Cardboard Castle (iPhone, €0,79)

Puzzelgames vormen één van de populairste genres op de iPhone, maar ondanks de vele concurrentie weet Cardboard Castle zich op een bijzondere manier te onderscheiden. Het spel gebruikt de mechaniek van een adventuregame, het combineren van voorwerpen, om bijzonder complexe puzzeltjes te maken waarin het van belang is om de verschillende handelingen in de juiste volgorde uit te voeren. De bedoeling is steeds om met een ridder te paard het land te doorkruisen, van links naar rechts, terwijl je de obstakels op de route al puzzelend oplost. Door planken met een gat te combineren ontstaat er bijvoorbeeld een brug en een beker water zorgt ervoor dat vuur dooft.

De stijl van Cardboard Castle is verweven met de gameplay. De hele spelwereld is namelijk van karton gemaakt, met handgetekende, geknutselde figuren die slechts minimaal animeren. Het gegeven dat alles in de wereld van karton is, kun je in je voordeel gebruiken. Door water op een kartonnen vijand te gooien, verandert deze in zompig papier dat weer gebruikt kan worden om een gat mee op te vullen. De logica achter de puzzels en combinaties is soms wel te ver gezocht, waardoor het vooral zaak is om dingen met elkaar te blijven combineren om te zien wat eruit komt. Nadat je de mogelijkheden hebt geïnventariseerd is het vaak een kwestie van deductie om de juiste oplossing te achterhalen. Cardboard Castle is een fris en eigenwijs puzzelspel, dat echter enigszins gehinderd wordt door de ietwat knullige interface en het geringe aantal puzzels: met slechts vijftien ben je daar zo doorheen.



NBA Jam
(iPhone, €3,99)

EA heeft al flink wat ‘grote’ games naar de iPhone gebracht en met wisselend succes. NBA Jam behoort, misschien wel tegen de verwachting in, tot de betere pogingen. Ook op de iPhone draait NBA Jam om potjes van twee tegen twee, waarbij je de keus hebt om één of beide spelers van het team onder je hoede te nemen. De campagne laat je spelen tegen alle 37 teams, maar uiteraard kun je ook een los potje spelen. Behalve het winnen van wedstrijden zijn er ook tal van losse uitdagingen die je al spelende kunt behalen en die je aanmoedigen om niet alleen puur op de winst te spelen. Dit compenseert aardig voor het gebrek aan een menselijke tegenstander en zorgt ervoor dat NBA Jam ook op de lange duur best verslavend blijft.

Het grootste struikelblok bij sportgames op de iPhone is de besturing, maar NBA Jam komt daar aardig mee weg. Er zijn twee besturingsopties, gesture en arcade, en beiden werken aardig. Bij arcade zitten de knoppen op een vaste plek op het scherm, terwijl ze bij gesture verplaatsen naargelang waar je je vingers plaatst. In beide gevallen loop je rond met een virtuele analoge stick. Daarin zit misschien nog wel het grootste probleem. Doordat je geen fysieke feedback krijgt of je analoge stick wel in het midden staat, wil je nog wel eens ongemerkt tegen de randen van het speelveld aanlopen, met name als je poppetje zich buiten beeld bevindt. In plaats van snel terug te lopen naar de verdediging, staat je basketballer dan naar de prachtige reclameborden te kijken. Vervelend is ook dat je in verdediging niet tussen de personages kunt wisselen. Maar buiten die twee euvels is EA er aardig in geslaagd om de toch vrij complexe besturing werkbaar op het touchscreen te krijgen. Ideaal zal het echter nooit worden.


 

Sticky (iPhone, €0,79)

De puzzelgame Sticky van het Nederlandse Gamistry schopte het zowaar tot Game van de Week in de AppStore. Dat is misschien iets teveel eer voor een vooral technisch aardig puzzel-actiespel dat conceptueel niet helemaal uit de verf komt. Als speler lanceer je een slijmerig oranje balletje door levels die worden bestormd door toxins, grijze wezens met allerlei vervelende eigenschappen. Toxins kun je doden door op hun hoofd te stuiteren, waarna soms bonussen verschijnen waarmee je de vervelende eigenschap van die toxin over kunt nemen. Zo kun je de mogelijkheid krijgen toxins te bevriezen of te veranderen in een gigantische bal die moeiteloos over meerdere toxins heen rolt.

Sticky kent echter een gebrek aan tactiek en inzicht dat vereist is. Je stuitert gewoon wat rond en meestal haal je de levels dan wel. Veel bonussen zijn daarbij nauwelijks zinvol of conflicteren met de interne logica van het spel. Zo kun je met ijs toxins bevriezen, maar je moet ze vervolgens ook nog stukslaan door met je vinger op je scherm te tappen. Maar wat is mijn vinger in het speluniversum? Hoezo gaat het ijs ineens stuk? Het was veel logischer, en prettiger, geweest als je er vervolgens met Sticky tegenaan moest stuiteren om het ijs te breken. En zo kent het spel wel meer kleine mankementjes die er samen voor zorgen dat het spel de absolute top niet weet te bereiken. Ergens in Sticky schuilt een goede game en de physics van de blubberomgevingen zijn mooi gedaan, maar echt leuk en verslavend wil het niet worden.


 

Crystal Soul (iPhone, €1,59)

Crystal Soul verkoopt zichzelf als een puzzel-RPG, maar het is vooral een puzzelspel met veel minder diepgang dan je op het eerste gezicht zou verwachten. De spelwereld bestaat uit een landschap dat volledig is gevuld met verschillende gekleurde monsters. Na elke stap die je zet dien je één van de aangrenzende monsters te bevechten, waarna ook alle aangrenzende monsters van dezelfde kleur gedood zullen worden. Dit levert energie op waarmee je weer magische spreuken kunt uitvoeren. Kristallen zijn van belang omdat je daarmee extra beurten krijgt. Zijn je beurten op voordat je de missiedoelen hebt bereikt, dan eindigt het spel.

De opbouw van Crystal Soul is echter heel eentonig: de missies zijn steeds ongeveer hetzelfde (vernietig zoveel van kleur x) en je bent heel afhankelijk van hoe de kleurtjes in het speelveld worden geplaatst. Na een paar beurten doorzie je de hele spelmechaniek en is er eigenlijk nauwelijks ruimte voor verbetering. Je hebt ook van meet af aan alle speciale krachten van je klassen ter beschikking en zult het daar de rest van het spel mee moeten doen. Er zijn drie beschikbare klassen, maar de andere kun je alleen uitproberen als je helemaal opnieuw begint. Zou je de speciale krachten langzaam verdienen met de ervaring die je opdeed en had je zelf een pakket van krachten samen mogen stellen, dan was Crystal Soul waarschijnlijk vele malen interessanter geweest. Nu is het spelplezier slechts van korte duur. Het rare scrollen, dat geen goed overzicht geeft van de spelwereld, en de trage respons van het spel, maken het er allemaal niet beter op. Ook hier geldt, net als bij Sticky: een goed idee, maar er had veel meer in gezeten.


 

PewPew (iPhone, Android, gratis)

We hebben het al eerder laten doorschemeren, maar vanaf volgende maand gaan we echt van start met het recenseren van spellen voor het Android-platform. Titels die het op Apple’s iOS-apparaten goed doen, komen gelukkig steeds vaker en steeds sneller ook voor Google’s mobiele besturingssysteem uit. Maar ook een aardige verzameling exclusieve games is inmiddels op de Android Marketplace beschikbaar. Daaronder bevinden zich veel gratis spellen, wat het recenseren wellicht iets minder nuttig maakt, maar daarom nog geen reden is om ze niet onder de aandacht te brengen. Ook de games waar geen financiële ‘investering’ aan vooraf gaat, verdienen het om getest te worden.

Om alvast een voorproefje te geven sluiten we deze round-up van mobiele games af met PewPew, een relatief simpele asteroids-achtige titel die al een tijdje voor iOS verkrijgbaar was, maar onlangs voor Android verscheen. PewPew laat zien dat gratis niet hoeft te betekenen dat een game beperkt is in zijn opties. Er zijn een aantal verschillende speltypes, je kunt eerder gespeelde levels terugkijken en er zijn leaderboards. Ook speelt er een opzwepend muziekje op de achtergrond en zijn er nieuwe scheepjes vrij te spelen. Maar speelt het ook goed? Het mag je dan niets kosten om PewPew te proberen, leuke gameplay blijf gehanteerd als criterium. Gelukkig weet PewPew prima te vermaken, al staat de opmerkelijke besturing het spelplezier soms in de weg. In plaats van virtuele analoge sticks is er gekozen voor twee driehoeken, waardoor je soms ter correctie je vingers op het scherm moet verleggen.