ik thuis ben, ben ik gewoon mezelf.

“Jezelf blijven is sowieso enorm belangrijk. Ik ben geen ster in DotA, dus ik moet het vooral van mijn persoonlijkheid hebben. Dat is ook de reden waarom veel mensen naar mijn stream kijken. Ik probeer echt mijn enthousiasme over te brengen. Als ik dan even een keer in een mindere bui ben, dan merk ik ook gelijk dat mensen het minder leuk vinden om te kijken,” aldus de zelfbewuste Sheever. Desondanks lijkt het ons lastig om op een natuurlijke wijze te gamen met zoveel ogen op ons gericht. “Of er nou 50 of 5000 mensen kijken, hoe ik DotA 2 speel is altijd hetzelfde. Maar dat komt ook omdat ik zoveel tijd aan de game besteed. Als ik wil gamen om me afgesloten te voelen, dan kan ik dat alleen met games als Far Cry. Met DotA 2 kan dat niet meer. Ik stream alles en ben het echt gaan zien als iets sociaals.”  

Dota 2

De controverse nog niet voorbij

We zien het overal gebeuren, maar het blijft opmerkelijk. Het internet is en blijft een vehikel om je anoniem als een idioot te gedragen. “Dat is voor mij de grootste uitdaging van wat ik doe: omgaan met de flame. Ik probeer alles te lezen, omdat ik mezelf wil verbeteren, maar soms is het echt te veel. Dan vraag ik mijn zusje of ze alle positieve feedback eruit wil filteren. Het is zelfs zo erg dat mijn zusje en mijn moeder gewend zijn geraakt aan de manier hoe sommige mensen praten op Twitch.”

“Als je veel kijkers hebt en je bent een meisje denken mensen al snel: ‘oh die laat vast veel van haar tieten zien’. Ik ben als meisje in het begin van mijn carrière enorm over het paard getild. Ik was eigenlijk het eerste meisje dat begon met casten en dan gaan mensen natuurlijk meteen kijken wat voor vlees ze in de kuip hebben. Aan de ene kant gaf me dat snel naamsbekendheid, aan de andere kant was ik nog niet goed genoeg. Mensen dachten toen dat ik alleen maar castte omdat ik een meisje was. Van die gedachte help je mensen doorgaans niet zo snel af. Al word ik tegenwoordig wel gewoon serieus genomen.”

“Er zijn natuurlijk meisjes die wel gebruik maken het stereotype van de girl gamer. Als je begint met streamen en je krijgt honderden complimentjes, dan kan dat ook verslavend werken. Daarnaast werkt het gewoon. Er zijn meisjes die een iets strakker shirtje aantrekken en donaties van 500 euro binnen krijgen tijdens hun stream. Daarmee doen ze het toch beter dan ik. Het blijft wel vreemd, als je naar mooie meisjes wilt kijken zijn daar toch genoeg andere sites voor.”