In het verloop van mijn leven hebben sportgames een bijzonder effect op me gehad. Pas toen Pro Evolution Soccer 2004 uitkwam ben ik voetbal passievol gaan volgen en sinds NBA 2K12 heeft ook basketbal mijn gemeende aandacht. Ik was voor die tijd een onsportieve, luie gamer wiens sportactiviteiten bestonden uit het uit- en aanzetten van de consoles. Positieve geluiden vanuit de media deden mij echter toch overtuigen een voetbalgame te kopen en ik was al snel verknocht aan de spanning, actie en tactische diepgang van de sport. Vanuit mijn liefde voor die game heb ik een liefde voor de werkelijke evenknie gekregen.

Botsing van culturen

Dat Top Spin 4 en Virtua Tennis 4 een fractie van datzelfde effect zouden hebben, had ik nooit gedacht. Mijn vriendin is een tennisster die in haar leven veel getraind heeft en zowat elk tv-toernooi gevolgd heeft. Ik vond dat maar vreemd en had een afkeer van tennis door zijn klinische, saaie uitstraling en de elitaire cultuur rondom de sport. Mensen die tennis beoefenen hechten waarde aan beleefdheid en klappen vrolijk voor elke goede bal die gespeeld wordt, ongeacht de partij waarvoor ze eigenlijk sympathie hebben. Een fanatieke “kom op, maak haar af!” vanaf mijn kant in de tribunes werd dan ook niet gewaardeerd door mijn omstanders en even leek het erop dat ik tennis nooit zou waarderen.

Met mijn verdorven, voetbaldenkende instelling had ik de sport alleen nooit een echte kans gegeven, hetgeen veranderde met Virtua Tennis 4 op de Vita. Om mijn vriendin een plezier te doen, kocht ik die game voor tijdens de vakantie. Uiteindelijk was ik zelf echter degene die er de meeste uren in heeft gestoken. Virtua Tennis 4 was namelijk een heerlijk toegankelijke game, met een gevarieerde en leuk gepresenteerde singleplayermodus. Ik begon langzaam maar zeker het plezier van tennis in te zien. Het is in de basis een oersimpel spelletje, maar vereist constante aandacht en is nooit afgelopen tot het laatste punt gespeeld is. De spanning ervan intrigeerde me en zag ik toentertijd terug in de finale van Wimbledon tussen Federer en Murray.

Pure essentie

Daar waar ik het eerst nogal vreemd vond om een tenniswedstrijd te kijken, begon ik later wel waardering te krijgen voor de sfeer rondom de sport. Tennis herbergt nou eenmaal een andere context dan het ruwere voetbal en basketbal. Het bekijken van een voetbalwedstrijd gaat immers vrijwel nooit zonder emotie en een temporeel gecreëerde illusie van fanatieke broederschap, terwijl er tijdens een tenniswedstrijd puur gefocust wordt op de schoonheid van de sport. Daarin wordt een mooi contrast gecreëerd tussen een kalme, respectvolle omgeving en een intense sportmentaliteit op het veld. Iets wat ik pas doorkreeg na het spelen van Top Spin 4.

Aan Top Spin 4 merk je dat de essentie van tennis begrepen wordt. Er is geen commentaar dat het spel romantiseert of publiek dat afleidt, maar slechts een tenniswedstrijd. Het gevoel van een echte wedstrijd wordt bijna perfect vertaald naar de game, zoals 2K Sports dat als geen ander kan. Dat bewezen ze door met NBA 2K13 misschien wel de beste sportgame aller tijden te maken, maar ook Top Spin 4 is een immersieve toptitel. De gameplay doet de sport eer aan en komt, in tegenstelling tot het arcade Virtua Tennis, veel menselijker over.

Top Spin 5 hoeft wat mij betreft ook nog niet te komen, omdat ik me als beginnende tennisliefhebber prima vermaak met het doordachte vierde deel. Het heeft een prima balans tussen toegankelijkheid en diepgang, waardoor je spelenderwijs achter tactieken komt. Dat er in Top Spin 4 niet bijster veel modi zitten of dat de presentatie vrij simpel is, ervaar ik dan ook niet als storend. Het is op sommige punten zelfs een verademing ten opzichte van FIFA 13 en NBA 2K13, die je overdonderen met overvolle menu’s en tientallen verschillende speltypes. Dat in Top Spin 4 de nadruk wordt gelegd op het simpelweg spelen van een potje tennis is eigenlijk vrij elegant.

Romantiek

Het is een idyllische gedachte dat games ook daadwerkelijk de directe oorzaak zijn van een waardering van dingen in het echte leven. Dat het in mijn geval om iets relatief kleins gaat als een sport, maakt de gedachte niet minder romantisch. Integendeel, het heeft ervoor gezorgd dat ik nu met veel plezier de Australian Open kan kijken met mijn vriendin en zij ook met mij wil gamen. Allemaal dankzij Top Spin 4 en Virtua Tennis 4.