Na de Dashboard-update van vorige week verscheen onlangs, tegelijkertijd met de lancering van Windows 8, Xbox Smartglass. Deze op de afgelopen E3 aangekondigde applicatie maakt het mogelijk om met een Smartphone of door Windows 8 aangestuurde PC of tablet de Xbox 360 te bedienen. Tegelijkertijd maakt Smartglass het mogelijk om extra informatie te delen met het scherm waarop de applicatie draait. Smartglass is dus het antwoord van Microsoft op het steeds vaker genoemde tweede scherm.

Drie schermen en een wolk

Kun je straks gamen op je Xbox met je smartphone in de hand? Is Xbox Smartglass het antwoord op de Wii U? Voorlopig zijn er te weinig games die deze nieuwe vorm van interactie ondersteunen en eerlijk gezegd lijkt het ons stug dat Xbox Smartglass gamen op de Xbox 360 significant gaat veranderen. En iedereen die Microsoft als technologiebedrijf ziet, en niet alleen als fabrikant van spelcomputers, snapt snel waarom: daar is Smartglass ook helemaal niet voor bedoeld.

Voor Microsoft is de Xbox namelijk al lang geen spelcomputer meer. Zeker op de Amerikaanse markt, waar streamingdiensten ver voorlopen, is de opkomst van de intelligente TV namelijk een veel belangrijkere strijd. Apple en Google proberen met hun eigen producten deze markt te veroveren en Microsoft kan natuurlijk niet achterblijven. In plaats van een apart product gebruikt de Amerikaanse softwaregigant echter een Trojaans paard. Al miljoenen mensen hebben sinds jaar en dag een Xbox 360 in huis staan en met iedere Dashboard-update wordt de console weer meer omgetoverd tot multimediamachine.

Smartglass past dan ook perfect in een strategie die Microsoft de “drie schermen en de Cloud” noemt. In het beeld van Microsoft moeten TVs, smartphones en gewone computers en tablets meer op elkaar inspelen. Foto’s die je met je telefoon maakt moeten (via de Cloud) direct op je PC verschijnen en als je wilt moeten ze ook met gemak op de TV getoond kunnen worden. Smartglass is feitelijk de lijm die dat alles bij elkaar moet houden.

Filmpje kijken

Toch valt Smartglass in dat opzicht nog redelijk tegen. Smartphones die zijn uitgerust met de applicatie kunnen geen media delen met de Xbox (Windows 8 PCs wel, zolang ze aanstaan) en Microsofts eigen Clouddienst Skydrive wordt vooralsnog niet ondersteund op de Xbox. Dus is het nog steeds niet mogelijk om dat met de smartphone geschoten filmpje op de Xbox te tonen. Dit gaat waarschijnlijk in de toekomst wel komen, maar vooralsnog verbindt Smartglass de TV nog niet volledig aan de andere schermen.

De belangrijkste functionaliteit van de applicatie is vooralsnog is dan ook het besturen van de Xbox. Zo kan met Smartglass gezocht worden via de zoekengine van de Xbox, kunnen video’s via de videostore gemakkelijk aangezet worden en kan een versimpelde versie van de controller op het scherm getoverd worden. Vooral dat laatste werkt alleraardigst. In de hoeken van het scherm bevinden zich de X,Y en B knop, terwijl de rest van het scherm functioneert als zowel A-knop als D-Pad. Met een druk op het scherm druk je de A-knop in en een D-Pad richting kun je aangeven door de vingers die kant op te slepen.

Internetten

Wat je met deze functionaliteit kunt is voorlopig nog erg beperkt. Films kunnen voorzien worden van extra informatie en er zijn enkele games zoals Forza Horizon en Dance Central 3 die extra functionaliteiten zoals een kaart tonen (Forza) of afspeellijst beheren (Dance Central) mogelijk maken. Maar vooralsnog blijft het vooral bij deze extra informatie. De beste toevoeging is Internet Explorer, dat dankzij de telefoon zeer makkelijk te bedienen is. Het scherm functioneert dan als trackpad zoals we die kennen van de meeste laptops en dat werkt prima, hoewel we door het scrollen op mobiele browsers neigden de verkeerde kant op te bewegen.

Helaas ondersteunt Internet Explorer op de Xbox geen Flash en zien de meeste websites de console vooralsnog als doodgewone PC. Daardoor wordt de HTML 5-ondersteuning nauwelijks gebruikt en worden video’s zelden automatisch getoond. En dat terwijl browsen op een tv nu juist een groot voordeel heeft bij videocontent. Allicht dat dit in de toekomst verbetert, maar voorlopig heeft de browser weinig toegevoegde waarde. Het voelt simpelweg wat omslachtig om een Facebook-berichtje te tikken op de Xbox als je telefoon toch al aan een WiFi-netwerk hangt.

Al met al is Smartglass een leuk initiatief, maar het ontbreekt vooralsnog behoorlijk aan echt nuttige toepassingen. Pas als Microsoft zijn drie schermen en de Cloud-filosofie echt naar de Xbox haalt, krijgt het platform ook meerwaarde. Vooralsnog is het vooral een leuke gimmick.

Xbox Smartglass werd getest met een HTC Trophy-toestel op Windows Phone 7.5 en is naast Windows Phone ook beschikbaar voor Windows 8 en Android 4.0 of hoger. Een iOS versie volgt later.