Achtergrond

Reload: EarthBound

Eigenzinniger dan menig indiegame

Geschreven door Thijs Barnhard op
Dit artikel is al eerder geplaatst op Gamer.nl. Ter nagedachtenis van wijlen Nintendo-president Satoru Iwata, plaatsen we vandaag een aantal Reload-artikelen van games waaraan Iwata heeft gewerkt, zoals EarthBound.

EarthBound is de moeder der cultgames. Deze Japanse role playing game voor de SNES moest het twintig jaar geleden al niet hebben van zijn simpele graphics en ietwat oppervlakkige gevechtsysteem. De game was destijds dan ook een gigantische flop in Amerika en een Europese uitgave werd daarom helemaal geschrapt. Eeuwig zonde, want achter EarthBound’s kleurrijke uiterlijk schuilt een game die zich weinig aantrekt van regels, logica en de clichés die het genre zo rijk is.

De kans is daarom groot dat je Ness, de hoofdpersoon uit EarthBound, pas hebt leren kennen in Super Smash Bros op de Nintendo 64. Wie dat vreemde jochie met telekinetische krachten precies moest voorstellen was ongetwijfeld een groot raadsel. Het was ook niet zo dat EarthBound makkelijk te verkrijgen was: tweedehands waren de prijzen van de game al snel drie keer zo hoog als nieuw. 

Cultstatus

Sinds de zomer van 2013 is de game eindelijk legaal verkrijgbaar via de Virtual Console van de Wii U. Het is daarmee nu dus ook voor Europeanen mogelijk om zelf te ervaren waar deze game zijn cultstatus aan te danken heeft.

Het antwoord op die vraag krijg je eigenlijk al voordat de game echt is begonnen. Na Ness en zijn vrienden een nieuwe naam gegeven te hebben, moet je ook je favoriete voedsel en ‘ding’ invoeren. Je antwoorden worden vervolgens op ingenieuze manier in de game verwerkt. Kom je na je lange reis weer eens thuis, dan maakt de moeder van Ness je favoriete gerecht en een krachtige aanval wordt vernoemd naar je favoriete ding.

EarthBound barst van soortgelijke eigenaardigheden. De game mag dan wel een vrij standaard rpg-verhaal hebben over een stel kinderen die de wereld van een groot kwaad moeten redden, maar het spel weet dit idee ook weer op zijn kop te zetten door het allemaal af te laten spelen in de moderne wereld. Geen zwaarden, magie en puntige kapsels, maar jojo’s, telekinetische krachten en honkbalpetjes! 

EarthBound begint dan ook redelijk onschuldig, wanneer Ness en zijn buurjongetje een neergestorte meteoriet onderzoeken. Pratende bijen, ruimtewezens, een Blues Brothers-achtige band en een sekte in de ban van de kleur blauw volgen niet heel veel later. Het zijn niet alleen de situaties die eigenzinnig zijn: ook de dialogen vol verwijzingen naar obscure popcultuur en de muziek die zonder gene melodietjes en samples leent van grote namens zoals The Who, Chuck Berry en The Beatles maken EarthBound uniek. De gelijkenissen met nummers zoals Johnny B. Goode en All You Need is Love zijn soms goed verstopt en andere keren schaamteloos duidelijk. De game zit zo vol met samples van muziek en geluidseffecten dat de afkomst van sommige geluiden in de game nog steeds een raadsel is.

Fuzzy pickles!

Zijn eigenzinnigheid heeft EarthBound ongetwijfeld te danken aan zijn director en producer Shigesato Itoi. Net als veel andere leden van zijn ontwikkelingsteam, had Itoi niet bijzonder veel ervaring met het maken van games. Het zorgt ervoor dat je doel in EarthBound niet altijd even duidelijk is. De volgende stap in je missie kan zo raar zijn als een stuk kauwgum geven aan een aap en het gevechtsysteem is niet zo uitgebreid en knap in beeld gebracht is als in rpg’s uit dezelfde periode.

Itoi’s visie zorgt er echter wel voor dat EarthBound tot op de dag van vandaag anders voelt dan andere games. Het spel heeft een overduidelijk melig gevoel voor humor bestaande uit veel onmogelijke situaties, vreemde vijanden en onlogische obstakels. Een fotograaf komt om de zoveel tijd uit de lucht vallen om een foto van Ness en zijn vrienden te maken (‘Say: Fuzzy Pickles!’). Tegenstanders zijn onder andere gigantische mieren, irritante feestende bejaarden, new age retro hippies en abstracte kunst. De game weet echter altijd de juiste snaren te raken. Ondanks alle meligheid komt EarthBound daarom soms bijzonder meeslepend of gevoelig uit de hoek.

Blijft Ness bijvoorbeeld te lang van huis weg, dan krijgt hij heimwee en is hij lang niet meer zo effectief in gevechten. De snelste oplossing is dan om de dichtstbijzijnde telefoon in de game op te zoeken en je moeder te bellen zodat je je weer wat beter voelt. Het knappe van de game is dat je tijdens je lange reis soms ook echt terugverlangt naar je simpele begindagen. Na alle waanzin even de doodgewone ervaringen van je videogame-moeder aanhoren is daarom ineens iets dat je begint te missen. Het is een klein detail, maar het spreekt boekdelen over de filosofie van EarthBound. Dit is een game gemaakt door mensen die zich weinig aantrokken van de vele standaard elementen uit jrpg’s of er simpelweg niet van op de hoogte waren.

Waargebeurd verhaal

EarthBound’s karakteristieke vaagheid zorgt al bijna twintig jaar voor discussie. Bepaalde verhaallijnen en gebeurtenissen in de game voelen bijna net zo buitenaards als je aartsvijanden. De achtergronden tijdens de gevechten doen vermoeden dat er vooral veel hallucinerende drugs in het spel geweest moet zijn tijdens de ontwikkeling, maar daarmee zou je de game tekort doen. Onder lagen van EarthBound’s gepatenteerde vreemdheid zit een verhaal over nostalgie, sciencefiction B-films uit de jaren 50 en opgroeien. Hoeveel daarvan echt gebaseerd is op Itoi’s leven is een oneindige bron van speculatie.

Mocht je EarthBound nog niet hebben gespeeld, dan is het nog niet te laat. De game heeft door zijn simpele stijl en toegankelijk gevechtsysteem de tand des tijds goed doorstaan. In tegenstelling tot gamers in 1994 kun je de game waarschijnlijk veel beter zien voor wat het is. Een eigenaardige rpg, met even humoristische als kunstzinnige trekjes die misschien het beste speelbaar is met een walktrough bij de hand. Niet alles in deze game is namelijk even logisch. EarthBound heeft lak aan de regels en is eigenzinniger dan menig indiegame van nu. Geen verkeerde prestatie voor een simpel ogende Japanse rpg die in ‘94 gedoemd leek om snel vergeten te worden.

Dit artikel delen:

Lees meer

Reload: Kirby's Adventure Studio heeft geen tijd voor remakes van alle Gears of War-games
0

Reacties op: Reload: EarthBound

  • Om te reageren moet je ingelogd zijn. Nog geen account? Registreer je dan en praat mee!
  • Er zijn nog geen reacties op dit artikel.

 

Wanneer je een reactie plaatst ga je akoord
met onze voorwaarden voor reacties.