Het wordt nog gekker; Activision heeft zelfs de plannen die het had om Vincent Zampella en Jason West af te luisteren, gedocumenteerd. Project Icebreaker, zoals het geheime onderonsje van de Activision-topmannen genoemd werd, kan daarmee wel eens een dealbreaker worden in de rechtszaak rondom de Infinity Ward-oprichters. Met bewijs dat Activision zocht naar manieren om ze te kunnen ontslaan, lijkt het kunnen aantonen van contractbreuk binnen handbereik.

Hoe de rechter uiteindelijk oordeelt, is voor de rasgamer wellicht niet zo interessant. De documenten slingerden echter ook flink wat details over Project Destiny de wereld in, omdat het contract tussen Bungie en Activision als bewijsstuk wordt gebruikt door West en Zampella. Het was al bekend dat de ontwikkelaar en uitgever een contract hebben getekend voor tien jaar, maar nu weten we ook dat Bungie in die periode iedere twee jaar een game belooft af te leveren. In de tussentijd komt de studio met vier uitbreidingen, waarmee het komende decennium voor Bungie al in steen geschreven staat. Of beter gezegd: op een aantal pagina’s contractueel is vastgelegd.

Aandeelhouderspaparazzi

De plicht van uitgevers om al hun zaakjes goed op orde te hebben, gaat verder dan enkel contracten. Ze moeten ook verantwoording afleggen aan aandeelhouders, wat voor de buitenwereld netjes zo’n vier keer per jaar gebeurt. Iedere drie maanden is het weer raak; Sega, Electronic Arts, Activision, THQ, et cetera publiceren hun kwartaalcijfers en stellen de verwachtingen voor de komende maanden bij. Het zet de dichte deur waarvoor gamejournalisten soms staan, even op een kier.

Want wanneer het investeerders zijn die vragen naar een releasedatum, dan wordt het wat lastiger om de kaken stijf op elkaar te houden. Zij willen weten wanneer de aandelen die ze genomen hebben, zich terug gaan betalen. En ook al hebben ze wellicht weinig verstand van games, een grote release als Diablo 3 die in een bepaald fiscaal jaar valt, dat gaat sowieso iets met de winstverwachtingen doen. Het is daarom dat gamewebsites na ieder kwartaal weer even volstaan met berichten over releaseperiodes, omdat uitgevers verplicht zijn om daar op zijn minst iets over te melden in het financiële verslag.

Even was er daarom hoop toen Take-Two zijn jaarverslag van fiscaal 2012 publiceerde. Maar helaas; bij Grand Theft Auto V staat nog steeds het mysterieuze TBA, oftewel To Be Announced. Titels van 2K Games hebben wel allemaal een releaseperiode gekregen, maar de belangrijkste, die van Rockstar, ontbraken. Dat neemt niet weg dat we niet alsnog een handvat hebben om te voorspellen wanneer een GTA V dan komt. Zelfs wanneer een bedrijf geen specifieke release-informatie geeft, moet het alsnog aandeelhouders een voorspelling geven van hoe goed het ’t denkt te gaan doen de komende tijd.

Take-Two zet blijkbaar groots in, want de uitgever denkt komend fiscaal jaar dubbel zoveel omzet te draaien. Dat roept enkele vragen op, want met welke games hoopt het bedrijf zoveel exemplaren te verkopen dat het twee keer zoveel inkomsten genereert. BioShock: Infinite? Borderlands 2? Max Payne 3? Alle drie grote games, maar zijn ze zoveel groter dan L.A. Noire, The Darkness II en Duke Nukem Forever? Die titels verschenen namelijk het afgelopen fiscale jaar en zorgden mede voor een omzet van ruim 800 miljoen dollar.

In fiscaal 2013 moet die omzet zo’n 1,7 miljard bedragen. Nu kun je beargumenteren dat BioShock: Infinite en Borderlands 2 grote klappers gaan worden. En dat Max Payne bovenop de drie miljoen exemplaren die het al op zak heeft nog wat miljoentjes erbij schraapt. Maar kom je dan uit op een verdubbeling? Of heeft Take-Two de TBA van GTA V stiekem al meegenomen in de voorspellingen. Met een release van het vijfde deel in maart 2013, net voor het einde van het fiscale jaar, wordt die 1,7 miljard ineens een stuk aannemelijker. Op LinkedIn is het overigens verrassend stil rondom GTA V. Maar hè, daar worden alle andere games al aangekondigd.