Paasweekend 2003; het Internet gonst van de geruchten, er zal namelijk een nieuw spel worden aangekondigd, niet zomaar een game, maar een echte blockbuster. Is het Team Fortress 2? Halo 2 voor de PC? Of toch Counter-Strike 2? Een coverscan van PCZone Benelux verschijnt online met iemand in een radiation-suite. Het gezicht en de naam zijn nog onherkenbaar, toch is er maar één conclusie mogelijk: Half-Life 2 is eindelijk officieel.

Na de PCZone volgt op maandag 21 april de PCGameplay met hun cover. Half-Life 2, daarbij met het nieuws van een release dit jaar. Het Internet wordt gek. Iedere nieuwssite wordt overspoeld met fans welke wanhopig zoeken naar meer informatie. Wel magazinecovers, geen informatie? Inmiddels kondigt het blad Computer Gaming World aan dat ze het blad zullen opsturen naar hun abonnees, nog voordat de deadline van de NDA die Valve had ingesteld verstreken is. De race om de world exclusive is duidelijk begonnen. Zelfs BBC World maakt melding van de Internethype.

Dinsdag 22 april, het eerste wazige screenshot duikt op. De fans schreeuwen om meer, Gamer.nl is één van de eerste site's met het screenshot. De servers worden overspoeld met bezoekers, tienduizenden Half-Life fans zien een blurry screenshot met een SWAT mannetje en een alien. Ja! Half-Life 2! We want more! Helaas moeten we op dit moment stoppen met de rapportage. Waarom? Half-Life 2 is een magazine-exclusive, op Internet mag er pas vanaf 8 mei over de game worden gepraat. Tenminste, dit staat in de NDA. Valve heeft strenge data's gegeven voor de nieuwe Half-Life. 21 april verloopt de NDA voor magazinecovers, 28 april mogen de bladen publiceren en de NDA voor online publiceren verloopt op 8 mei.

Dus stop al je chats over Half-Life 2, verwijder je temporary internet files en kom vooral niet op gamenews sites. Tenminste, het lijkt er op dat Valve zoiets zoekt. Gamer.nl kreeg het vriendelijke, doch dringende mailtje om de gescande screenshots te verwijderen. En waarom denk je? Omdat de NDA voor “dat online spul” 10 dagen later verloopt als de papieren NDA. Alsof we 10 jaar terug in de tijd zijn.........

Door de world exclusive te geven aan papieren magazines lijkt het er op dat Valve toch iets te hard in een donker kamertje heeft zitten programmeren. De wereld is aan het veranderen, gamers zoeken nieuws op Internet en nieuwssites. Bladen koopt men omdat ze wat meer gevoel hebben of door de schrijfstijl van een blad. Bijna alle magazines geven dit ook toe, voor nieuws moet je online zijn. Waarom houdt men dan zo stug vol aan een papieren release ? Het is mij volkomen duister. Er zijn genoeg professionele gamesites in de wereld die goed kunnen concurreren met de bladen, ook kwalitatief qua artikelen en opmaak. Dat bladen het nadeel hebben dat ze eerst gedrukt moeten worden en gedistribueerd lijkt me het probleem van een magazine, dat is hun probleem door de keuze van publiceren.

Daarnaast is het een illusie van de magazines om te denken dat ze een exclusive hebben. Alleen in de Benelux hebben PCZone en PCGameplay de game al op de cover staan, het enige exclusieve is dat ze eerder dan de online wereld zijn. Daarnaast zullen de allereerste verspreide bladen direct hun weg vinden naar een HP3500C scanner, om vervolgens toch online gepubliceerd te worden op de Chello pagina van de gelukkige koper. Alsof dat de game ten goede komt, slecht ingescande pagina's uit een magazine.

Als je een game vier jaar geheim kunt houden kun je vast wel een betere launch bedenken. Maak optimaal gebruik van Internet en magazines, combineer het beste uit beide werelden. Verspreid aankondiging en high-res screenshots online, geef een paar sites een previewtje en bewaar een uitgebreid artikel + interview voor in de bladen. Iedereen blij, en de hype zal er absoluut niet minder om zijn geweest.

Aangezien de online NDA 8 mei verloopt stel ik dan ook voor om tot die datum niet te praten over “de game”. Blijkbaar vindt Valve het niet gepast om “online” te publiceren over “de opvolger van”. Eén voordeel voorzie ik wel, door de grote liefde van Valve voor papier zie ik mogelijkheden dat er eindelijk weer een game in een kartonnen doos zal verschijnen!