Het Pro Circuit-seizoen 2011 van Major League Gaming was het grootste competitieseizoen sinds de start van de elektronische sport. Tijdens MLG-weekenden waren er 3,5 miljoen unieke toeschouwers die het spektakel live vanuit thuis hebben gevolgd. "De toeschouwersaantallen van dit jaar zijn overweldigend", vertelt MLG-CEO Sundance DiGiovanni in een onlangs verschenen persbericht. "Het is ons gelukt meer toeschouwers te trekken dan menig televisiezender."

Record

Keer op keer overtrof een nieuw MLG-toernooi het voorafgaande evenement qua deelnemers, prijsgelden, bezoekers en toeschouwersaantallen. Het hoogtepunt was daarom jongste evenement van het jaar, MLG Providence 2011, waar op de laatste dag van het toernooi maar liefst 241,000 toeschouwers tegelijkertijd de wedstrijden volgden. Zij keken in totaal 3,6 miljoen uur aan video.  Naast de online toeschouwers werd ook een record verbroken aan live toeschouwers. Maar liefst 16.000 bezoekers hebben het kampioenschaptoernooi in Providence live bijgewoond om daar hun favoriete spelers en teams voor een laatste keer dit jaar kans te zien maken op de trofee.

"De livestreams van het laatste Pro Circuit-toernooi in Providence heeft meer mannelijke toeschouwers tussen de 18 en 24 jaar gehad dan onder andere Comedy Central en MTV op het moment van uitzenden", vertelt DiGiovanni. Een groot succes, gezien hij eerder dit jaar in een interview met Gamer.nl droomde van een toekomst waarin MLG een groot merk zal zijn. Volgens Sundance zal MLG uiteindelijk meedraaien tussen grote namen zoals FIFA en de NFL, waardoor e-sport een stap dichterbij de "mainstream" komt.

Verbeteringen

Dat het toernooi keer op keer meer toeschouwers trok is niet geheel onterecht. De organisatie heeft in 2011 de stabiliteit en kwaliteit van de stream en de omstandigheden voor deelnemers en toeschouwers constant verbeterd. Waar in het begin van het jaar de stream meerdere keren onbereikbaar was en ernstige problemen ondervond, was in Providence het evenement zonder problemen of pauzes te volgen. Daarnaast werden de cabines voor StarCraft II-spelers steeds beter en duurder: uiteindelijk waren de ruimtes niet alleen goed geïsoleerd, er werd ook nog eens witte ruis afgespeeld waardoor geluid van buitenaf niet meer hoorbaar was.

Dat League of Legends werd gespeeld op Major League Gaming-toernooien was eveneens een grote stap voor MLG, maar ook voor de elektronische sport in het algemeen. Het DOTA-spel geniet een sterke community en kent vooralsnog een stijgende lijn qua groei en aandacht. In samenwerking met de ontwikkelaar bood Major League Gaming het spel de kans zich voor groot publiek te bewijzen. Veel mensen wilden een aantal van de beste DOTA-teams tegen elkaar zien spelen, waardoor het eigenlijk enkel een kwestie van tijd is totdat een DOTA-spel definitief wordt opgenomen in het Pro Circuit. Voor StarCraft II was de grootste verandering de introductie van Koreaanse spelers in het toernooi. Waar eerst enkel Westerse spelers het tegen elkaar moesten opnemen, namen zij het uiteindelijk op tegen grote namen uit het verre Oosten. Die Aziatische gamers werden gezien als een aantal van de beste spelers ter wereld.

De bezoekers hadden het meeste baat bij alle aanpassingen. Met name de StarCraft II-fans kampten met een tekort aan ruimte en zitplaatsen. Dat probleem was gedeeltelijk nog steeds aanwezig tijdens MLG Providence 2011, maar vergeleken met het begin van het jaar was er meer plaats gvoor toeschouwers en konden zij zich verdelen rondom een aantal beeldschermen waarop minder grote wedstrijden werden uitgezonden. De online toeschouwers werden uiteindelijk getrakteerd op nog meer zenders. Bovendien zorgde de mogelijkheid om vier streams tegelijkertijd te volgens (Quad Stream) ervoor dat zij geen spannend moment meer hoefden te missen.

2012

De grote vraag is of het Major League Gaming lukt om volgend jaar voort te borduren  op de successen van dit jaar. Wanneer er geen aanpassingen of vernieuwingen worden geïntroduceerd kan het voorkomen dat toeschouwers hun interesse verliezen, met als gevolg dat het toernooi en de sport in een neerwaartse spiraal terecht zou kunnen komen, vergelijkbaar met de e-sport bubbel die wij enkele jaren geleden hebben ervaren. DOTA-spellen zoals League of Legends en DOTA 2 maken een grote kans om hun opwachting te maken op het Pro Circuit, terwijl Gears of War 3 en Diablo 3 wellicht ook door Major League Gaming opgepakt worden. 2011 was in elk geval een spectaculair jaar voor MLG, met grootste overwinningen en spannende momenten.

Wat waren jullie favoriete momenten van dit jaar? Wat zouden jullie graag in 2012 willen zien? Bezoek het e-sport-gedeelte van het forum of laat je mening horen in de comments.