We hadden nogal wat momenten van déjà vu bij het opstarten van de Rift-bèta. Om te beginnen lijkt de beginnerszone, die alle hectiek en lawaai van een slagveld heeft, erg op die van Warhammer Online. We kregen zelfs een soortgelijke hoofdpijn van al het gedoe om ons heen, terwijl we eigenlijk liever rustig hadden uitgezocht wat de bedoeling was. De eerste missies na de rumoerige introductie komen zo uit het boekje van Lord of the Rings Online en Everquest 2: praat met dat mannetje, dood zoveel van zus of zo en kom dan terug voor je beloning.

Voor je gapend afhaakt en Rift afdoet als de zoveelste Everquest-kloon (zoals wij bijna deden), willen we je waarschuwen. Rift is namelijk meer dan een kopie van bestaande MMO’s. Na die slaapverwekkende ‘introductie-quests’ werden we plots naar de ‘echte’ wereld van Rift getransporteerd. En langzaam maar zeker toonde de game zich van zijn aantrekkelijke kant.

Willekeurig

Er zitten namelijk heel wat onberekenbare elementen in het spelverloop. Terwijl Rift je, net zoals in Lord of the Rings Online, allerlei quests geeft om in het sprookjesachtig mooie landschap te volbrengen, doet het er alles aan om je van je vaste pad af te duwen. Een belangrijk element van Rift is namelijk het openen van, erm... Rifts. Dat zijn een soort duivelse poorten waardoor demonen de wereld binnenvallen. Deze Rifts verschijnen op willekeurige plekken en tijden, waarna monsters proberen het gebied te veroveren. Alle spelers in de buurt kunnen meehelpen om het gespuis te verslaan. Het is niet nodig om je bij een groepje aan te sluiten: ieder die actief meehelpt krijgt beloningen op basis van zijn of haar bijdrage. De veldslag gaat in fases, Steeds als er een golf monsters is verslagen komt er een moeilijkere golf, tot er uiteindelijk een eindbaas verschijnt. Als die verslagen is gaat de Rift dicht, om wellicht elders weer open te gaan.

Oplettende lezers herkennen dit principe misschien als de Public Quests uit Warhammer Online. Dit systeem doet er inderdaad heel erg aan denken. Ook speelt de game leentje buur bij het inmiddels ter ziele gegane Tabula Rasa, waarin basissen op willekeurige momenten werden overvallen. Ook daar was het dan alle hens aan dek om de zaak te verdedigen, wat tot spectaculaire spelmomenten leidde. De Rifts in Rift zijn absoluut een aanwinst.

Zonder klasse

Rift introduceert nog een nieuw systeem waar we hoge verwachtingen van hebben. Ervaren MMO-spelers weten dat je in de meeste games van het door hun begeerde genre aan het begin van je carrière een klasse kiest. Ben je een healer of iemand die juist veel schade toebrengt? Door middel van een klassensysteem geef je aan waar je prioriteiten liggen. Het nadeel van een dergelijk systeem is dat je je gekozen rol niet achteraf kunt veranderen. Als je jouw klasse niet meer leuk vindt, moet je overnieuw beginnen met een andere variant. Rift is flexibeler. Je kiest aan het begin van het spel wel een richting: een zogenaamde ‘roeping’. Je kunt daarbij kiezen uit magiër, dief, strijder of genezer. Dit geeft een algemene indruk van wat je personage gaat doen.

Specifiek wordt het pas als je ‘souls’ verzamelt. Je kunt bijvoorbeeld als magiër een soul installeren waarmee je demonische hulpjes oproept. Maar je kan ook kiezen voor een soul die vooral gespecialiseerd is in het beschermen van je groepsgenoten. Iedere soul krijgt meer vermogens naarmate je meer ervaringspunten verdient. Wat het soul-systeem zo interessant maakt is dat je maar liefst drie souls tegelijkertijd actief kunt hebben en die naar hartenlust kunt wisselen. Alle krachten van de drie actieve souls zijn tegelijk beschikbaar, waardoor je dus heel diverse vaardigheden kunt combineren in een personage. Uiteraard moet je souls wel verdienen of vinden, maar hoe verder je in het spel komt, hoe groter je arsenaal wordt en hoe meer vrijheid je hebt om jouw personage te personaliseren. Rift combineert het Job-systeem van Final Fantasy XI en de Talent Trees uit Diablo II tot een geheel eigen en interessant personaliseringssysteem.

Bekend maakt bemind

We hadden maar een weekend om de bèta uit te proberen en we hebben dus slechts even aan de game geroken. Wat we zagen was een zeer verzorgde MMO die heel veel goede ideeën in zich verenigt. Daar staat echter tegenover dat Rift geen revolutionaire game is. De wereld is (hoewel schitterend vormgegeven) met al haar dwergen en elfen wel heel erg standaard. Zeker voor fantasy-begrippen. Bovendien hebben we zoals je uit dit artikel kunt opmaken alle elementen wel eens eerder gezien.

Maar hopelijk stemt deze eerste blik je niet meteen al negatief. Rift is vooral erg leuk om te spelen. Het is verfrissend om tijdens je doorgaanse quests opeens een leger van dertig andere spelers voorbij te zien rennen richting een verse Rift, om vervolgens zelf mee te lopen en in een hectische strijd terecht te komen. Wij kijken dan ook reikhalzend uit naar het volgende bèta-weekend en de uiteindelijke lancering op 1 maart.