Unity 3D wordt ontwikkeld door het Deense Unity Technologies. In tegenstelling tot alle grote engine-bouwers is Unity een bedrijf dat zelf geen games produceert. Toch heeft menigeen wel eens een game met de Deense engine gespeeld. Op Android en iOS is Unity haast de standaard engine geworden voor grafisch prachtige games. Ook websites met veel zware grafische content maken gretig gebruik van de Unity-plugin. Games als Bad Piggies, Max & the Magic Marker, Family Guy Online en binnenkort ook Project Eternity en Wasteland 2 maken alle gebruik van Unity. Maar wat maakt de engine zo ongelooflijk populair.

Voor mooie plaatjes

Voordat we Unity induiken doen we even een stapje terug. Want wat is een game-engine nu eigenlijk? Heel simpel gezegd brengen engines een game simpeler in beeld. Vrijwel iedere game moet 2D- of 3D-modellen op het scherm toveren. Daar zijn veel complexe berekeningen voor nodig. Berekeningen die door iedere game gedaan worden. Daarom is het makkelijk als game designers niet constant het wiel opnieuw uit moeten vinden. Engines versimpelen het plaatsen, animeren en belichten van 3D-modellen, maar ook elementen die niets met mooie plaatjes te maken hebben, zoals geluiden, geheugenbeheer en fysica. Engines zorgen er kortom voor dat gamedesigners zich kunnen richten op wat echt belangrijk is: het maken van een goede game.

Unity 3D doet alles wat je van een engine verwacht, maar is in tegenstelling tot dure betaalde versies van engines als de Unreal Engine en CryEngine gewoon gratis. Dat maakt Unity 3D enorm populair onder onafhankelijke ontwikkelaars. Bovendien biedt Unity een brede ondersteuning voor mobiele platformen als iOS, Android en binnenkort ook Windows Phone 8, waardoor de opkomende mobiele markt met de engine goed bereikt kan worden. Een Unity-game voor een van die platformen is bovendien gemakkelijk naar een ander mobiel OS over te zetten. Ontwikkelaars moeten wel een licentie van 305 euro per platform aanschaffen.

Hands-on ervaring

Voor een game kan zowel via pure programmeertalen als via visuele representaties worden geprogrammeerd. Unity laat ontwikkelaars met beide omgaan. Roy van der Veen, programmeur bij de Nederlandse mobiele ontwikkelaar Firedroid bevalt dat uitstekend. “Ik koos Unity als game-engine voor een gezamenlijk afstudeerproject. Aanvankelijk was ik bang dat de engine zou bestaan uit alleen maar klikken en slepen, maar dat bleek reuze mee te vallen. Je kunt erg diep in de code duiken maar ook visueel dingen bewerken als dat uitkomt.” Die balans maakt Unity een engine die zich qua bruikbaarheid goed kan meten met de grote jongens.

Maar waarom wordt Unity door Van der Veen verkozen boven bijvoorbeeld de Unreal Development Kit (UDK), die tot de eerste 50.000 verdiende dollarslechts 100 dollar kost. “Aangezien wij niet verwachten dat bedrag te bereiken zijn kosten niet zo’n probleem,” merkt Van der Veen op, “maar met het aanschaffen van de UDK ben je er nog niet. Als je bijvoorbeeld een grafische user interface wilt moet je die of zelf ontwikkelen of een duur Unreal-script kopen. Dat kunnen wij ons niet veroorloven, terwijl alles in Unity stukken minder kost.”

De App Store voor Gamedevelopers

Wellicht is de markt voor extensies Unity’s grote troef. Via een heuse App Store kunnen ontwikkelaars elkaar stukjes software verkopen zodat zij niet alles zelf hoeven te programmeren. Denk hierbij bijvoorbeeld aan user interfaces, het berekenen van physics of ingewikkelde grafische effecten. Deze zogenaamde middleware-markt bestaat in vrijwel heel de software-industrie. Unity lijkt er in geslaagd deze markt goedkoop en toegankelijk voor onafhankelijke ontwikkelaars te maken. Voorheen waren zij vooral op open source-projecten aangewezen.

“Toen we voor ons afstudeerproject zochten naar een extensie voor de Grafische User Interface (GUI), zochten we gewoon via de Unity Store en googleden we de resultaten om een goed beeld te krijgen van de concrete ervaringen en toepassingen ,” vertelt van der Veen. “Voor vijftig euro hadden we een uitstekende GUI tool.” Vergeleken met de prijzen die genoemd worden voor vergelijkbare UDK middleware is dat inderdaad een koopje. Toch profiteren ook middleware-ontwikkelaars, de makers van de software die met name het technische gedeelte van gameontwikkeling versimpelen, van het brede goedkope platform. Zo wist oud-Gameloft-programmeur Michael Lyashenko een tweede bestaan op te bouwen met het verkopen van zijn Grafische User Interface-extensie NGUI. Unity en de samenhangende middleware-sector verdienen veel door veel te verkopen voor kleine bedragen in plaats van weinig te verkopen voor grote bedragen.

Castle Story, een game gemaakt met de Unity 3D-engine

Toekomst

Dat laatste is het geheim achter het succes van Unity. Met de opkomst van mobiele platformen het internet is de game-industrie voor goedveranderd. Kleine ontwikkelaars dragen samen de lasten die normaliter op de rekening komen van een enkele ontwikkelaar of uitgever. Toch probeert Unity ook langzaamaan de markt van grote engines te betreden. Het begin deze maand verschenen Unity 4 biedt onder andere ondersteuning voor DirectX 11 en geavanceerde animaties.

Van der Veen verwacht niet dat daar grote winst te behalen is. “Als je kijkt naar de recente demo dan zie je dat Unity flink achterloopt op Unreal. Het ziet er mooi uit, maar oogt toch een stuk minder indrukwekkend dan de beelden van de Unreal Engine 4.” In Unity’s streven om aan te sluiten bij de top ziet hij geen bedreiging voor kleine ontwikkelaars. “Unity dankt zijn succes aan de kleine mobiele ontwikkelaars en os echt niet zo stom om die te laten vallen.” De rol van Unity als engine van de indies is voorlopig dus nog niet uitgespeeld.

Unity 4 is sinds begin deze maand gratis te verkrijgen op http://unity3d.com/. Firedroid brengt 22 november hun eerste Unity game, Kings Can Fly, uit voor iOS en Android.