Dat laatste bewees Joost van Dongen, mede-oprichter van Ronimo, al eens met zijn eigen project Proun. Hij experimenteerde met verschillende betalingsmodellen en plaatste daarvan de resultaten op zijn blog. Het gebeurt niet vaak dat gamers de exacte verkoopcijfers van een spel te zien krijgen, en daarbij ook nog eens de precieze opbrengsten die ermee gepaard gingen. Dat soort informatie is over het algemeen geheim, maar omdat Van Dongen Proun helemaal zelf heeft gemaakt, kon hij het gewoon met iedereen delen. “Hopelijk volgen anderen dit voorbeeld en kunnen wij ook wat leren van andermans ervaringen!”, aldus Van Dongen.

Hoewel Proun hierin een redelijk unicum was, is Ronimo als studio wel vaker open. Het toppunt daarvan moet wel een onafgemaakte game beschikbaar stellen zijn, zoals gebeurde bij Snowball Earth deze dinsdag. Normaal verdwijnen dat soort geschrapte projecten definitief in de prullenbak en zien wij er op wat concepttekeningen na niets meer van terug. Bij Snowball Earth lag er ineens een uur lange gratis PC-demo klaar, samen met een verhaal over wat er precies gebeurd is met het spel. Allereerst de beweegreden achter het vrijgeven van de demo, die bijna te logisch klinkt. “Bijna niemand had hem nog gezien. Dat is gewoon enorm zonde. Uiteindelijk is het allerleukste aan games maken dat andere mensen je werk daadwerkelijk spelen”, legt Van Dongen uit. Volgens hem is het verder ook een leuke manier om Ronimo als kleine studio weer eens onder de aandacht te brengen.

Dat is nu, maar Snowball Earth dateert al uit de tijd dat vrijwel niemand Ronimo nog kende. De studio had weliswaar als Banana Games het concept van The Blob verkocht, maar kon onder zijn nieuwe naam nog niet pronken met een eigen afgerond project. En dus begon het vol ambitie te werken aan Snowball Earth, volledig driedimensionaal en met enkele vergaande spelmechanieken. Zo kwam de hele wereld tot leven zodra het ijs smolt en bestuurden spelers niet alleen een robot, maar ook verschillende mechanische hondjes.

Good riddance

Snowball Earth was volgens Van Dongen zelfs een beetje te ambitieus. Op zijn blog zegt hij uiteindelijk blij te zijn dat geen enkele uitgever overstag ging. Sterker nog: ook vlak na het annuleren was het al een hele opluchting. “Toen we Snowball Earth cancelden waren we al tijden zonder succes aan het pitchen aan publishers, en waren we daar behoorlijk moedeloos over. We begonnen daardoor ook steeds meer alleen nog de slechte kanten van de game te zien.”

Het annuleren van Snowball Earth hing nauw samen met de komst van een Wii-ontwikkelaarskit. Ronimo had met deze tools eindelijk de mogelijkheid zich te bewijzen als consoleontwikkelaar, maar besefte zich ook dat het nog altijd een uitgever moest vinden voor Snowball Earth. En dat was voorheen ook niet gelukt. Ronimo besloot het daarom kleinschaliger aan te pakken: een schattige, maar strategische game voor het WiiWare-kanaal.

Hoe dat is uitgepakt, weten we. Swords & Soldiers' succes kun je al aflezen aan de vele overzettingen die het spel heeft gekregen. Toch kwam bij Ronimo niet ineens weer het idee om Snowball Earth dan maar af te gaan maken. De studio had belangrijke lessen geleerd tijdens het maken van zijn eerste volledige game. “Swords & Soldiers was een groot succes, maar was ook enorm uitgelopen. (…). Uiteindelijk hebben we er een vol jaar over gedaan, waardoor het alleen nog maar meer duidelijk was dat we niet aan zo’n enorm groot en ambitieus project als Snowball Earth moesten beginnen zonder een groter team en veel meer ervaring.”

Of de tijd daar ooit wel rijp voor is, maakt eigenlijk helemaal niet uit. Fans krijgen een uniek stukje Ronimo-geschiedenis te spelen, terwijl Ronimo terug kan blikken op een al even mislukt als essentieel project. Een speciale reden voor het vrijgeven was er dan ook niet. “We vinden het gewoon vet om de game nu te laten zien.”

Snowball Earth is te downloaden via een torrent. Het verhaal achter de game is te lezen op de blog van Joost van Dongen.