De toenemende concurrentie in de markt van online games en MMO’s, maar ook de groeiende populariteit van consolegames heeft in de laatste jaren een belangrijke een rol gespeeld in Gamania Korea’s keuze om hun middelen lokaal op hun maar twee titels in te zetten. In het verleden beheerde Gamania Korea veel meer titels waaronder Art of War, Bright Shadows en Everquest 2. Maar na teleurstellende cijfers in meerdere Aziatische landen, besloot Gamania zich voortaan alleen te richten op eigen producties en games.

Daarom experimenteert Gamania nu ook met browsergames. Het pikante genaamde Let’s Sexy is de eerste en enige die momenteel lokaal wordt ingezet. “We beginnen zes maanden voor de lancering van de game met de eerste pr-activiteiten,” vertelt Jina Bae. “We bouwen de buzz eerst op met wat sexy plaatjes van de figuren uit het spel, laten een paar onderdelen van de game zien en komen met speciale advertentiebanners in de laatste drie maanden.”

Sociale games op Facebook en lokale sociale netwerken in Zuid-Korea worden ook steeds populairder. Met de hoge eisen die Zuid-Koreaanse gamers echter stellen aan hun spelervaring, is het vooral de uitdaging om met games te komen die de spelers niet binnen enkele weken compleet hebben uitgeput qua content.

Bovendien lijken consolegames ook steeds populairder te worden en zich buiten de hardcore groep Koreaanse gamers uit te breiden. De toenemende berichten over de hoge kwaliteit van Westerse RPG’s zoals de Mass Effect-trilogie heeft de Koreanen ook bereikt en zorgen voor een toenemende vraag én aanbod aan Wii-, Xbox 360- en PS3-consoles bij de lokale elektronicawinkels in Seoul. Vergeleken met de populariteit van de PC zijn de verkoopcijfers van consoles nog wel marginaal, maar de groei is zichtbaar. Daarmee vormt Zuid-Korea een erg veranderlijke markt waarbinnen het oppassen is en je niet overhaast probeert mee te gaan in alle ontwikkelingen. Gamania beseft zich dit goed en analyseert de markt.

Trendhoppen

“De games die Gamania voor de Zuid-Koreaanse markt heeft uitgekozen, zijn gebaseerd op drie belangrijke punten,” stelt Lee. “Ten eerste moet het passen binnen de markt. De trend van schattige games zoals het bekende MapleStory, is in Zuid Korea officieel verleden tijd.”

Verder moet het volgens Lee voor een uitgever als Gamania winstgevend zijn. Gamania volgt daarom lokale trends op de voet, waaronder de toenemende aandacht in Korea voor Multiplayer Online Battle Arena’s (Moba’s) zoals Heroes of Newerth en League of Legends. Laatstgenoemde wordt sinds 21 maart ook in competitievorm zij aan zij met de Starleague Starcraft: Broodwar-competitie op de OneGameNet-zender uitgezonden. 

Ten derde richten de Koreaanse gamers zich meer op de nieuwe generatie van opgepoetste MMO’s, waaronder Mabinogi Heroes, Tera en Aion. “Populaire MMO’s zoals Blade & Soul proberen te concurreren door vooral te innoveren en de lokale markt te verrassen met nieuwe mechanics”, legt Lee uit. “Zoals de speler vrij rond te laten vliegen in de spelwereld.” De toenemende concurrentie is in dat opzicht ontzettend voordelig voor de Koreaanse gamer. Die kan niet alleen op meer service en content rekenen, maar ook steeds meer speciale acties, kortingen en zelfs gratis content om langer in een game te blijven plakken.

'Maple Story is officieel verleden tijd'

Klant is koning

“Koreanen willen snel spelen”, stelt Lee. “Ze eisen veel content, vragen veel van developers en klagen graag. Als één game PvP heeft, moet de rest dat ook hebben om te kunnen concurreren. Ze zijn erg veeleisend.” Natuurlijk kunnen ontwikkelaars niet alles in een game verwerken. Gamania moet daarom ook slim zijn met hun aanbod in het land, maar ontwikkelaars zijn ook gedwongen een balans te vinden tussen wat volgens hen in de game moet en wat spelers eisen. “De groei van online games komt meestal vooral door de spelers, die bepalen het tempo”, zo zegt Lee.

Het is dan ook geen wonder dat veel reeds populaire games die uit Zuid-Korea naar het Westen komen, meestal al enorm uitgebreid en opgepoetst zijn. Daar zijn de Koreaanse gamers voor te danken. Een goed voorbeeld is bijvoorbeeld de release van Aion van NCsoft, die pas in 2009 het Westen uitgebracht werd nadat anderhalf miljoen Zuid-Koreanen al een jaar de game kapot aan het spelen waren. De succesvollere Koreaanse MMO’s hebben er sinds hun lancering binnen de kortste keren 20 à 30 aparte expansion packs er bij gekregen.

In-game gebeurtenissen zijn ook onmisbaar. “Die heb je gewoon nodig”, stelt Lee. “Als die er niet zijn, zullen spelers denken dat je game dood is. Het bouwen van een harde kern in je community is heel belangrijk. We nodigen daarom ook de meest actieve gebruikers uit op kantoor om met ze in gesprek te gaan over de game.” Overhaast meegaan in de oververhitte Zuid-Koreaanse gamemarkt is er voor Gamania namelijk niet bij.

De eerdergenoemde browser-based strategy game Let’s Sexy, zal tijdens Gamescom in Keulen onder de naam Web Koihime Musou voor het eerst aan Westerse gamers getoond worden.


Gedurende zijn verblijf in Azië verkent freelancer Vlad Micu de game-industrie en bezoekt hij daarbij de meest opvallende en prominente ontwikkelstudio’s.