Telltale, dat in 2004 werd opgericht door enkele werknemers van de toen net opgeheven adventure-afdeling binnen LucasArts. Het was een bittere tijd voor het genre geweest, zo vertelt ook Dan Connors. “Avonturengames hebben een relatief klein publiek. Uiteindelijk groeiden de budgetten van dergelijke games, maar het publiek groeide niet mee. Daardoor waren de games voor LucasArts financieel niet meer rendabel.” Het leek bijna het einde van een genre, want LucasArts was veruit de belangrijkste ontwikkelaar van adventuregames.

Vroege geschiedenis

De eerste game van Telltale was echter geen adventure, maar een pokerspel. Telltale Texas Hold'Em was misschien niet wat je van de ontwikkelaar zou verwachten, maar legde wel degelijk een basis. Humor stond namelijk centraal in het spel en er werd minstens zo veel aandacht aan de tegenstanders besteed, als aan het daadwerkelijke pokeren. Telltale Texas Hold'Em was echter vooral bedoeld om de door Telltale zelf ontwikkelde engine te testen, die later in alle andere Telltale-games gebruikt zou worden.

De eerste adventuregame van Telltale verscheen eind 2005: Bone: Out From Boneville. Het spel was gebaseerd op de gelijknamige cultstrip en kreeg nog het vervolg Bone: The Great Cow Race, maar beide games wisten niet voor een commerciële doorbraak te zorgen. Intussen schakelde Ubisoft Telltale in om nieuwe games in de Crime Scene Investigation-serie te maken en dit leverde CSI: 3 Dimensions of Murder op, die dankzij de bekende licentie meer opviel, maar niet echt bijdroeg aan de naam van Telltale.

Sam en Max en de episodische content

De echte doorbraak voor Telltale kwam pas toen LucasArts in 2005 afstand deed van de rechten op de Sam & Max-serie. Eerder had een groot deel van het Telltale-team aan Sam & Max: Freelance Police gewerkt, een titel die in 2004 abrupt door LucasArts geannuleerd werd en wat uiteindelijk tot de oprichting van Telltale leidde. Sam & Max-bedenker Steve Purcell kocht daarop de licentie terug en gaf Telltale niet veel later toestemming deze te gebruiken.

De nieuwe Sam & Max-game zou echter niet in een keer verschijnen. In plaats daarvan koos Telltale ervoor om gedurende zes maanden iedere maand een nieuwe korte episode uit te brengen. Opvallend was dat Telltale er als enige ontwikkelaar in slaagde om deze episodische content ook daadwerkelijk op tijd te leveren. Een niet altijd even gemakkelijke opgave voor een ontwikkelaar, bekent Connors. “We hebben het geluk gehad dat we een team hadden met een lange ervaring in de industrie en adventuregames in het bijzonder. Zo bouwden we onze eigen manier van ontwikkelen op. Er zijn verschillende uitdagingen geweest, maar we hebben nu vijf van dergelijke games gedaan en iedere keer leren we iets bij. Nu zijn we op het punt dat alles beter tegelijk werkt.”

Het eerste seizoen van Sam & Max werd een groot succes en ook het tweede seizoen werd een hit. Dat Telltale daarmee de enige ontwikkelaar werd die slaagde in episodische content ligt volgens Connors aan meerdere dingen. “In ons bedrijfsmodel werken veel dingen samen. De licenties die we kiezen, ons productieproces, onze eigen distributie, onze eigen website. Het werkt allemaal samen.” Het genre waar Telltale voor ontwikkelt is echter wel een voordeel, bekent ook Connors. “Onze prioriteiten zijn anders. We moeten een goed verhaal schrijven en goede puzzels maken, maar hoeven ons minder bezig te houden met de grafische kracht. Onze games zijn nog steeds mooi, maar we hoeven ons niet druk te maken om pixelshaders en dergelijke.”

Strong Bad, Grommit en de consoles

Na het succes van Sam & Max besloot Telltale naar andere licenties te kijken. Halverwege 2008 verscheen Strong Bad's Cool Game For Attractive People, wederom een episodisch avontuur met ditmaal de personages uit de populaire webtekenfilmserie Homestar Runner in de hoofdrol. Een jaar later zijn Wallace & Gromit, de uitvinder en hond bekend uit de gelijknamige Britse kleianimatieserie aan de beurt. Opvallend hierbij is dat beide seizoenen ook in losse episodes op het distributienetwerk van een console verschenen. Strong Bad markeerde Telltale's debuut op WiiWare en Wallace & Gromit is te vinden op Xbox Live Arcade.

Consoles blijkt echter nog een moeizaam punt voor de ontwikkelaar. Hoewel Telltale volgens Connors steeds meer leert over het distribueren via een ander netwerk, komen de afleveringen nog steeds later op de consoles dan op de PC. Zo is van Wallace & Gromit's Grand Adventures enkel nog de eerste aflevering op Xbox Live Arcade verschenen. Dit wijt Connors echter vooral aan de Summer of Xbox Live. “Er waren gewoon geen vrije plaatsen meer in Microsoft's releaseschema. We gaan nu proberen de andere afleveringen rond de kerst, een belangrijke periodevoor de Wallace & Gromit licentie, alsnog te laten verschijnen.”

Monkey Island

Dit jaar kan Telltale met tevredenheid terugkijken op een goede eerste vijf jaar. Niet alleen werd in mei bekendgemaakt dat er maar liefst één miljoen afleveringen zijn verkocht, de ontwikkelaar kreeg ook toestemming van LucasArts om een nieuw, episodisch deel voor de bekendste en populairste adventureserie ooit te maken. Met Tales of Monkey Island staat na bijna negen jaar de Monkey Island-serie namelijk op uit de dood en Tales wordt in no-time het best verkochte Telltale-seizoen ooit. En LucasArts sluit de mannen die het ooit verstootte, terug in zijn armen. Connors ziet in Tales of Monkey Island een volgende stap in de manier waarop Telltale werkt met de verschillende afleveringen. Waar eerdere Telltale-aflevering prima gespeeld kunnen worden zonder de vorige aflevering, vormen de Monkey Island afleveringen een groot geheel. “Het voelt echt alsof mensen vol spanning wachten op de volgende aflevering. We zijn er denk ik in geslaagd om de aandacht van mensen vast te houden en dat was een belangrijk doel in dit project.”

De toekomst

Hoewel Telltale de meeste afleveringen relatief kort na de aankondiging uitbrengt, kan de ontwikkelaar alvast vooruitkijken naar wat er na Tales of Monkey Island zal verschijnen. Naast de al aangekondigde nieuwe CSI-game Deadly Intent, die nog dit jaar zal verschijnen, is de ontwikkelaar alvast bezig met nieuwe titels. Zo meldt Connors over het derde seizoen van Sam & Max, “We werken nog aan het ontwerp, maar zodra dat af is gaan we zeker aan de slag. Het team heeft al enkele gestoorde dingen bedacht.”

Verder ligt de toekomst geheel open. Zo sluit Connors niet uit dat er meer oude LucasArts games een remake of vervolg krijgen. “De mensen die Telltale leuk vinden vinden dergelijke games ook vaak leuk. We zijn altijd geïnteresseerd in goede content. Ik denk dat die series uit een gouden eeuw van gaming komen. Er zit veel liefde en vakmanschap in die verhalen en wij zijn geïnteresseerd om ze door te kunnen vertellen, of het nu een game van LucasArts, Sierra of een ander bedrijf is.” Dat wil echter niet zeggen dat Telltale stil zal blijven staan bij oude series, want er wordt ook gekeken naar nieuwe dingen. “We hebben een groep in ons bedrijf die hier onderzoek naar doet en wachten nog op het goede idee, die echt binnen ons merk past. Maar als het goed voelt dan gaan we dat zeker doen.”