Met Brotherhood introduceerde Ubisoft multiplayer in de Assassin’s Creed-franchise. Het idee om gezamenlijk elkaar en anderen uit te moorden leek op zich niet eens zo gek. In de praktijk pakte het echter wat minder goed uit: ondanks een apart opgezette spelstructuur verzandde menig potje in een ongemakkelijk steekfestijn, met door elkaar rennende spelers die slechts sporadisch in de bosjes of tussen een groep mensen verscholen. Toch heeft het ontwikkelteam geprobeerd dit concept verder uit te werken door in Assassin's Creed: Revelations en het officiële derde deel verschillende speltypes te laten komen en gaan. En ook dit jaar doet Ubisoft een poging om het gezamenlijk stalken, steken en afschieten van anderen in goede banen te leiden. 

De multiplayer van Black Flag

In de nek hijgen

Toegegeven: met de multiplayer van Assassin's Creed III zat Ubisoft aardig op de goede weg, zoals Ron destijds beschreef. Het is daarom ook niet verwonderlijk dat deze qua opzet en speltypes grotendeels is overgenomen voor Black Flag – die overigens in het geval van de Xbox 360-versie op een aparte disc staat. De free-for-all-speltypes Wanted (hoe beter je scoort, hoe belangrijker doelwit je voor andere spelers wordt), Deathmatch (moorden in een klein afgezet deel van een reguliere arena) en Assassinate (vind je doelwit zonder zelf gezien te worden) keren allemaal terug, evenals Artifact Assault (capture the flag), Manhunt (een team jaagt, het andere team verstopt zich) en Domination (en variant op team king of the hill) voor spelen in teamverband.

Om een beetje vertrouwd te raken met de algemene opzet van de multiplayer is er gelukkig wederom een uitgebreide tutorial. In de singleplayer probeer je over het algemeen onopgemerkt en stilletjes moordend van A naar B te komen, terwijl dat online meer neerkomt op eindeloos rondgaan in een als stadje vermomde arena. Doel is meestal om zoveel mogelijk punten te scoren met stijlvol moorden. Door ongezien je doelwit te benaderen en zelfs even in zijn nek te hijgen bijvoorbeeld, of door vanuit de lucht op de ander neer te dalen. Ondertussen probeer je niet opgemerkt te worden door zowel je doelwit als degene die op jou jaagt – ook om eventueel laatstgenoemde te verdoven en er daarna als een haas vandoor te gaan. Je verkleint de kans om gespot te worden aanzienlijk door je net als de rijkelijk aanwezige AI-spelers te gedragen: loop in een rustig tempo, maak geen onverwachte bewegingen en blijf soms even staan in een groepje om op te gaan in de menigte.

De multiplayer van Black Flag

Van hot naar her

Daarnaast is er Wolfpack, een coöperatief speltype waarin je in een groep van hot naar her rent om verschillende doelstellingen te voltooien, zoals het ongezien uitschakelen van AI-tegenstanders in allerhande situaties. Hoewel het spel je aanmoedigt meer punten te scoren door ook hier ongezien te werk te gaan en bijvoorbeeld op exact hetzelfde moment als je vrienden doelwitten te vermoorden, doe je in de praktijk weinig anders dan heen en weer rennen en erop los moorden. Zelfs een aardig bedoelde maar warrig gepresenteerde campagne die de verschillende Wolfpack-arena's op elkaar moet doen aansluiten, weet niet te voorkomen dat dit de saaiste speelstand van allemaal is.

De enige echt nieuwe feature die de multiplayer van Black Flag introduceert ten opzichte van zijn voorgangers is Gamelab. Dit fenomeen pretendeert je zelf speltypes te laten maken, maar in werkelijkheid biedt het vooral een (weliswaar zeer uitgebreide) reeks opties en parameters om aan te passen, zoals de te verdienen punten met bepaalde manieren van moorden en zaken rondom het gebruik van upgrades. Jammer genoeg kun je Gamelab-potjes alleen met vrienden spelen, al worden de beste setups periodiek uitgekozen door Ubisoft en aangeboden aan potjes met vreemden.

In de praktijk zijn alleen de meer conventionele speltypes zoals Deathmatch en Wanted echt te moeite waard. Jezelf (in een menigte of hooiberg) verstoppen en loeren naar verdachte bewegingen om te zien of je een andere menselijke speler kunt opmerken brengt een bepaalde spanning met zich mee die je niet in de singleplayer ervaart. Domination en Artifact Assault hebben hun charme omdat onopgemerkt infiltreren vaak gevolgd wordt door een haastige ontsnapping, al kan het rennen door groepen NPC’s soms voor frustrerende situaties zorgen. Sowieso valt op dat de meeste arena's relatief vlak zijn vergeleken bij de spelomgevingen in de singleplayer, waardoor je nooit echt de gelegenheid hebt om als een echte lenige sluipmoordenaar de hoogte in te gaan.

De multiplayer van Black Flag

Werpmesjes

Gelukkig beschik je wel over een arsenaal aan speciale vaardigheden, zoals de mogelijkheid om je tijdelijk te vermommen, AI-spelers van mensen te onderscheiden door met geld te strooien en mesjes te werpen om tegenstanders te vertragen. Het gros van deze verbeteringen moeten overigens verdiend worden en de meeste zijn alleen bereikbaar wanneer je in het bezit bent van een online pass – al is onlangs bekend geworden dat Ubisoft deze afschaft. Wie geen zin heeft om ervaringspunten te verdienen om deze upgrades eigen te maken, kan desgewenst ook echt geld over de online balk smijten.

Al met al kunnen we niet zeggen dat Ubisoft geen moeite heeft gedaan om de multiplayer van Assassin's Creed bij deze vierde poging tot een succes te maken, maar we zouden in de toekomst graag een andere aanpak zien. We stellen ons voor dat co-op-missies, waarin je elkaar helpt om ongezien rond te sluipen en een vastgesteld doel te bereiken, bijvoorbeeld een stuk beter zouden werken. Bovendien is het jammer dat het zeer vermakelijke vaargedeelte uit Black Flag niet is opgepakt voor multiplayergebruik om gezamenlijk de woelige baren te bedwingen en vloten te plunderen.