De afgelopen paar jaar hebben we de ontwikkeling, distributie en consumptie van digitale games zien opgroeien. Onder de topuitgevers vertegenwoordigden digitale games ongeveer 35 procent van de totale omzet in 2010, en dat percentage is vorig jaar gegroeid tot 47 procent. Hoewel de detailhandel voor games nog altijd groei vertoont tijdens het hoogseizoen, en dat zal ongetwijfeld in 2014 ook het geval zijn, zijn we nu eindelijk aangekomen in een tijdperk waarin digitale games regelmatig meer inkomsten genereren dan traditionele games.

Electronic Arts, Ubisoft en Take-Two hebben alle een sterke groei van de digitale inkomsten in de afgelopen vier jaar gekend. Electronic Arts verdient nu, na een indrukwekkende omschakeling, het merendeel van zijn inkomsten via digitale kanalen zoals mobiele en downloadbare games. Ubisofts digitale arm groeide 170 procent in enkel twee jaar tijd.

Dus, waarom zou iemand Ubisoft kopen?

Ubisoft doet het geweldig

Blockbuster Assassin's Creed IV : Black Flag verkocht meer dan tien miljoen stuks (dat waren twaalf miljoen exemplaren voor Assassin's Creed III een jaar eerder). Dat is niet slecht gezien de release van het vierde deel plaatsvond ten midden van een consoleovergang. Just Dance 2014 verkocht bijna zes miljoen exemplaren: hoewel dat minder is dan zijn voorganger, maar opmerkelijk genoeg verkocht de 2013-editie beter op de Xbox One dan op de Wii U. Tuurlijk, Ubisofts meest recente winst toont een daling, maar dat is grotendeels het resultaat van het succes van Far Cry 3 vorig jaar. Ter vergelijk: Take-Two zal hoogstwaarschijnlijk ook een daling tonen na het succes van GTA 5.

Ubisoft’s langzame overgang naar digitaal gaat accelereren

Met slechts 13 procent van de totale omzet via digitale kanalen zal Ubisoft dat aandeel naar verwachting vergroten. Met andere woorden, de marges zullen in de nabije toekomst verbeteren. Voor andere uitgevers al het digitale aandeel hoger: Electronic Arts (50 procent), Activision (34 procent) en Take-Two (19 procent).

Ubisoft speelt een slim spel

De lancering van Grand Theft Auto 5 was een belangrijk moment voor de game-industrie: binnen drie dagen slaagde deze titel erin om een miljard aan omzet te generen. Vervolgens besloot Ubisoft af te zien van de publicatie van Watch_Dogs. Een briljante zet! Hiermee vermeed de uitgever een mano-a-mano met de allergrootste entertainmentlancering ooit. Als iedereen het over je concurrent heeft, is het soms beter even rustig op je beurt te wachten en het later nog ’s te proberen. Met deze zet heeft Ubisoft zich niet alleen een teleurstelling bespaard, maar ook een hoop geld.

Daarbij is de lancering van een gevestigde franchise zoals GTA 5 aan het einde van een consolecyclus op de PlayStation 3 en Xbox 360 erg pienter. De meeste uitgevers en consumenten zijn dan al op zoek naar de volgende generatie hardware, en dat biedt een uitstekend moment van lancering voor een bestaande franchise. Voor Ubisoft is juist slimmer om zijn nieuwe Watch_Dogs in een vroeg stadium van de nieuwste consolecyclus te lanceren. Tijdens die eerste fase zijn gamers doorgaans op zoek naar toffe titels, dat biedt het beste moment om iets nieuws te lanceren.

Dus de vraag is: welke uitgever gaat Ubisoft kopen in 2014?

Met een totale omzet van $1,3 miljard is Ubisoft ongeveer even groot als Konami, en veel kleiner dan Take-Two ($ 2,6 miljard), Electronic Arts ($3,7 miljard) en Activision/Blizzard ($4,6 miljard). Het zou zelfs zo kunnen lopen dat één van de Aziatische giganten zoals Nexon ($1,7 miljard) in één klap haar marktaandeel in het Westen vergroot. Wie het weet mag het zeggen, en dat even lekker uitleggen. Tot die tijd, speel ik nog even Assassin’s Creed.

Dit artikel is geschreven door Joost van Dreunen, CEO en data-analist bij Superdata. Dit artikel verscheen eerder in Engelse vorm op de site van Superdata.