Next-gen komt eraan. De geruchten omtrent de nieuwe Xbox en PlayStation worden steeds concreter en de verwachting is dat de consoles nog dit jaar op de markt verschijnen. Terwijl Gamer.nl-redacteur Erik Nusselder nog heel lang wacht op zijn eigen next-gen, zijn (gelukkig) heel veel gamers wél klaar voor de nieuwe generatie hardware die ons de komende jaren van spectaculaire gamebeelden moet gaan voorzien. De specificaties van zowel de nieuwe Xbox als PlayStation lijken in algemene lijnen al wel een soort van duidelijk te zijn, maar wat gaat de hardware eigenlijk voor de next-gen betekenen?

Acht processoren en veel meer threads

Nintendo heeft zijn eerste next-gen-stap gezet. Het is nu de beurt aan Microsoft en Sony om met nieuwe consoles te komen. Eerstgenoemde kwam iets meer dan zeven jaar geleden, eind 2005, met de Xbox 360 en Sony introduceerde een jaar later de grafisch krachtigere en meer geavanceerde PlayStation 3. Beide consoles zijn, vergeleken met de huidige pc-hardware en pc-games, wanhopig verouderd. De reden waarom games nog best goed op beide consoles draaien, is vanwege de optimalisatie van consolegames op de betreffende hardware. Maar dat rechtvaardigt de stilstand natuurlijk niet.

De Orbis en Durango, respectievelijk de (publieke) codenamen van de PlayStation 4 en Xbox 720 (of nieuwe Xbox), zouden beide een octacore-processor krijgen. De octacore-processor heeft acht cores en kan, mocht dit nodig zijn, zijn taken over nog meer threads verdelen. Een processor met acht cores is niets nieuws, maar komt pas sinds kort breed bij gamepc’s voor en dit jaar worden ook de eerste smartphones en tablets met een octacore-processor verwacht. De technologie die voor beide consoles gebruikt zou worden, is AMD’s Jaguar micro-architectuur. Kort gezegd is de Jaguar micro-architectuur erg krachtig zonder enorm veel energie te verbruiken. Een belangrijk doel van zowel Microsoft als Sony.

De octacore-processor zouden beide op 1.6Ghz worden geklokt. Dat lijkt niet veel – een computer met een dualcore-processor van vijf jaar geleden draaide immers al op 2.4Ghz -, maar de huidige kloksnelheid is enorm verbeterd ten opzichte van de hardware van bijvoorbeeld vijf jaar geleden. Zo kan een recente 1.6Ghz-processor veel sneller draaien dan een 2.4Ghz-processor van vroeger. Toch blijft de betreffende octacore-processor geen krachtpatser. Dat is ook niet per se nodig, want een console is compleet anders opgebouwd dan een computer en heeft vooral baat bij een enorm snelle werking van en schakeling tussen de octacore-processor en grafische processor (GPU).

Grote klap voor pc-gaming

De GPU zou eveneens door AMD worden ontwikkeld en schommelen tussen een aangepaste versie van de Radeon HD 6670 of HD 7970, en alles daartussenin. Er wordt dus nog volop gegokt, gespeculeerd en 'gelekt'. Omdat zowel Microsoft als Sony bij een console meer rekening moeten houden met energieverbruik, warmteproductie, ruimte binnen de console en de architectuur van de hardware, wordt de grafische kaart eigenlijk aan de processor en het geheugen vastgemaakt. Hierdoor kunnen de drie belangrijke hardware-onderdelen zo snel mogelijk met elkaar communiceren. De PlayStation 4 zou ‘maar’ 4GB aan werkgeheugen hebben, maar beschikt dan wel over GDDR5: het enorm snelle geheugen dat bij de meest recente high-end videokaarten wordt geleverd. De Xbox 720 zou daarentegen 8GB aan werkgeheugen hebben, maar dit zou het langzamere DDR3 – wat al jaren een vrij standaard soort geheugen is – zijn.

Hoewel het blijft gissen naar de hardware-prestaties van de opkomende consoles, lijkt één ding vooralsnog duidelijk: de nieuwe consoles worden echte gamemachines. Nog veel meer dan de Xbox 360 en PlayStation 3 zijn. De hardware die wordt verwacht, is nog meer voor gamen geoptimaliseerd en er zal met name aandacht aan de werking tussen software en hardware worden besteed. Dit is nog steeds één van de grootste bottlenecks van pc-gaming: je hebt Windows nodig om te kunnen gamen en dat is absoluut niet de ideale software-omgeving die je als gamer zou kunnen bedenken.

Pc-gaming mag dan de afgelopen jaren hebben gefloreerd door de hardwarematige teloorgang van de consoles, met de hardware die in de toekomstige consoles kunnen Microsoft, Sony, game-ontwikkelaars en gamers er weer een hele lange tijd mee vooruit. Als je dan nagaat dat de mooiste games pas jaren na de introductie van een nieuwe console komen – deze zijn dan nog beter voor de console geoptimaliseerd, kunnen gamers alleen maar watertandend naar de nieuwe hardware uitkijken. Om het nog provocerender te zeggen: de PlayStation 4 en Xbox 720 gaan pc-gaming de komende jaren hele harde klappen verkopen: zowel in prijs, prestatie als houdbaarheid. En eigenlijk is dat hetgeen waar we allemaal al enkele jaren op wachten.