De laatste weken van 2011 herinnerden ietwat aan de winterstop van de Eredivisie, gezien veel toernooien het einde van het jaar inluidden met een grote finale, gevolgd door een periode waarin weinig gaande en de voorbereiding op het aankomende jaar centraal staat. Maandenlang was je gewend om je vaste toernooien te volgen en dezelfde spelers te zien presteren. Op lang termijn is het niet gek dat menigeen een ware 'e-sport-burnout' heeft ervaren en wel even toe was aan een pauze, en misschien zelfs aan verandering.


StarCraft II

Reset

Een winterstop of jaarwisseling is daar perfect voor. Ook al blijven spelers en teams verder trainen en gaan lang niet alle teams in winterslaap, de inluiding van een nieuw jaar voelt vaak als een reset. Spelers die een slecht jaar achter de rug hebben krijgen de kans op adem te komen, het verleden te vergeten en met frisse moed er weer tegenaan te gaan. Anderen, die een succesvol jaar achter de rug hebben, moeten voorbereid zijn op een lastiger jaar waar meer van hen wordt verwacht en de concurrentie nog happiger is om hen van de troon te stoten. Een nieuw jaar betekent echter ook dat jong talent kan doorstoten naar de top. Nieuwe namen die het opnemen tegen de veteranen; dit soort wedstrijden zorgt voor een grotere variatie in vergelijking met het voorafgaande jaar. Na de tiende wedstrijd tussen team A en team B is de pret er immers ook wel een beetje vanaf.

Deze reset betekent voor de toeschouwer dat er nieuw leven wordt ingeblazen in een sport die zich voedt met de motivatie en passie van zijn toeschouwers. Wanneer je constant dezelfde wedstrijden ziet, in dezelfde games op dezelfde toernooien, is het lastig om alsmaar tot laat in de nacht op te blijven terwijl je de volgende dag moet werken. De spanning is ervan af, waardoor je net zo goed je schoonheidsslaap kunt doen en de volgende dag de herhaling kunt kijken. 

Variatie

Een andere reden waarom toeschouwers straks misschien langer geboeid blijven, is de grotere keuze aan spellen. Vorig jaar werd grotendeels gedomineerd door StarCraft, Call of Duty en Halo. StarCraft II groeide in 2011 uit tot de populairste game onder de toeschouwers, waardoor er hoge verwachtingen van de wedstrijden en toernooien waren . Andere spellen moesten de last van StarCrafts schouders nemen. Zo maakten Gears of War 3, League of Legends en andere spellen hun opwachting in de elektronische sport, maar konden deze niet worden geïmplementeerd in een lopend seizoen.


League of Legends

Na de winterstop zou het echter wel eens zo kunnen zijn dat een aantal van deze spellen een vaste kracht wordt binnen de grotere toernooien. League of Legends maakt de grootste kans, gezien Defence of the Ancients-achtige spellen steeds meer liefhebbers tellen. Het probleem is echter dat de concurrentie groot is: Heroes of Newerth concurreert al een tijd met LoL, terwijl Valve een gevaarlijke concurrent de ring instuurt met DOTA 2, dat, aldus Valve zelf, op maat is gemaakt voor de ware DOTA-liefhebbers. Deze fragmentering van spelers zou als gevolg kunnen hebben dat geen van de drie een buitengewoon groot publiek gaat aanspreken.

Diablo III is een andere grote naam die dit jaar hoogstwaarschijnlijk een grote rol gaat spelen. World of Warcraft wordt nog steeds competitief gespeeld, maar kan voor toeschouwers die niet geheel op de hoogte zijn van de laatste veranderingen (of helemaal niet bekend zijn met het spel) enorm verwarrend zijn. Hierdoor presteert de MMO niet bijzonder goed binnen de elektronische sport. Diablo III is ietwat eenvoudiger en overzichtelijker qua opzet (en kent met Blizzard een sterke ontwikkelaar die bekend is met het balanceren van klassen). Of het genoeg is om naast zijn grote broer StarCraft te mogen opereren is echter nog maar de vraag.


Diablo III

Gears of War 3 daarentegen maakt geen grote kans op een langdurige, succesvolle carrière binnen de e-sport. Epic Games probeert zijn spel zo goed mogelijk te positioneren binnen de e-sportscene, maar door de gore en brutaliteit van het spel ligt de e-sporttroon ver buiten bereik. Counter-Strike: Global Offensive hebben we gedeeltelijk besproken in een artikel en interview. Het spel kan speltechnisch gezien verrassen, maar de fragmentatie van de Counter-Strike-spelers is te groot, waardoor de kans op een grootse toekomst binnen de competitieve sport eveneens vrij klein is.

Bubbel

Hoe mooi en interessant alle vooruitzichten ook zijn, het belangrijkste voornemen voor 2012 is een goed doordachte groei van de sport in z'n geheel. Hoe sneller investeerders, competities enzovoorts hun stenen willen leggen op de Jenga-toren genaamd e-sport, hoe groter de kans is dat een schuin liggend blokje de toren instabiel maakt. De groei zal geleidelijk moeten gaan. Een aantal stappen kunnen zetten betekent immers lang niet dat je kunt lopen, vandaar dat het van belang is eerst goed te kunnen lopen om te vermijden dat, zoals al eerder in de geschiedenis van de elektronische sport, je te snel begint met rennen en op je neus gaat. Over het algemeen is de sport overigens goed op weg en lijkt een verdere groei op komst.

2012 ziet er dus rooskleurig uit voor alle partijen. Competities kunnen voortborduren op de kennis en het succes van het afgelopen jaar, terwijl spelers een nieuwe kans krijgen succesvol te zijn. Uiteindelijk zijn de toeschouwers natuurlijk de grootste winnaars, aangezien zij hier de vruchten van mogen plukken. Moge het een goed jaar worden.