Turtle Rock Studios is niet te benijden. Onder de vlag van Valve creëerden ze met Left 4 Dead een uitstekende multiplayer-ervaring. Alles klopte: het tempo, de spanning en de dynamiek. De lat voor coöperatieve shooters lag ineens torenhoog. Nu probeert Turtle Rock met Evolve deze lat te verleggen. Nog steeds met vier spelers, maar dan tegen een door een speler bestuurd monster in plaats van tegen zombies. Wat kan Evolve eigenlijk nog opsteken van Left 4 Dead?

Les 1: Spanning

Als de wereld aan gort gaat, dan het liefst via een zombie-apocalyps. Continu een shotgun en een hakbijl binnen handbereik, iets wat perfect tot uiting komt in Left 4 Dead. De game is toegankelijk, verleidelijk en cheesy, maar ook uitdagend, diepgaand en vol spanning.

Evolve ambieert hetzelfde; een spannende horrorsetting, maar ook weer niet te serieus. Kijken we puur naar het uiterlijk van de game, dan slaagt het daar ook in. Wij speelden in een prachtig beboste wereld met een duistere, mysterieuze sfeer, maar tegelijkertijd waren de personages heerlijk campy en de wapens over-de-top bizar. Ook heeft het monster dezelfde uitstraling als een meute zombies. Je wilt de actie induiken, maar moet wel voorzichtig zijn.

Met dat laatste komen we gelijk op de eerste potentiële valkuil van Evolve. Het monster is namelijk niet waar je als jager bang voor moet zijn, dat moet het monster voor de jagers zijn. Het monster moet eerst evolueren eer het écht een bedreiging vormt. Dit idee lijkt te werken voor de balans en initieert ook tal van verschillende scenario’s. Het probleem ligt bij de opbouw. Evolve suggereert een ‘avontuur’ te zijn, maar dat kwam vooralsnog niet helemaal over. Het tempo ligt laag, wat op zichzelf natuurlijk niet erg is, maar het ‘jacht’-gedeelte voelde uitgerekt en ietwat zinloos.

Les 2: Variatie

Left 4 Dead 2 wordt niet voor niets tot op de dag van vandaag veelvuldig gespeeld. Geen potje is hetzelfde, welke modus je ook speelt. Natuurlijk, als je elke keer met een ander team speelt, zal de tactische benadering als vanzelf wisselen, maar Left 4 Dead is gebouwd om hier flexibel in te zijn. De befaamde ‘The Director’-AI is daarvoor een belangrijke oorzaak.

Grappig genoeg gooit Turtle Rock Studios met Evolve die hele afhankelijkheid in één keer overboord. De onvoorspelbaarheid van een menselijke tegenstander; daar kan geen AI tegenop. We geven ze ook geen ongelijk. Baanbrekende AI creëren is ingewikkeld en Turtle Rock lijkt ook niet echt geleerd te hebben van Left 4 Dead. Het gedrag van de bots was niet bijzonder en die indruk kregen we ook van de vijanden in Evolve. Enorme krokodillen oogden statisch en de eerste gevechten voelden nagenoeg hetzelfde als de vijfde en zesde. Dit zou funest kunnen zijn voor een titel die richt op de lange termijn.

Het door een speler bestuurde monster, daarentegen, voelt elke keer weer fris aan. Dat is tegelijkertijd de kracht van de game, maar ook wederom een mogelijke valkuil. Het monster bepaalt met zijn eigen ideeën en tactieken de gehele dynamiek van een potje en dat betekent dat de jagers telkens op iets nieuws moeten anticiperen. Dat brengt voor Turtle Rock Studios een enorme moeilijkheidsgraad met zich mee, omdat het van levensbelang is dat het niveau van de jagers bij het niveau van het monster past. Niemand zit namelijk te wachten op simpele potjes, waarbij het monster blind op de jagers afrent. Dat zou een hoop charme van het concept weghalen.

Les 3: Actie

Left 4 Dead is zombie-actie zonder al te veel poespas. Wat ons betreft zouden de wapens nog iets meer impact mogen hebben, maar voor de rest overtuigt de massale, chaotische actie absoluut. Het belangrijkste aan de actie is dat je nergens komt zonder de hulp van je teamgenoten. zelfs al lijken al die hompjes vlees een ideale prooi voor je shotgun.

Als het gaat om actie is Evolve absoluut een evolutie ten opzichte van Left 4 Dead. Evolve legt nog meer de nadruk op het gegeven dat ieder individu een onderdeel is van een team. De vier jagersklassen vullen elkaar perfect aan qua wapens, krachten en trucjes. Turtle Rock beloofde ons ook dat elke aparte klasse ook weer andere variaties kent. Zo is de ene medic de ander niet. Als je overigens niet wilt of kunt samenwerken, dan ga je uiteraard als het monster spelen.

Een laatste les, en misschien ook wel gewoon een oproep, is split-screen. Left 4 Dead had het op de Xbox 360, dat willen we ook zien bij Evolve op de PlayStation 4 en de Xbox One.

Lesje geleerd?

Evolve borduurt overduidelijk voort op het fundament van Left 4 Dead, maar doet tegelijkertijd een hoop dingen anders. De pure, simpel ogende aanwezigheid van zombies doet alleen al zoveel voor Left 4 Dead’s design. Evolve heeft zijn eigen spanningsboog en neemt een risico met een andere mechaniek en insteek. Dit risico juichen we overigens alleen maar toe, aangezien het tot de verbeelding spreekt en de potentie heeft een toonaangevende multiplayergame te worden.