Met de lancering van de PS3 heeft Sony meerdere primeurs binnen zijn eigen gelederen. De belangrijkste hiervan is misschien wel dat iedere PS3 de mogelijkheid heeft om meteen online te gaan wanneer de console aangesloten is op het internet. Met het toevoegen van een 'out of the box' netwerkfunctie laat Sony zien dat men ook voor de PS3 toekomst ziet in onder andere netwerk gaming. Er zijn echter verschillende aspecten die aan bod komen bij online gamen op de PS3 en daarom zetten wij al vast een selectie aan mogelijkheden op een rijtje.

Netwerk gaming op de PS3 is niet gemakkelijk samen te vatten. Dit komt doordat Sony in staat is om de functionaliteit van de console en de bijbehorende diensten op te waarderen door het uitgeven van updates. Ditzelfde gebeurt momenteel ook al voor de PSP (firmware) en de concurrerende consoles. Het zou zo maar kunnen zijn dat de functies die we nu kennen over een jaar onherkenbaar veranderd zijn. We weten in ieder geval dat er in maart een grote update gepland staat voor de PS3 die vele dingen, inclusief de netwerkfuncties, zal veranderen.

Aangezien wij de PS3-versie krijgen met 60GB harde schijf en WiFi functies, zal het meteen mogelijk zijn om draadloos contact te maken met je netwerk. Natuurlijk is er ook de mogelijkheid om de console met behulp van een netwerkkabel direct aan te sluiten op de modem of router. De goedkopere versie van de PS3, die hier volgens Sony eventueel ook zal worden uitgebracht, zal alleen de mogelijkheid hebben om met een netwerkkabel online te gaan. Extra uitbreidingen die los te koop zijn zullen het echter mogelijk maken om ook deze versie draadloos met een netwerk te verbinden.

Het voordeel van netwerk gaming op de PS3 is dat het gratis is. Voor de meeste games (uitgezonderd enkele games, zoals bepaalde MMORPG's) zal gelden dat je meteen online kunt springen om tegen je vrienden te spelen. Gratis online gamen hoeft echter niet te betekenen dat we moeten inleveren op functies waaraan we inmiddels gewend zijn geraakt. Zo zal een universele vriendenlijst ondersteund worden die in staat stelt PS3-eigenaars met elkaar te laten communiceren. Ook biedt Sony matchmaking capaciteiten die het mogelijk maken met mensen van hetzelfde kaliber te spelen.

Een nadeel is wel dat games niet gebruik maken van de centrale vriendenlijst. Ontwikkelaars moeten dus vooralsnog hun eigen vriendenlijst implementeren die los staat van de centrale vriendenlijst. Sony heeft echter laten weten bezig te zijn met het oplossen van het probleem en ook ontwikkelaars zoals Insomniac (Resistance: Fall of Man) hebben laten weten wanneer mogelijk, hun vriendenlijst te willen verenigen met de centrale versie. De kans is dus groot dat een toekomstige update de vriendenlijst echt universeel maakt.

Gratis netwerk gamen zorgt er ook voor dat third party onwikkelaars en uitgevers hun eigen servers en online netwerk moeten opzetten. Dit betekent dat ze een enorme vrijheid hebben met het implementeren van verschillende online opties. Peer to peer of dedicated servers, het is aan de uitgevers hoe we met elkaar contact maken. Games van Sony zullen echter altijd gebruik kunnen maken van dedicated servers van het Playstation Network (PSN). Vooralsnog zullen gamers contact kunnen maken met lokale servers om op deze manier lag te voorkomen. Mensen die eerder gebruik hebben gemaakt van het Sony netwerk voor de PS2 weten dat we kunnen rekenen op een goede online netwerk ervaring op het PSN.

Voor veel games die gebruik maken van het netwerk zal ook gelden dat prestaties bijgehouden worden, die kunnen worden vergeleken met die van anderen. Denk hierbij aan rondetijden in racegames of het aantal kills in shooters. Laten we hopen dat de third party ontwikkelaars diezelfde kwaliteit kunnen evenaren. De tijd zal uitwijzen of een universeel systeem beter zou zijn geweest.De combinatie van standaard netwerkmogelijkheden en een harde schijf maakt het ook mogelijk extra content te verspreiden naar iedereen die er behoefte aan heeft. Over het netwerk van Sony kun je demo's, trailers, games en in de toekomst nog veel meer soorten content downloaden. Het zal hierbij gaan om zowel gratis als betaalde content. Demo's van zowel third als first party ontwikkelaars stellen je in staat om alvast een voorproefje te nemen van games die uit gaan komen.

Het zal bovendien mogelijk zijn om extra content zoals uitbreidingen te downloaden voor bestaande games. Microtransactions is een term die hierbij centraal staat. Deze term betekent dat door middel van het betalen van kleine bedragen ook kleine hoeveelheden content kunnen worden binnen gehaald voor een game. Denk hierbij aan extra wapens of voertuigen. Er is echter ook nog gewoon de mogelijkheid om grotere hoeveelheden content in de vorm van volwaardige add-ons aan te bieden. Het is aan de uitgever of er geld wordt gevraagd voor de add-ons.

Een ander voordeel van een netwerk gecombineerd met een harde schijf is dat complete games kunnen worden verspreid over het netwerk. Sony ziet in dat hierin veel potentie ligt en maakt het mogelijk om tegen betaling volledige games te downloaden vanaf het netwerk. Door afwezigheid van een limiet in downloadgrootte kunnen zowel hele kleine als grote games worden aangeboden. Sony maakt geen gebruik van een puntensysteem, dus de werkelijke prijs in euro's zal worden weergegeven voor deze games. Verschillende ontwikkelaars hebben al toegezegd originele games te zullen maken die ter download worden aangeboden. Ook staan er een groot aantal ports van oude arcadegames aan te komen. Er is theoretisch geen limiet aan het type games dat kan worden aangeboden op het Playstation Network.

Oude arcade ports zijn misschien gewild, maar Sony wil tevens de mogelijkheid bieden oude PS1 games te blijven spelen. Door tegen een kleine prijs PS1 games ter download aan te bieden moeten we in de toekomst deze games op de PS3 kunnen spelen. Als een titel zich dus nog niet in je collectie bevindt, kan deze tegen betaling via het netwerk worden gedownload. Er kleven momenteel nog wel wat nadelen aan het systeem. Zo is het momenteel mogelijk om een kleine selectie aan PS1 games te downloaden die alleen op de PSP zijn af te spelen. Hoewel deze vorm van cross platform functionaliteit indrukwekkend is, zal de gamer met alleen een PS3 of PSP hiervan geen gebruik van kunnen maken. De mogelijkheid om in de toekomst deze games ook direct op de PS3 te spelen moet nog worden geïmplementeerd door Sony. Ditzelfde geldt voor de mogelijkheid om zonder de PS3, PS1 games voor de PSP te downloaden.

Hoewel we nog een beetje onzeker zijn over wat we daadwerkelijk van netwerk gaming op de PS3 kunnen verwachten, zijn de mogelijkheden eindeloos. Het zal in ieder geval niemand in de weg worden gelegd om online te kunnen gamen, want de dienst is compleet gratis. Het gratis zijn van de dienst heeft misschien tot gevolg dat bepaalde opties niet direct foutloos worden geïmplementeerd, maar met behulp van extra downloads kan praktisch alles aan de netwerkfunctionaliteit worden toegevoegd.