Het is 1946. In het noorden van Italië staat een ambitieuze banketbakker avond aan avond in zijn bakkerij, te werken aan een nieuwe uitvinding. Dan komt plots het Eureka-moment: een pasta van hazelnoten en cacao, die lekker smeerbaar is en bijvoorbeeld op een broodje kan worden gedaan. Nutella is geboren, en de bakker Pietro Ferrero vergaart roem in vrijwel heel Italië. 3 jaar later overlijdt Pietro en gaat de leiding naar zijn zoon, Michele.

Innovatie

Deze overdracht van de macht gebeurt niet alleen zodat Ferrero een gezellig familiebedrijfje kan blijven. Michele is zo mogelijk nog ambitieuzer dan zijn vader en heeft grootse plannen voor het bedrijf. Na de Tweede Wereldoorlog is hij de eerste Italiaanse producent van suikerwaren die kantoren en fabrieken opent in het buitenland. Dat geeft hem de gelegenheid om heel Europa te veroveren, niet alleen met Nutella, maar ook met de vele nieuwe uitvindingen die Michele doet.

De meeste van deze uitvindingen kennen we nog steeds. In 1956 bedenkt hij Mon Chèri, een bonbon van pure chocolade met een likeurkers als vulling. In 1970 waagt Ferrero zich buiten de chocola en introduceert het Tic Tac, frisse mintsnoepjes in een doorzichtig doosje. We moeten helemaal doorspoelen naar 1973 voordat we bij misschien wel de meest briljante uitvinding terecht komen: de Kinder Surprise.

Het eitje bevat twee verschillende soorten chocola: een laagje melk aan de buitenkant en een laagje witte chocolade aan de binnenkant. Hoewel de chocola altijd prima te behappen is, bevindt het belangrijkste element zich natuurlijk binnenin de chocola. In een plastic eitje, meestal geel, zit een speeltje verborgen. Over het algemeen gaat het om speeltjes die uit verschillende onderdelen bestaan, zodat je ook nog plezier kunt beleven aan het in elkaar zetten van je nieuwe aanwinst. Elk jaar komen er zo'n 100 nieuwe speeltjes bij, die worden ontworpen door interne Ferrero-medewerkers of door freelancers. Het is dan ook niet verwonderlijk dat er in Europa een aardige verzamelaarmarkt is voor de speeltjes. Vooral handgeschilderde poppetjes uit de jaren '80 kunnen flink wat waard zijn.

Moeilijke tijden

Het is niet alleen maar rozengeur en maneschijn geweest voor de Kinder Surprise. Vooral verhalen in de media over kinderen die stikken in de kleine onderdelen van de speeltjes doen het bedrijf geen goed. Volgens officiële statistieken zijn er zes kinderen overleden aan Kinder Surprises. In 2000 willen drie ouders van overleden kinderen uit Groot-Brittannië het snoepgoed laten verbieden, maar zij kregen de Engelse overheid niet zover. Dan kunnen we wel bezig blijven, zei de overheid, want zoveel speelgoed bevat kleine onderdeeltjes die gevaarlijk kunnen zijn voor kinderen.

In Amerika is het een heel ander verhaal: daar zijn de chocolade-eieren al sinds jaar en dag verboden. Volgens de Amerikaanse wet is het illegaal om plastic voorwerpen in etenswaar te stoppen, en dus geldt er een importverbod voor de onschuldige eitjes. Een petitie om het verbod op te heffen kreeg onlangs nog te weinig handtekeningen om behandeld te worden. Het lijkt er dus op dat Amerikaanse kinderen voorlopig verstoken moeten blijven van deze populaire verwennerij.

Toch blijft het mooi om te zien hoe Ferrero vierkant achter haar product blijft staan en constant nieuwe speeltjes ontwikkelt om kinderen over de hele wereld te verblijden. En het mooie is dat Ferrero nog steeds een familiebedrijf is. Na de grote successen van Michele werd het stokje overgedragen aan zijn zoons Giovanni en Pietro Junior. Die laatste kwam op een tragische manier om het leven door een hartaanval tijdens een humanitaire missie in Zuid-Afrika, in 2011. Giovanni staat nu dus in zijn eentje aan het hoofd van Ferrero en heeft ambities om zijn producten nog verder te ontwikkelen. Wij zijn benieuwd wat de toekomst brengt, zolang de Kinder Surpise maar blijft bestaan.