Man bijt hond

De twee gameseries hebben veel verwantschap met elkaar. Zo voelde The Last of Us al direct vertrouwd, omdat het op veel manieren een voortzetting van de Uncharted-serie was. Van het camerastandpunt en de schietmechanieken, tot de manier waarop de personages tijdens de gameplay in gesprek gaan en zo het verhaal vertellen. Dat Uncharted 4 op zijn beurt weer beïnvloed gaat worden door The Last of Us is logisch. Niet in de minste plaats door wat er begin 2014 bij Naughty Dog gebeurde.

Toen werd duidelijk dat Amy Hennig, de schrijver en creative director van de Uncharted-games was vertrokken bij de studio. Bronnen dichtbij Naughty Dog beweerden vervolgens tegen IGN dat Hennig uit de studio gezet is door Neil Druckmann en Bruce Straley van team The Last of Us. Naughty Dog ontkende dit gerucht. Toch vertrokken al snel meer mensen, zoals Justin Richmond, de game director van Uncharted 3. En ook stemacteur Todd Stashwick, wiens rol opvallend genoeg werd vervangen nadat Hennig was vertrokken. Tevens zijn Michael Knowland, lead character artist van The Last of Us en Nate Well, lead artist van The Last of Us, weggegaan.

Het is onduidelijk of er geforceerd afscheid genomen is, of men zelf heeft besloten na een groot project afgerond te hebben iets anders te gaan doen. Wel weten we dat de mensen die aan The Last of Us hebben gewerkt, nu verantwoordelijk zijn voor Uncharted 4. Hoewel de meesten daarvan ook aan eerdere games in de Uncharted-serie hebben gewerkt, is The Last of Us echt hun kindje. Het zal ons ook niets verbazen als ze nog steeds een beetje beduusd zijn over het grote succes van dat kindje. Dat gaat invloed hebben op volgende games.

The Last of Us

Vrijheid

En dat zagen we direct terug in de eerste gameplaybeelden van A Thief’s End. Tijdens de PlayStation Experience liet Naughty Dog maar liefst vijftien minuten zien uit de game, waarin Nathan Drake in een vertrouwde jungle-omgeving het al snel aan de stok kreeg met een hoop slechteriken. En wat zagen we hier terug van The Last of Us? Vrijheid. Hoewel je in die game ook genoeg lineaire gangetjes doorloopt, werd je regelmatig in een situatie gedropt waar je zelf mag bepalen hoe je het aanpakt. Je hebt een beperkt aantal wapens, een hoop vijanden en een ruim gebied waarin je een eigen route kiest.

In die vijftien minuten Uncharted 4 zien we Drake ook niet een vast pad nemen, maar de ruimte benutten om zijn eigen route te kiezen. In plaats van veel lage muurtjes, met golven aan vijanden, zien we hier een speelruimte waar Drake constant in beweging is en elke keer andere uitwijkmogelijkheden heeft. Zijn nieuwe slingertouw is hier een belangrijk onderdeel van. Hoewel dit nog maar één stukje gameplay is van een volledige game, voelt het als een waardevolle toevoeging. Zolang de achtbaanachtige setpieces maar niet verdwijnen, want wegrennen van een instortende tempel gaat niet snel vervelen.

Uncharted 4

Drama

Waar The Last of Us vooral om bekend staat is het verhaal, en de emotionele rit die je als speler ondergaat. Het is heftig, zwaar en tranen liggen vaak op de loer. In de Uncharted-games heeft drama ook een rol, maar over het algemeen zijn het luchtige games. Avontuur staat voorop en niet diepgaande karakterontwikkelingen. Aan het eind van de gameplayvideo zagen we dat Nathan in A Thief’s End vergezeld gaat worden door zijn broer. Dit kan twee kanten op.

Wij hopen dat dit rivaliteit oplevert en dat het tweetal elkaar constant probeert te overtreffen. Zoals bijvoorbeeld Gimli en Legolas in de The Lord of the Rings-films, vol humor en actie. Waar we een beetje bang voor zijn is dat de game de diepte in gaat, en we straks weer jankend achter de televisie zitten. Gezien het succes van The Last of Us, kan het bijna niet anders dan dat Uncharted 4 donkerder wordt. Alleen al de titel “A Thief’s End” lijkt daar een grote hint naar. Ook in vrij letterlijke zin van het woord zien we in de gameplay een donkere en minder kleurrijke omgeving voor Nathan. De vorige Uncharted-games vielen juist op door gebruik van felle kleuren. Het zou jammer zijn als het grauwe nu de overhand krijgt.

Uncharted 4

Wapens

In het verlengde daarvan hopen we dat The Last of Us ook niet opgevolgd wordt als het gaat om wapengebruik. Naughty Dog krijgt nog wel eens kritiek dat Nathan Drake geen realistisch personage is, en de speler in principe in de rol stapt van een zeer effectieve massamoordenaar. Hoewel het waar is dat Drake met het grootste gemak de meest getrainde slechteriken ombrengt, en geen enkele terughoudendheid toont als het gaat om het gebruik van wapens, granaten of andere werktuigen, hoort dat bij de game. Uncharted is niet enkel een avonturenserie, het zijn ook actiegames. Actiegames waar de kogels je om de oren vliegen en duizenden vijanden neergemaaid worden. Houd dat zo, alsjeblieft.

De vijftien minuten gameplay van Uncharted 4 laten in ieder geval niet zien dat er bezuinigd is op het aantal vijanden, maar de serie verandert wel. Zeker het verschil met Drake’s Fortune is groot. Toen bleef je als speler nog vaak achter een muurtje verscholen staan waarna je golven aan vijanden moest afweren en nu is Drake nu meer dan ooit in beweging. Stealth gaat hier ook een grote rol in spelen. Dat werkte in The Last of Us goed, omdat het al geen snelle game was. Hopelijk haalt het niet teveel het tempo uit A Thief’s End.

Uncharted 4

Pulp

Laten we voorop stellen dat de ontwikkelaars bij Naughty Dog weten waar ze mee bezig zijn. En als ze Uncharted willen veranderen, dan hebben ze daar ook alle recht toe. Toch zegt het team zelf dat we ons geen zorgen hoeven te maken, bijvoorbeeld in dit interview met Game Informer. Ze gebruiken lessen die ze geleerd hebben van The Last of Us, maar willen Uncharted ”fun en pulpy” houden. De wereld is wel realistischer in de zin dat planten bijvoorbeeld beter bewegen en animaties mooier zijn, maar het moet nog steeds Uncharted zijn.

Maar wij hebben ook een sterke band met deze games, waardoor we toch een beetje ongerust zijn. De eerste gameplayvideo laat ons met overwegend positieve, maar ook gemengde gevoelens achter. In ieder geval hopen we dat Naughty Dog naast The Last of Us ook vooral terugkijkt naar Uncharted 2, want dat is hoe we de avonturen van onze sympathieke dief graag zien. Geef hem avontuur, geen tranen.