In de Westerse MMO-wereld vinden 'wij' dat een speler van een MMO altijd 'eerlijk' aan zijn wapens en uitrusting moet komen: de juiste baasmonsters verslaan, eerlijk handel drijven op de virtuele veiling, goed leren hoe je je personage moet spelen... Wie epische uitrusting wil, moet daarvoor 'het werk' doen.

Bij het gratis worden van Lord of the Rings Online was (en is) de grootste zorg van fanatieke spelers dat Turbine dingen gaat verkopen die spelers een 'oneerlijk voordeel' geven. Dat kan bijvoorbeeld via betere wapens, betere potions en andere spullen waarmee je gemakkelijker kunt 'winnen'. Forumgebruikers noemen dit PtW: Pay to Win. Er zijn nog geen voorwerpen te koop in de LOTRO-in-gamewinkel die iemand 'over-powered' maken, maar er zijn wel items vindbaar die wapens sterker maken en personages sneller laten groeien. Dat tot woede van een aantal LOTRO-forumbezoekers. Zelfs een ontwikkelaar die de schijn tegen heeft dat het Pay to Win mogelijk maakt, begaat in de ogen van die spelers al de grootst mogelijk zonde.

Dezelfde kritiek kreeg Blizzard te verduren na zijn aankondiging van een veilinghuis in Diablo 3. Daarmee kunnen spelers met echt geld hun buit kopen en verkopen. De protestgeluiden zijn nog steeds oorverdovend. Want dat is toch niet eerlijk? Als iemand in plaats van honderd uur spelen, simpelweg een paar euro of dollars neerlegt voor een krachtig zwaard; dat kan toch niet? Natuurlijk, je mag best in World of Warcraft een rijdier kopen voor een paar tientjes, maar de aanschaf mag vooral niet nuttig zijn...


Lord of the Rings Online store

Ironisch

Het is ironisch dat er in het verkopen van in-game-goud miljarden omgaan. De Wereldbank schat dat de omzet van 'illegaal' goud in 2009 zo'n drie miljard dollar was. Het veilen van wapens was in Diablo 2 al heel gebruikelijk via e-bay,  tot de veilingsite deze praktijken verbood. Zogenaamde powerlevel services creëren voor ieder die zijn portemonnee trekt een personage op het maximale level. En dan zijn er natuurlijk de gevreesde hacks van accounts, waarbij spelers van al hun virtuele eigendommen worden bestolen. Die spullen worden dan weer voor echt geld doorverkocht aan andere spelers. Dat betekent dat deze hacks alleen plaatsvinden dankzij de grote vraag naar gekocht goud.

Als 'wij Westerse spelers' zo massaal schreeuwen dat het 'slecht' is als een uitgever zelf krachtige virtuele voorwerpen verkoopt, waarom kopen 'wij' die dingen alsnog via het illegale circuit, dat zijn goud zeer waarschijnlijk verkrijgt door het van je medespelers te stelen?

Misschien wordt het tijd voor ons Westerse gamers om minder krampachtig te reageren op het legaal verkopen van nuttige virtuele voorwerpen. Door gebruik te maken van Blizzards Diablo 3-veiling weet je in elk geval zeker dat de verkoper van dat krachtige harnas hem ook echt zelf wil verkopen. En wat maakt het nou eigenlijk uit als een ander sneller bij het maximale level is dan jij? Het gebeurt nu immers ook. Er lopen talloze ‘ge-powerlevelde’ personages door alle grote MMO's, van Everquest tot Rift. Wie kan eerlijk zeggen dat hij tijdens samenspel last heeft gehad van iemand die zijn level 85 Priest niet zelf heeft opgebouwd?

Het vermeende 'voordeel' op andere spelers is in één klap weg als krachtige items via de in-gamewinkel te koop zijn. Niet alleen zijn dan dezelfde items voor iedereen beschikbaar, maar ook kunnen spelontwerpers er rekening mee houden dat 'kopers' en 'niet-kopers' wel nog gelijkwaardig blijven in gevechten. Nu is dat veel moeilijker.

Als al die schimmige handel gewoon wordt gedaan via in-gamewinkels van Turbine, Blizzard, NCSoft en consorten, zijn we in een klap af van gold-spam, phishing mails, account hacks en een heleboel creditcardfraude. Laten we daarom leren ons geen zorgen te maken over 'Pay to Win', maar de officiële item stores simpelweg te omarmen.