Het gebeurt nog steeds te vaak dat games eerst in de Verenigde Staten verschijnen, om later pas naar Europa te komen. Ook in 2006 zijn er in de VS weer diverse games verschenen, die pas volgend jaar bij ons verkrijgbaar zullen zijn. Deze games hebben we niet opgenomen in de Top 100, omdat we een aantal ervan al gespeeld hebben en er dan nog maar weinig te gokken valt over de kwaliteit. Daarom hebben we de 10 games die al in de VS verkrijgbaar zijn en waar we het meest naar uitkijken, hier voor je op een rij gezet. 10. flOw (PS3) Ontwikkelaar: Thatgamecompany Uitgever: SCEE Release: Q1 2007

flOw is een game gebaseerd op een gelijknamige flashgame, waarin een microscopisch waterdiertje kan worden bestuurd. Door andere dieren in een bepaalde volgorde op te eten, kan de speler het beestje op verschillende manieren laten evolueren. De PS3-versie zal volledig in 3D zijn opgebouwd en gebruik maken van de tilt functie van de Sixaxis-controller om het diertje door het water te bewegen. Ook in dit deel zal de sfeervolle muziek van de oorspronkelijke componist de gameplay begeleiden. Door de onderwater setting en deze sfeervolle muziek gaat flOw zonder twijfel zorgen voor een lekker dromerige ervaring en bieden de verschillende manieren om je diertje te laten evolueren voor heel wat uurtjes speelplezier. Dat de game niet echt een uitdagend doel heeft maakt hier weinig bij uit.

9. Tales of the Abyss (PS2) Ontwikkelaar: Namco Bandai Uitgever: Namco Bandai Release: Onbekend

Min of meer sinds het succes van Tales of Symphonia op de GameCube (en PS2 in Japan), is Namco als een gek begonnen met het produceren van steeds meer games in de langlopende Tales-reeks. Dit leverde ons over de afgelopen jaren een combinatie op van remakes, ports en nieuwe games. Niet al de games waren van eenzelfde goede kwaliteit zoals Symphonia dat was, voornamelijk omdat er met twee verschillende teams aan de games gewerkt wordt. Tales of the Abyss, ontwikkeld door het team achter Symphonia, is echter weer een nieuw hoogtepuntje in de franchise en met een beetje hoop zal deze nieuwe iteratie ook in Europa gaan verschijnen. Hoewel de game op het eerste gezicht sterk lijkt op Symphonia, zijn er wel de nodige verschillen. Naast de geheel nieuwe verhaallijn, kun je in de real-time battles nu vrij over het slagveld rondlopen. Ook nieuw is dat jouw acties in de game daadwerkelijk invloed hebben op de wereld om je heen. Dit uit zich bijvoorbeeld in variërende prijzen en beschikbaarheid van voorwerpen in winkels. Als je vorige Tales-games goed te pruimen vond, dan kun je jezelf ook aan deze game geen buil vallen.

8. Elite Beat Agents (NDS) Ontwikkelaar: Inis Uitgever: Nintendo Release: Onbekend

Het concept van drie mannelijke cheerleaders die al dansend en zingend op foute muziek allerlei mensen uit de meest ongebruikelijke situaties proberen te redden, klinkt nou niet meteen erg aantrekkelijk en vooral ronduit apart. Toch leverde dit het afgelopen jaar één van de leukste games voor de Nintendo DS op. Sterker nog, als we een beetje naar de jaarlijkse awards van veel Amerikaanse gamesites kijken, is Elite Beat Agents één van de leukste en beste ritmische muziekgames samen met Guitar Hero II. Het is moeilijk uit te leggen wat deze game nou zo vreselijk leuk en verslavend maakt, daarvoor moet je het toch vooral zelf spelen. Duidelijk is wel dat je zelden eerder zo actief met je stylus bezig bent geweest als je deze krankzinnige game gespeeld hebt. Als een gek tik je figuren aan en trek je rondjes en lijnen allemaal op het ritme van de muziek. Het is een vreselijk uitdagend spel dat gevuld is met humor en foute muziek die in de context uitstekend werkt. Dit is echt een game die eigenlijk voor bijna iedereen wel aan te raden is, zo hoog is de funfactor ervan.

7. Elebits (Wii) Ontwikkelaar: Konami Uitgever: Konami Release: Q1 2007

Elebits is de eerste Wii-exclusieve titel van Konami en staat in het teken van elektriciteit. Door middel van een light gun moet je kleine wezentjes te pakken krijgen, die zich tussen allerlei objecten in huiselijke omgevingen verbergen. Met deze light gun kun je objecten oppakken en weggooien, á la de gravity gun van Half-Life 2. Als je deze wezentjes oppikt, krijg je meer elektriciteit. Deze elektriciteit gebruik je om apparaten (zoals een koelkast, oven of computer) op te laden, waardoor je weer meer Elebits kunt vangen. Je light gun wordt steeds sterker en waar je in het begin slechts wat kleine frutseltjes kunt oppakken, zul je aan het eind met kasten, auto’s en zelfs hele huizen rondslingeren. Physics spelen dan ook een grote rol in de game. De besturing werkt optimaal met de Wii-mote als pointer, en Elebits is waarschijnlijk dan ook de eerste exclusieve Wii-titel die de unieke Wii-besturing volledig benut. De game wordt buiten Europa over het algemeen redelijk positief ontvangen, hoewel het zijn status als dé exclusieve Wii-topper, die het wel in zich had, niet lijkt waar te maken.

6. Final Fantasy III (DS) Ontwikkelaar: Square Enix Uitgever: Square Enix Release: Q2 2007

Doordat Square Enix besloten heeft om Final Fantasy III op de DS uit te brengen kunnen ook wij eindelijk genieten van dit ‘verloren’ deeltje uit de reeks. Het is namelijk zo dat FFIII, dat oorspronkelijk op de NES verschenen is, nog nooit eerder in de winkels te verkrijgen was in Europa. Square Enix heeft er tevens voor gekozen om geen simpele remake te produceren, er zitten namelijk nogal wat vernieuwingen in deze DS-versie. Denk maar aan een volledig aangepast jobsystem, geoptimaliseerde graphics en zelfs enkele nieuwe volwaardige tussenfilmpjes. Goed nieuws dus voor alle fans van de bekende RPG-reeks die een DS in hun bezit hebben en bovendien beschikken over een meer dan gezonde dosis doorzettingsvermogen: de handheldversie van Final Fantasy III is namelijk geen makkelijk spel geworden.

5. Castlevania: Portrait of Ruin (NDS) Ontwikkelaar: Konami Uitgever: Konami Release: 23 februari

Als er één franchise is die op de handhelds van consistent hoge kwaliteit is, dan is dat de Castlevania-franchise wel. De drie games voor de GBA waren al van uitstekende kwaliteit en op de Nintendo DS wordt die garantie alleen maar doorgezet met vorig jaar Dawn of Sorrow en dit jaar Portrait of Ruin. Een behoorlijk contrast met de Castlevania-games die momenteel op de thuisconsoles verschijnen, want in 3D komt de franchise maar niet goed uit de verf. Maar goed, op de handhelds zijn ze dus nog dikke fun. Portrait of Ruin zet de zogenaamde ‘Metroidvania’ (Metroid + Castlevania) gameplaystructuur van diens voorgangers voort met één grote open wereld en steeds meer vaardigheden en wapens, waardoor je de spelwereld verder kunt verkennen. In tegenstelling tot Dawn of Sorrow zijn de omgevingen in Portrait of Ruin een stuk afwisselender en zul je jezelf ook meer buitendeurs bevinden. Grootste vernieuwing is dat je nu met twee personages tegelijk speelt die elk specifieke vaardigheden hebben. Beide heb je nodig om puzzels op te lossen, obstakels te overwinnen en eindbazen te verslaan. Het Souls-systeem uit Dawn of Sorrow is in deze game vervangen door een ‘Summon’-systeem waarmee je vervaarlijke monsters op kunt roepen. Al met al weer genoeg voer voor de Castlevania-fans en liefhebbers van action-adventure games in het algemeen.

4. Metal Gear Solid: Portable Ops (PSP) Ontwikkelaar: Konami Uitgever: Konami Release: 7 april

Metal Gear Solid: Portable Ops is de handheld-variant van één van de meest befaamde Playstation reeksen. Dit deel volgt op de gebeurtenissen uit Snake Eater en speelt zich in 1970 af. Metal Gear liefhebbers kunnen dit deel niet missen, aangezien het de missende schakel in de verhaallijn is. Je kunt vijandelijke soldaten gevangen nemen om deze voor je eigen team te trainen. Je eigen team inderdaad, want het is nu mogelijk om missies met vier personen te spelen, waarbij je wisselt tussen deze personages. Portable Ops probeert een volwaardige Metal Gear-ervaring af te leveren op de PSP, maar helaas wordt het hierbij ietwat door de besturing gehinderd. Desalniettemin wordt de game zeer goed ontvangen in het buitenland door het interessante verhaal, de grote campagne, de diepgaande gameplay en de uitgebreide multiplayer. Metal Gear Solid: Portable Ops lijkt een must-have te worden voor fans van de serie en voor bezitters van de PSP.

3. Resistance: Fall of Man (PS3) Ontwikkelaar: Insomniac Games Uitgever: SCEE Release: 30 maart

Resistance: Fall of Man is de eerste exclusieve topper voor de Playstation 3. De game speelt zich af in Groot-Brittannië in de jaren vijftig. De Tweede Wereldoorlog heeft nooit plaatsgevonden, maar in plaats van de nazi’s werpen de Chimera, een bloeddorstig alienras, de wereld in chaos. In deze traditionele first-person shooter volg je de Amerikaanse sergeant Nathan Hale welke de Chimera met behulp van zijn team moet uitroeien om de aarde te redde. De belangrijkste speerpunten van de game zijn de intense ervaring, de prachtige graphics, de unieke wapens (het spel wordt ontwikkeld door de makers van Ratchet & Clank) en de zeer uitgebreide multiplayer, met onder andere tot 40 man online en een coöperatieve modus. Resistance wordt dan ook zeer lovend ontvangen, hoewel het gebrek aan wezenlijke vernieuwing in het genre en de ietwat beperkte kunstmatige intelligentie als minpuntjes worden gezien. Desalniettemin is Resistance de meest voor de hand liggende game die je bij aanschaf van een Playstation 3 ook meeneemt.

2. Final Fantasy XII (PS2) Ontwikkelaar: Square-Enix Uitgever: Square-Enix Release: Q1 2007

De ontwikkeling van Final Fantasy XII ondervond behoorlijk wat problemen onderweg en moest mede daardoor meerdere keren uitgesteld en aangepast worden. Zo werd het hoofd van het ontwikkelteam, eerder al verantwoordelijk voor klassiekers als Final Fantasy Tactics en Vagrant Story, ernstig ziek halverwege het project, waardoor iemand anders het over moest nemen. Het had nogal wat voeten in de aarde om de visie van Matsuno daarna nog zo goed mogelijk over te brengen, maar men lijkt geslaagd. Final Fantasy XII is namelijk één van de beste delen in de reeks geworden als we de Amerikanen mogen geloven. Voor deze game is men van vele conventies afgestapt en heeft men de gameplay behoorlijk anders benaderd.

Niet langer heb je random encounters en turn-based gevechten. Je loopt nu gewoon rond in het veld, stuit op vijanden en kunt deze geheel naar eigen inzicht benaderen of ontlopen. Je kunt vrijelijk rond de vijand cirkelen en ondertussen allerlei acties uitvoeren. Een beetje hetzelfde idee als in een MMORPG dus. Je hebt naast jezelf ook twee teamgenoten die je ofwel zelf kunt bedienen, of via een zeer uitgebreid AI-systeem helemaal naar eigen inzicht af kunt stellen, om zo de perfect werkende party te krijgen. In hoeverre de game pauzeert bij het geven van commando’s kun je ook helemaal zelf kiezen, waardoor je het zo turn-based of real-time kunt maken als je zelf wilt. In combinatie met het meer volwassen verhaal dat meer politiek getint is dan romantisch en de schitterend ontworpen spelwereld, moet deze game voor iedere RPG-fan een prachtige ervaring bieden.

1. Okami (PS2) Ontwikkelaar: Capcom Uitgever: Capcom Release: 9 februari

Okami is een spel dat volgens velen hét antwoord van Sony is op het immens populaire Zelda van Nintendo. Een frappante gelijkenis tussen de twee genoemde titels is trouwens dat er in beide spellen (althans, in vergelijking met de laatste Zelda) een wolf de hoofdrol vertolkt, maar dat terzijde. In Okami zal je Amaterasu besturen, een god die de vorm van een witte wolf heeft aangenomen en het land zal moeten redden van een kwade kracht. Amaterasu heeft om haar opdracht tot een goed einde te brengen een nogal vreemd wapen uitgekozen: een verfborstel!

Natuurlijk gaat het hier niet om een doodgewone verfborstel, maar om de Celestial Brush, een goddelijk werktuig waarmee je letterlijk heel de wereld rondom je aan kunt passen. Zo is het bijvoorbeeld mogelijk om, als je snelle horizontale verfstrepen schildert, bomen doormidden te klieven. Het is duidelijk dat Okami ongetwijfeld een originele aanpak verkiest, iets dat we enkel kunnen toejuichen.

Okami is al een tijdje verkrijgbaar in Japan en Amerika, twee gebieden waar pers en gamers razend enthousiast zijn over dit spel. Het verfsysteem blijkt erg goed te werken en de wereld waarin je mag vertoeven als god zit vol met allerlei leuke dingen om te doen. Bovendien zijn de graphics van het spel om vingers en tenen bij af te likken.

Capcom zorgt met Okami voor een waardig spel om het tijdperk van de current-gen consoles stilaan mee af te sluiten, ook al komt de game waarschijnlijk midden in het grafische next-gen geweld van 2007 terecht.