Gameskool is een cursus die dit jaar is opgericht door Wouter Baars en vijf andere gamedesigners/artists. Het is in feite een online lespakket waar je negen maanden de tijd voor hebt om doorheen te lopen. Afhankelijk van je eigen tijd, kun je er echter ook drie maanden of een half jaar over doen. In die tijd leer je vrijwel alle beginselen van het gamevak. Je leert games te maken in Gamemaker en Gamemaker Language, je leert om te gaan met gamegeluid, game art en 3D-modelling, maar ook games te testen en te verkopen. Klinkt erg compleet, maar Wouter Baars zegt dat men het niet moet zien als een sluipweg richting een baan als gamemaker. “Met een Gameskool-diploma kom je niet direct terecht bij Guerilla of andere grote developers. Het is een voorbereiding op opleidingen van bijvoorbeeld de HKU of het begin van een actieve hobby als indie game developer. Zie het als een ideale start.”

Onderwijs maakt toekomst

Wouter Baars is een gamedesigner en is bezig met veel aspecten in het gameonderwijs. Zo geeft hij vaak gastcolleges op verschillende scholen, werkte hij mee aan verscheidene serious games en richtte hij eerder ook al de gamescool op. De gamescool –met een C dus- is een cursus die mensen opleidt om op middelbare scholen les te geven op het gebied van gamedesign. “Games kunnen heel goed gebruikt worden om kennis over te brengen en zijn bijvoorbeeld ideaal om het ruimtelijk inzicht te ontwikkelen. Er is in het middelbare onderwijs echter vaak sprake van een grote generatiekloof, waardoor oudere docenten niet in kunnen spelen op de interesses van jongeren wat betreft gaming.”

Er kan volgens Wouter Baars nog veel verbeterd worden in het lesgeven met en over games. Er zijn weliswaar een hoop game-opleidingen na de middelbare school te volgen, maar de invulling kan beter. Zo vind hij dat veel gamedesign opleidingen te weinig gebruik maken van wiskunde. In een hoop engines wordt alles weliswaar voorgekauwd, maar als je iets nieuws wilt bouwen kom je zonder wiskunde niet ver. “Heel veel jongens vragen aan mij wat er voor nodig is om games te kunnen maken en vaak schrikken ze dan als ik zeg dat ze daar toch echt wiskunde voor nodig hebben.”

Zelf leerde Wouter het vak aan de hand van de Philips P2000T, waar hij spelenderwijs het programmeren van games doorkreeg. Het zelfstandig doorkrijgen van alle ins en outs van hedendaagse programmeercodes is tegenwoordig echter een stuk ingewikkelder. Je hebt weliswaar de beschikking over een hoop goede software zoals Gamemaker, Unity en Blender3D, maar games vragen tegenwoordig om veel meer inhoud dan vroeger. “Toen ik op de P2000T games programmeerde kon ik zwart, wit en 6 andere kleuren gebruiken. Ik was, en ben, niet goed in game art, maar toentertijd was dat geen probleem. Het was toch allemaal heel erg blokkerig.”

Om de hedendaagse tools voor gamedevelopment toegankelijk te maken, heeft Wouter de Gameskool ontwikkeld zodat jongeren een toegankelijke instapmodule hebben en er gaandeweg achterkomen wat er bij komt kijken als je games wilt gaan maken. De Gameskool kan daarvoor ook prima fungeren als een indicator van wat uiteindelijk het beste bij je past. In de cursus worden namelijk de drie fundamentele onderdelen van gamedevelopment behandeld: het maken van mooie plaatjes, het bedenken van een idee en het daadwerkelijk programmeren van een game.

Games maken met Gamemaker

De cursus bestaat uit 14 hoofdstukken inclusief toetsen en begeleiding. Je kan in grote lijnen zelf kiezen met welk aspect je begint, al is het voor hoofdstukken als ‘games testen’ wel nodig dat je eerdere hoofdstukken over gamedesign voltooid hebt. De toegankelijkheid van de cursus is heerlijk en hoofdstukken worden verdeeld in segmenten waar je slecht een paar minuten aan hoeft te besteden. Wil je in de pauze van een college of in de trein even een nieuw onderdeel leren, dan kan dat. Van uitvoerig leesmateriaal is overigens geen sprake. Je hebt de mogelijkheid om jezelf te verdiepen met andere tutorials en geschreven handleidingen, maar de cursus op zich is duidelijk genoeg. Terwijl er zaken uitgelegd worden door middel van video’s kun je in een ander schermpje de instructies in Gamemaker zelf uitvoeren, waardoor je meteen het resultaat ziet van wat je geleerd hebt. Snap je bepaalde dingen alsnog niet of twijfel je over iets wat je gedaan hebt, dan kun je je vraag in de community gooien en word je snel door Wouter of een medecursist geholpen.

In het eerste hoofdstuk maak je al kennis met Gamemaker en krijg je al snel de werking van het systeem door. Als je bang was dat je zonder ook maar enige informaticakennis vastloopt, mag je gerust zijn. Gamemaker is een makkelijk te gebruiken programma, waarbij je al snel iets gebouwd hebt wat op een game lijkt. De Gameskool heeft ook al diverse sprites en achtergronden klaarliggen, waardoor je al vroeg in de cursus op avontuur kunt.

Het speelse karakter en het imago van Gamemaker als een hobby-engine worden nog wel eens getart in menig community. Het zou te simpel zijn en hoeft niet serieus genomen te worden. Kijk je echter naar de mogelijkheden, dan doet het eigenlijk niet onder voor bijvoorbeeld een tool als Flash. Ook maakt het merendeel van de deelnemers aan de Global Game Jam gebruik van Gamemaker. Er kunnen aldus weldegelijk serieuze 2D-games gemaakt worden met gamemaker en in de nieuwste versie kun je zelfs direct games ontwikkelen voor iOS, Android en Windows 8.. Ook kun je in Gamemaker Language, de programmeertaal van Gamemaker, uitgebreid aan de slag met diverse functies en stringvariabelen om elk detail in een game aan te passen.

Leuke confrontatie

De Gameskool is op het eerste gezicht een mooie optie voor elke beginner. Je wordt al heel snel geconfronteerd met de gedachtegang van een ontwikkelaar en je leert op een andere manier naar games te kijken dan wanneer je ze zelf speelt. De vooruitzichten zijn weliswaar beperkt, in de zin dat je er niet direct een goed betaalde baan mee gaat vinden, maar als introductie in de wereld van game-ontwikkeling is het ideaal. Liggen je ambities overigens niet in de industrie, dan kun je met de opgedane kennis van de Gameskool ook verder als een indie developer om bijvoorbeeld de nieuwe Angry Birds te ontwikkelen.

In een eerder artikel lees je de persoonlijke motieven van Bas om mee te doen aan de cursus en een uitleg van zijn doel. Er zullen meer artikelen volgen waarin hij zijn game ideeën presenteert en dieper ingaat op wat de gameskool hem geleerd heeft. Check gameskool.nl om zelf de cursus te bekijken en bezoek het dossier om meer over Bas' progressie te lezen.