Het komt niet vaak voor. Een consolefabrikant zegt en belooft van alles tijdens de persconferentie op de E3, maar mikt enkele dagen later dat hele plan zo de prullenbak in. En sommige gamers waren er nog blij om ook. Het overkwam Microsoft in wat achteraf een vast de interessantste persconferenties in jaren is.

Xbox One

Met de persconferentie zelf was eigenlijk niet eens zoveel mis. In tegendeel zelfs. Nadat Microsoft een maand eerder bij de onthulling van de Xbox One (te) veel aandacht gaf aan alle multimediafunctionaliteiten van het apparaat, focuste het bedrijf zich op de E3 weer op de games. Met Titanfall, Dead Rising 3, Forza 5, Killer Instinct, Project Spark, Sunset Overdrive en tijdelijk exclusieve DLC voor Battlefield 4 zette Microsoft een sterke presentatie neer. Zelfs Hideo Kojima kwam het podium op om enkele woorden slecht verstaanbaar Engels te brabbelen en daarna een forse trailer van Metal Gear Solid V: The Phantom Pain te tonen. En we vingen ook nog een glimp op van de volgende Halo. Helaas werd dit feest volledig ontsierd vanwege een eerder gepubliceerd artikel op de Xbox-website.

DRM voor Xbox One

In de gewraakte tekst werd uitgelegd hoe games geactiveerd werden met een Xbox Live-account en daarna gekoppeld zijn aan datzelfde account. Daardoor zou doorverkopen alleen mogelijk zijn via geselecteerde retailers (die de koppeling weer kunnen verbreken) en moet het apparaat minimaal één keer per etmaal verbinding hebben met het internet. Die beveiligingsmaatregelen veroorzaakten een oorverdovende orkaan van kritiek op het internet, die het positieve geluid van de persconferentie volledig overstemde. De onvrede van gamers werd nog het meest concreet belichaamd door de Facebook-muur van ASCII-middelvingers.

Sunset Overdrive

Het hele plan werd slechts een week na de persconferentie de papierversnipperaar ingeduwd. Het registreren van games, de beperkingen op de tweedehandsmarkt, maar ook het digitaal uitlenen van games (‘Family Sharing’); alles was van de baan. In augustus kwam daar nog bij dat het niet langer verplicht was de Kinect-sensor aan te sluiten. De ommekeer van Microsoft was bijna compleet.

Op 14 augustus ging ook het hele lanceerschema van de Xbox One van tafel. Het apparaat zou eerst in november 2013 in 21 landen verschijnen, maar verscheen uiteindelijk in slechts dertien landen. Onder andere Nederland en België zouden voor dan nog onbepaalde tijd moeten wachten op Microsofts nieuwste console. We wachten nog steeds. De Xbox One verschijnt hier pas in september, tien maanden later dan gepland.

Zoektocht naar nieuwe leiders

Microsoft draaide in ongekend korte tijd haast iedere bekendmaking uit de E3-persconferentie terug om de onrust onder consumenten te sussen, maar ook binnen Microsoft woedde bestuurlijke strubbelingen. In Redmond was men al geruime tijd naarstig op zoek naar een opvolger voor Steve Ballmer, die zijn functie als CEO van Microsoft had neergelegd. Sommige kandidaten, zoals voormalig Nokia-topman Stephen Elop, zouden enkele merken als Bing, Surface en Xbox willen afstoten. Daar kwam nog eens bij dat Xbox-voorman Don Mattrick vlak na de grote ommezwaai zijn biezen pakte. De in februari aangestelde Satya Nadella lijkt echter geen plannen te hebben om te gaan snijden in Microsofts merken. Volgens Phil Spencer, dan nog vicepresident van Microsoft Studios, is het nieuwe management van Microsoft ‘extreem toegewijd aan het Xbox-merk’. Diezelfde Phil Spencer werd in maart aangesteld als hoofd van de gehele Xbox-divisie.

Phil Spencer

Dat Microsoft inderdaad geen plannen heeft om de Xbox One en andere merken af te stoten, maar ze juist meer te integreren in een centrale strategie, bleek wel op de Build 2014, een evenement van Microsoft dat begin april werd gehouden. Op de conferentie ging de meeste aandacht uit naar de virtuele assistent Cortana voor Windows Phone – haar vorm moet naar eigen zeggen ‘een halo’ voorstellen. Microsoft presenteerde ook een centrale App-winkel. Voor ontwikkelaars wordt het kinderlijk eenvoudig om apps te optimaliseren voor meerdere apparaten - op het podium werd live een bestaande PC-app naar de telefoon gebracht – en consumenten kunnen met één transactie ‘n applicatie of game aanschaffen voor PC’s, tablets, telefoons én de Xbox One.

De consument is tevreden en de hoge heren in Redmond zien de (winstgevende!) entertainmenttak nog altijd als een belangrijk onderdeel van de algehele bedrijfsstrategie. Het is dan ook niet zo gek dat de Xbox One al vijf miljoen keer is verscheept. De PlayStation 4 staat weliswaar al onder zeven miljoen televisies, maar de Xbox One is dan ook nog niet overal ter wereld uit. In september wordt het apparaat officieel hier uitgebracht, maar voor het zover is houdt Microsoft weer de jaarlijkse persconferentie op de E3 in Los Angeles. Laten we hopen dat de Amerikanen dit keer wél iets te melden hebben dat ook daadwerkelijk wordt uitgevoerd.