De kleuren zwart en oranje vormen de basis van de nieuwe Call of Duty: Black Ops II-lijn van Turtle Beach. Turtle Beach mikt overduidelijk op een ietwat jeugdig publiek. Dat komt niet alleen door de populariteit van Call of Duty: Black Ops II onder jongeren, maar ook door de schreeuwende kleurencombinatie die samen met het bekende doodskoplogo van de game een uitsproken design vormen. De nieuwe Call of Duty: Black Ops II-lijn bestaat uit vier edities en de Sierra is de meest high-end headset die gewoon nog een oude en vertrouwde audiokabel heeft.

De headset is in samenwerking met Call of Duty-ontwikkelaar Treyarch ontwikkeld en maakt gebruik van Turtle Beach’ digital signal processor (DSP)-technologie. DSP is overigens niets nieuws, maar biedt de gebruiker wel de mogelijkheid om het geluid nauwkeurig naar eigen wens aan te passen. Door de toevoeging van DSP heeft Turtle Beach aan Treyarch gevraagd of de ontwikkelaar een aantal speciale equalizers kan ontwikkelen. De equalizers moeten de audio-ervaring tijdens het gamen intensifiëren en zouden – in ieder geval voor Call of Duty: Black Ops II – het beste geluid moeten bieden.

Premium look

Turtle Beach heeft veel aandacht besteed aan het uiterlijk van de Ear Force Sierra. De oorschelpen zijn van stevig leer, in de binnenkant van de oorschelpen staat het logo van Turtle Beach en ook de hoofdband wordt met oranje naden geaccentueerd. De headset ziet er geenszins goedkoop uit en kleine details, zoals de verstevigde zwart-oranje draad en de dunne oranje lijnen langs de oorschelpen, geven de Ear Force Sierra net even die premium look die veel gameheadsets missen.

Omdat de oorschelpen van de Ear Force Sierra nogal groot zijn, voelt het plastic gedeelte tussen de oorschelpen en de hoofdband een beetje kwetsbaar aan. Niet dat je de headset met één harde beweging in tweeën breekt, maar wel dat het plastic in schril contrast staat met de afwerkte uitstraling die de headset heeft. En hoewel plastic één van de meest duurzame materialen is, blijft het zo typisch onstabiel ratelen als je er een klein beetje mee schudt.

Ondanks de grote brede leren oorschelpen zit de Ear Force Sierra nog steeds erg stak op je oren. De oorschelpen drukken flink tegen de zijkant van je hoofd en kunnen, naarmate je de headset een langere tijd draagt, echt voor lichte duizelingen zorgen. De eerste uren was er ook geen verschil in rekbaarheid merkbaar. De Ear Force Sierra weigerede een beetje mee te geven. Het was zelfs nodig om elk half uur een korte rustpauze in te lassen omdat de kogels plotseling te vlug voorbij vlogen. Aan het einde van de avond drukte de Ear Force Sierra iets minder op de oren, maar zat de headset nog steeds ongebruikelijk strak.

Baas over eigen gameheadset

De installatie van de Ear Force Sierra zal je echter geen duizelingen bezorgen. Bij de headset wordt standaard een uitgebreide mixer toegevoegd en om de Ear Force Sierra met een console te verbinden, krijg je er ook een speciale console-unit bij. Als je de headset enkel met de pc wilt verbinden, sluit je alleen de mixer via een usb-poort aan. De Ear Force Sierra werkt via plug-and-play direct. Om de headset met een console compatibel te maken, plaats je de console-unit tussen de mixer en Xbox 360 of PlayStation 3.

De mixer is een interessant apparaat. Aan de bovenkant zit een groot scrollwiel dat het volume en dempen regelt. Een druk op het scrollwiel dempt alle geluiden, een flinke draai schroeft het geluid tijdens het gamen helemaal op. De Ear Force Sierra knalt met vol volume je oren bijna van je hoofd. Het is daarom vreemd dat de headset in Windows – zowel de Windows-geluiden als muziek en films - juist vrij zacht klinkt. Dit wordt mogelijk met het uitbrengen van een driver opgelost. Deze is op dit moment nog niet beschikbaar.

Om van de uitgebreide functies van de Ear Force Sierra gebruik te maken, heb je geen driver nodig. Alles staat van tevoren ingesteld en je kunt direct aan de slag. Zo kun je onder andere de 5.1 surround sound helemaal naar eigen wens instellen door verschillende gedeelten van de oorschelp harder of zachter te laten klinken. Dit gebeurt afzonderlijk van het mastervolume en laat je echt de baas over je headset zijn.

Een mysterieuze clip

De mixer beschikt ook over acht knoppen die de verschillende equalizers activeren. De audio-equalizers bestaat onder andere uit flat (normaal geluid), bass boost (voor harde geweerschoten), footstep focus (de focus op voetstappen) en de interessantste, superhuman hearing. Bij laatstgenoemde worden alle geluiden die normaal door de harde geluiden verdoezeld raken, juist versterkt. In de praktijk valt de werkelijke functionaliteit van de equalizers wel mee. Zo ga je door superhuman hearing echt niet veel ‘meer’ horen, maar worden voetstappen door footstep focus wel versterkt: een leuke bijkomstigheid voor liefhebbers van first-person shooters.

Naast de game-equalizers bieden de acht knoppen ook vooraf ingestelde microfoon-equalizers. Een handige equalizer is chat focus waarmee omgevingsgeluiden zoveel mogelijk gefilterd worden. Dat werk onverwachts goed, want het geluid van een draaiende wasmachine op de achtergrond blijkt tijdens de stemopname bijna compleet te zijn verdwenen. Je kunt ook een paar geinige stemvervormers activeren, mocht je graag als smurf, robot of demon willen klinken. Het wisselen tussen deze stermvervormers kan ook terwijl je gamet, maar daar zal niet iedereen (lees: je clanmaten of teamgenoten in een public server) even blij mee zijn.

De mixer biedt ook de optie om externe boxen en een smartphone op het kastje aan te sluiten, waardoor de Ear Force Sierra echt het middelpunt van je audio kan zijn. Een vreemd detail: op de achterkant van de mixer bevindt zich een clip die je ook zit bij oude Walkmans vindt. Het is mij nog steeds niet duidelijk wat de bedoeling van deze clip is.

Veelzijdigheid valt te prijzen

Door de vele aanpassingsmogelijkheden van de Ear Force Sierra kun je het geluid helemaal naar eigen wens instellen. Dat is niet per se nodig, want de headset klinkt direct vanuit de doos al erg helder en duidelijk. Hier dragen de grote oorschelpen aan bij, want de klanken galmen door de dikke leren oorkussens heel fijn je oor in. De dik leren oorkussens weren tevens het geluid van buiten, waardoor je meer op de game focust kunt zijn.

De Ear Force Sierra is door de galm van klanken ook echt een headset voor first-person shooterfanaten. De bassen klinken rauw en hard door de 50 millimeter-boxjes en kunnen met behulp van enkele equalizers tot het uiterste gedreven worden. De lage tonen overstemmen veel andere geluiden tijdens de gameplay, maar dat heb je er wel voor over als de kogelschoten zo enorm lekker klinken. Als je liever wat minder bas wilt, kun je gewoon een andere equalizer activeren.

Hoe krachtig en vol de audio tijdens het gamen is, zo gewoontjes is de geluidsproductie van muziek bij de Ear Force Sierra. Het blijkt een mankement van veel gameheadsets te zijn: door de vrij heftige en directe geluiden – die de spanning tijdens het gamen doet toenemen – klinkt muziek in veel opzichten te kil, waardoor de muzikale warmte die bij de meeste kwalitatief hoogwaardige boxen en headsets te vinden is, ontbreekt.

Het is echter voor de Ear Force Sierra geen excuus dat meerdere gameheadsets ook moeite hebben om muziek echt goed te laten klinken. En al helemaal niet als de Nederlandse adviesprijs van de betreffende headset 369 euro bedraagt (en wie even zoekt, ziet dat de headset elders wat goedkoper is te krijgen). Het maakt de Ear Force Sierra tot de duurste gameheadset die ik over mijn oren heb geschoven. Of het voor dat bedrag ook de beste is, valt te betwijfelen. Houd echter in je achterhoofd dat de Ear Force Sierra met de pc en gameconsoles van Sony en Microsoft werkt. Zo wordt de prijs van de headset voor degenen die over al dit gamegeweld beschikken een stuk interessanter.

En daar zou Turtle Beach mee moeten adverteren. Niet allerlei Gave Coole Merken En Extra Toffe Woorden Achter Elkaar Zetten, maar gewoon zeggen dat als je over een pc, Xbox 360 en de PlayStation 3 beschikt of twee hiervan, de headset gewoon echt een hele interessante en veelzijdige optie is.

Pluspunten: Uitmuntend gamegeluid, veel aanpassingsmogelijkheden, uitgebreide mixer, veelzijdig gebruik

Minpunten: Kan in begin onconformtabel zitten, geluidsproductie muziek is ondermaats

Adviesprijs: 369 euro