Want voor wie is het apparaat, dat op zijn vroegst enkele maanden nadat Nintendo’s 3DS wereldwijd is uitgebracht in de winkels ligt? Het voor de hand liggende antwoord is: voor gamers die niet in willen boeten op hun speelervaring, enkel omdat zij onderweg zijn en dus niet thuis achter een grote HD-televisie plaats kunnen nemen. Vergelijkbare graphics en twee analoge sticks lijken die wens in ieder geval mede mogelijk te gaan maken, samen met een aantal voormalige exclusieve PS3-titels die al zijn aangekondigd.

Grenzeloze beperkingen

Een minder vanzelfsprekende maar eigenlijk heel logische doelgroep is…ieder andere gamer. De imposante lijst met specificaties en functies, evenals de tijdens het persevenement getoonde techdemo’s doen vermoeden dat Sony eigenlijk wel voor ieder soort speler een bijpassende titel op de plank kan leggen. Of dat nu een plank is in een fysieke winkel, of via het digitale platform, staat daarbij nog lang niet vast. Met twee camera’s, een touchscreen en een gyroscoop is al wel duidelijk dat er ook genoeg mogelijkheden zijn om de casual markt aan te spreken. 3G-functionaliteit kan ervoor zorgen dat de spellen net zoals bij Apple’s AppStore en de Android Marketplace snel en op ieder moment binnengehaald kunnen worden. Ook zal de NGP compatibel zijn met het PlayStation Network, wat waarschijnlijk betekent dat er ook grotere downloadbare titels beschikbaar komen.

Tot zover de mogelijkheden van Sony’s nieuwste handheld. Dat de NGP iedere gamer aanspreekt is een ideaal scenario voor Sony, maar ook erg onwaarschijnlijk. Wie slechts af en toe een spelletje speelt, omdat het toevallig kan op zijn of haar telefoon, zal geen puur aan games toegewijde handheld kopen. Ook fervente Facebook-gamers (en dus liefhebbers van casual spellen) blijven waarschijnlijk liever binnen hun veilige, bredere en goedkopere webomgeving. Gaan zij toch voor een handheld, dan is de Nintendo 3DS een logischere kandidaat, want Sony’s imago maakt het lastig voor hen om zich ermee te identificeren. Wie overblijft? Juist, de hardcore gamers. En over hoe zij het beste bereikt kunnen worden heeft Sony nu juist een behoorlijk ambigue bron van informatie liggen, zijn huidige handheld.

In het verleden behaalde resultaten…

Om de PSP en zijn omstreden succes dan wel falen aan te kaarten wordt gek genoeg veelal hetzelfde argument gebruikt. De ervaring van onderweg gamen als op een console is volgens voorstanders het enige dat draagbare spelcomputers bestaansrecht geeft. Tegenstanders zullen juist zeggen dat die benadering de plank misslaat, omdat het spelen op een console vanzelfsprekend enkel op een daadwerkelijke console ervaren kan worden. Het is die tegenstrijdigheid die Sony op zijn minst een flinke doorn in het oog geweest moet zijn. En hoewel de PSP bij elkaar opgeteld al meer dan 60 miljoen keer verkocht is, werd het succes van zijn directe concurrent de Nintendo DS nooit geëvenaard.

Spellen op de Nintendo DS mochten dan grafisch minderwaardig zijn, zij waren wel een natuurlijk verlengde van waar het apparaat voor stond: toegankelijkheid. Natuurlijk zaten er ook missers tussen, maar veel spellen wisten toch goed gebruik te maken van de unieke DS-mogelijkheden, zonder dingen te willen die daar niet toe behoorden. De line-up van de PSP is een ander verhaal. Aan goede games geen gebrek, maar wat hen nu uniek voor de PSP maakt is twijfelachtig. Feitelijk zijn het games die waarschijnlijk mooier en, nog belangrijker, beter op een console te spelen zijn. Of je ze nu de moeite waard vindt of niet, daar kun je de met de touchscreen werkende DS-spellen moeilijk van betichten. Het is de een zere plek op een anders behoorlijk capabele handheld.

…staan niet garant voor de toekomst

Hoe het dan wel moet met de NGP? Daarvoor kan het apparaat zijn grote voorbeeld volgen, de PlayStation 3. Sony liet daarmee zien een aardig compleet entertainmentproduct op de markt te kunnen zetten. Blu-ray, 3D en Move hebben het bovendien in zich om samen een product te vormen dat alleen op de PS3 kan bestaan. Voor de NGP ligt eenzelfde toekomst in het verschiet, mits er gretig gebruik wordt gemaakt van alle functies die de nieuwe handheld heeft. Uiteindelijk is het de line-up aan spellen die nuttige functies onderscheidt van misplaatste gimmicks. Komt er een boegbeeld voor de NGP, dan vallen alle stukjes technologie op hun plaats. Blijft het bij pogingen om in de voetstappen van een console of smartphone te treden, dan valt het onvermijdelijke verschil alleen maar meer op.