Deze week kwam Valve met het nieuws naar buiten dat er een nieuwe campagne aan zit te komen voor Left 4 Dead. De content is voor de PC-gebruikers kosteloos te downloaden, maar mensen in het bezit van een Xbox 360 moeten 560 Microsoft-punten neertellen. De vraag die dit nieuws uiteraard oproept is waarom Xbox 360-gebruikers moeten betalen voor iets wat tegelijkertijd gratis op de PC wordt verspreidt?

Een artikel in het blad Game Informer zegt van verschillende bronnen binnen de game-industrie te hebben vernomen dat Microsoft het plaatsen van gratis content op Xbox Live Marketplace tegenwerkt. Voordat downloadbare content op Marketplace geplaatst mag worden, moet het eerst langs Microsoft om te bepalen wat voor prijskaart er aan de content gehangen wordt. Volgens deze bronnen moeten uitgevers een overeenkomst ondertekenen waarin zij het laatste woord over de prijs van uitbreidingen bij Microsoft leggen. Microsoft zou aan de hand van vergelijkbare content over een prijs besluiten.

Wie beslist er nu eigenlijk?

Aron Greenberg van Xbox Live ontkent dit: “Het is uiteindelijk aan de uitgever om de prijs te bepalen.” Wel bevestigt hij dat Microsoft in sommige gevallen de prijs corrigeert. ”Er kan best een bijzondere situatie zijn wanneer de content van een bepaalde omvang is en het andere vergelijkbare content in een slecht daglicht zou zetten. Ik ben echter niet op de hoogte van een situatie waarin wij tegen de uitgever gezegd hebben dat ze hun content niet gratis aan konden bieden.”

Het zou echter frappant zijn wanneer Valve zelf besloten heeft om de content op de Xbox 360 tegen een vergoeding aan te bieden. Zeker na de recente stortvloed aan kritiek die het bedrijf over zich heen heeft gekregen naar aanleiding van de aankondiging van Left 4 Dead 2, die volgens sommige fans veel te kort na het uitbrengen van Left 4 Dead komt. Het strookt ook niet met de filosofie van Valve, dat altijd aangegeven heeft geen geld te willen rekenen voor nieuwe content voor hun spellen.

In een podcast van website 1UP zegt Tim Sweeny, de directeur van Epic, dat Microsoft wel degelijk iets te zeggen heeft over de prijs van downloadbare content. Microsoft moet elk stukje nieuwe content certificeren, zodat het goedgekeurd is voor online verspreiding. Ook kan alleen Microsoft nieuwe features voor een game implementeren via Xbox Live. De manuren die hiervoor nodig zijn, moeten ook betaald worden en het is dan ook logisch om te veronderstellen dat Microsoft ter compensatie een deel van de opbrengsten van downloadbare content via Xbox Live ontvangt. Op de PC kan de ontwikkelaar de nieuwe features zelf in het spel stoppen en dus ook zelf uitmaken of ze hun content al dan niet gratis uitbrengt.

Voordelen van gratis DLC

Sweeny noemt een voordeel van de gratis verspreiding van downloadbare content dat je de groep gebruikers van je spel ermee vergroot en de game levend houdt. Het zou ook de doorverkoop van tweedehands spellen terug kunnen dringen, al jaren een probleem voor de game-industrie, omdat spelers nu geneigd zijn om de game langer in hun bezit te houden wanneer er regelmatig gratis updates voor het spel komen. Microsoft hanteert echter tot op heden een bedrijfsmodel voor Xbox Live wat gebaseerd is op het rekenen van een vergoeding voor downloadbare content. Dit betekent dat we ook voor de toekomst alvast Microsoft-punten in kunnen slaan, aangezien we nog niet van dit systeem af zijn.