De heruitgave van Grand Theft Auto Online – die automatisch inbegrepen zit bij elk exemplaar van Grand Theft Auto V – op de PlayStation 4 en de Xbox One biedt een uitstekende gelegenheid om de multiplayergame opnieuw of alsnog te gaan spelen. In de eerste plaats natuurlijk omdat veel van dezelfde wijzigingen en verbeteringen die de singleplayerervaring verrijken ook hier aanwezig zijn: de resolutie, framerate, textures, belichting en weereffecten zijn allemaal net zo opgekrikt. En uiteraard kun je ook GTA Online in first person mode spelen, een feature waar we zo nog dieper op in gaan.

Als dat nog niet genoeg reden voor je is om juist nu GTA Online te spelen, dan misschien wel in combinatie met het gegeven dat de vele (gratis) downloadable content en algemene updates ook inbegrepen zijn. Even geleden beschreven we al hoe Rockstar zich uitgesloofd had met extra auto's, wapens, kleding, kapsels, tattoos en appartementen, die met elkaar weer leiden tot honderden extra missies en jobs, inclusief nieuwe speltypes zoals Capture en Hold. Minstens zo belangrijk zijn de verbeteringen op het gebied van netwerkstabiliteit en instellingen voor diverse speltypes, waardoor de spelervaring vele malen beter is dan tijdens de lancering van GTA Online vorig jaar oktober.

Verhuizen

Als je besluit GTA Online op de PlayStation 4 of Xbox One te spelen en dat eerder al hebt gedaan op de PlayStation 3 of Xbox 360, is het goed om te weten dat je het gros van je progressie over kunt zetten. Het betreft alleen je personage(s) en eventueel zelfgemaakte jobs voor GTA Online, dus niet je progressie in GTA 5. Let wel: als je gegevens wilt overzetten, doe dit voordat je eventueel een nieuw personage voor GTA Online op je nieuwe console wilt aanmaken. Na de transfer worden al deze gegevens namelijk verwijderd. Ook kun je deze 'verhuizing' slechts eenmaal uitvoeren, al geeft Rockstar aan dat je na de release van de pc-versie in 2015 ook gegevens van de PS4 of One kunt verplaatsen naar deze uitvoering van de game.

Vervolgens wacht je enkele minuten (tot maximaal een halfuur, in ons geval) terwijl alles wordt overgezet. Duik je vervolgens GTA Online in, dan krijg je de mogelijkheid om je personage(s) aan te passen met legio nieuwe mogelijkheden. Er zijn diverse extra parameters om het uiterlijk van je avatar aan te passen, vooral op het gebied van zijn of haar gezicht maar ook eventueel borsthaar. Opvallend is dat het bepalen van basisstatistieken voor onder meer je slagkracht, longinhoud en het besturen van voertuigen niet meer mogelijk is: die verbeter je alleen door te spelen. Na het vernieuwde bezoekje aan de character creator kun je met alle geboekte progressie verder.

Soldaatje spelen

Het grootste nieuws dat je merkt wanneer je eenmaal aan het spelen bent, is het verhoogde maximum aantal spelers in dezelfde sessie. In totaal kunnen nu dertig personen tegelijkertijd in dezelfde open wereld, race, deathmatch of een ander speltype aanwezig zijn. Dat is bijna een verdubbeling van de limiet van zestien in GTA Online op de vorige generatie spelcomputers. Natuurlijk kunnen bepaalde races behoorlijk chaotisch worden met dertig mensen die tegelijkertijd op hoge snelheid door het verkeer trachten te ploegen. Met z'n dertigen in straaljagers, tanks en te voet soldaatje spelen – of het nou in de woestijn is of midden in Los Santos – is echter een geweldige ervaring. Ook kun je potjes van andere spelers bekijken, desgewenst nu met in-game radiomuziek op de achtergrond.

Het vrij rondhobbelen in San Andreas profiteert net zoveel van de verhoogde playercount. De wereldkaart is groot genoeg om te voorkomen dat een sessie vervalt tot algemene chaos en in vele tientallen uren speeltijd hebben we nauwelijks tot niet meegemaakt dat iemand het voor de rest probeerde te verzieken door eindeloos het vuur te openen en voertuigen op de blazen – Rockstar heeft immers aparte sessies voor dat soort etterbakken. Met meer spelers die zich normaal weten te gedragen, wordt de open spelwereld natuurlijk een stuk levendiger. Bovendien is er merkbaar meer verkeer: waar je op de PlayStation 3 en Xbox 360 nog wel eens minutenlang geen voertuig of mens tegenkwam, zijn de wegen en wandelpaden ditmaal haast altijd goed gevuld. Dieren kom je echter alleen in GTA 5 tegen.

Bizarre taferelen

Het grootste verschil tussen de spelwereld in GTA 5 en GTA Online blijft de willekeurige gebeurtenissen. Hoewel in laatstgenoemde van tijd tot tijd een geldwagen verschijnt om te overvallen of een leeg te roven krat met wapens en geld, is er nauwelijks tot geen interactie met computergestuurde tegenstanders. Ook hoef je minder snel te verwachten opeens een bizar tafereel tegen te komen, zoals een straatoverval of een verkrachting. Daarnaast vereist de game in technisch opzicht wat meer tolerantie: je kunt te maken krijgen met aardige wachttijden (tot wel een minuut of twee) wanneer je tussen de open wereld en een job schakelt, waarschijnlijk omdat het enige moeite kost om je goed en wel in een sessie met maximaal 29 andere spelers te krijgen. Deze laadtijden worden trouwens drastisch verkort door een privésessie op te zetten met je eigen vrienden of crewgenoten.

GTA Online is absoluut de moeite van het spelen waard, zeker ook omdat de first person mode in competitieve speltypes beter tot zijn recht komt dan waar dan ook in GTA 5. Het scheelt namelijk dat je alle spelers kunt verplichten tot gebruik van dit perspectief, zodat niemand oneerlijk voor- of nadeel van de ene of andere camerapositie heeft. Deathmatches en dergelijke kunnen op die manier weliswaar nog niet de concurrentie aan met de Call of Duty's van deze wereld, maar zijn wel spannender om te spelen. Gezamenlijk parachutespringen verwordt tot een heerlijke ervaring waarbij de extra rekenkracht van de nieuwe spelcomputer natuurlijk helpt om prachtige vergezichten over het landschap en de stad op het beeld te toveren. Denk je toch beter zelf een job te kunnen maken, of ben je uitgekeken op de in totaal dik zeshonderd (!) verschillende missies? Geen probleem, want de content creator voor GTA Online heeft meer opties dan ooit, inclusief honderdvijftig nieuwe props. Dat houdt je wel zoet totdat de zeer geanticipeerde heists eindelijk aan GTA Online worden toegevoegd.