Lees hier deel 1 van Final Fantasy XIV tot nu toe.

Het eerste dat de ontwikkelaar deed in oktober 2010 was het verlengen van de free trial, de periode dat gamers konden spelen zonder abonnementsgeld te betalen. Hiermee wilden ze hun excuses aanbieden voor de slechte launch en proberen spelers binnenboord te houden. Maar hoe langer de problemen in het spel bleven bestaan, hoe vaker Square Enix deze periode moest verlengen. Keer op keer werd het invoeren van abonnementen uitgesteld: het leek bijna wel een free-to-play-game te worden. Pas vanaf begin 2012, meer dan een jaar na de release, moesten spelers een maandelijkse bijdrage overmaken.

Vanwege de dramatische launch werd in december 2010, 3 maanden na de release, bijna het hele productieteam omgegooid. Hiromichi Tanaka en Nobuaki Komoto stopten als producer en regisseur en droegen hun taken over aan Naoki Yoshida, een nieuwe kracht zonder geschiedenis met Final Fantasy. Het nieuwe team kreeg de taak om het spel in eerste instantie speelbaar te maken, en daarna nieuwe content toe te voegen.

Tijdens dat eerste jaar was het belangrijkste voor Square Enix om de game een beetje bugvrij te maken. De ene patch na de andere werd er uitgegooid om foutjes in het spel te verbeteren. Nog steeds draaide de game traag en liep hij soms vast, maar de meest frustrerende technische problemen werden in ieder geval aangepakt. De menu’s werden wat gestroomlijnder gemaakt, je hoefde niet meer door allerlei submenu’s te wroeten, en het spel werd hier en daar wat gebalanceerd. Ook kwamen er regelmatig nieuwe quests en klassen om te spelen.

Een ander belangrijke functie die wel wat aanpassingen kon gebruiken was het handelssysteem. Het kopen en verkopen van goederen was extreem omslachtig: je kon een NPC met jouw spullen neerzetten op een markt om je voorwerpen te verkopen. Maar om iets te kopen moest je al die NPC’s aflopen totdat je had gevonden wat je zocht. Een eerste verbetering kwam al vrij snel door de markten in categorieën onder te verdelen. Als je op zoek was naar een ring, kwam je dus geen verkopers met alleen maar wapens meer tegen. De zoekfunctie die een paar maanden later werd geïmplementeerd was een fijne toevoeging, maar nog steeds was het systeem onhandig. Door te zoeken op een bepaald item kregen alle verkopers die dat item te koop hadden een icoontje boven hun hoofd. Vervolgens moest je in de markt dus op zoek naar de poppetjes met dat icoontje. Al een stuk handiger, maar nog steeds niet zo fijn als gewoon uit een lijst een voorwerp uitzoeken en aanschaffen.

De game is in de afgelopen twee jaar op bijna alle fronten veranderd en verbeterd, met aanpassingen aan de graphics engine, de manier waarop je XP verdient, de gevechten en zijn er chocobo’s en luchtschepen toegevoegd. In april 2012 voelde Square Enix zich daarom zelfverzekerd genoeg om fans die het teleurstellende spel al hadden verlaten uit te nodigen om terug te keren met een Welcome Back-programma. Spelers met inactieve accounts kregen tien dagen gratis speeltijd en toegang tot nieuwe quests om met eigen ogen te kunnen zien hoeveel de game in de tussentijd is verbeterd. Maar dat er nog altijd niet genoeg is verbeterd, bewijst het laatste nieuws van de ontwikkelaar.

A Realm Reborn

In oktober 2011 kondigde Square Enix al aan dat ze met een 'versie 2.0' van de game bezig waren, in feite een complete relaunch van de geplaagde MMO. Sinds vorige maand weten we dat deze nieuwe versie A Realm Reborn gaat heten: de hergeboorte van een rijk. De herlancering moet begin volgend jaar plaatsvinden en er komt ook eindelijk een langverwachte PS3-release. Door de vele bugs en de slechte ontvangst is deze versie keer op keer uitgesteld, zo vaak dat PS3-bezitters zich er eigenlijk al bij hadden neergelegd dat hij nooit meer zou uitkomen, maar nu komt hij dan toch.

De game zal bijna totaal veranderen, met oplossingen voor de meest hardnekkige problemen. Onder andere een nieuwe en makkelijk te gebruiken interface, een verbeterde grafische engine waardoor de game veel efficiënter zal draaien, een herziening van de verwarrende kaarten in de game, veel player-versus-player-content en een hoop nieuwe quests en variaties moeten het spel nieuwe allure geven. Zelfs de cutscenes worden onder handen genomen. O ja, en chocobo’s gaan een grotere rol spelen!

 

Te laat?

Het zal interessant worden om te zien of Square Enix met al deze veranderingen het tij kan keren, of dat gamers hun schouders ophalen en weigeren deze MMO een tweede kans te geven. Het blijft een gek verhaal, een spel dat al meer dan twee jaar uit is en nu opnieuw wordt gelanceerd. Als het een andere serie dan Final Fantasy was geweest, was de stekker er allang uit getrokken. Maar de Japanse ontwikkelaar weigert om dit belangrijke deel uit zijn meest populaire serie zomaar ten onder te laten gaan.

De vraag is nu of deze nieuwe tactiek gaat werken, of dat het te laat is voor FFXIV. Square Enix zal in ieder geval hopen op nieuwe abonnees, zowel pc-gamers die de game (weer) uitproberen als PS3-bezitters die voor het eerst een kans hebben om de imponerende wereld te betreden. Hoewel de ontwikkelaar geen officiële cijfers uitgeeft over het aantal spelers, wordt er geschat dat er nu ongeveer 25- tot 30-duizend abonnees zijn. We zullen moeten afwachten tot de herlancering om te zien of de game eindelijk zijn volle potentie weet te benutten, en of Square Enix die magere cijfers weet te verbeteren.

Zijn jullie nog geïnteresseerd in Final Fantasy XIV, of is het gewoonweg te laat? Willen jullie de game een kans geven, of spelen sommigen van jullie hem nog? Laat je horen in de reacties!