De wereld van Front Mission is een alternatieve versie van de onze. Landen zijn onderverdeeld in twee grootmachten: de Aziatische OCU en de Amerikaanse USN. Uiteraard kunnen beide machten niet op gelijke voet leven en wordt er constant oorlog gevoerd. Ieder Front Mission-deel belicht verschillende personages en gebeurtenissen in deze strijd, met alle intriges en complotten van dien. Hoewel ze los van elkaar prima te spelen zijn, wordt er door de games heen vaak gerefereerd naar wat er zich afspeelde in voorgaande delen.

De Front Mission-serie bestaat uit turn-based strategy games waarbij je wandelende robots om beurten over een isometrisch speelveld beweegt. Deze robots heten Wanzers en de speler kan ze van top tot teen zelf samenstellen. De gevechten bestaan uit een steen-papier-schaar principe zoals we dat kennen uit soortgelijke games als Fire Emblem. Dat is ook niet zo gek als je bedenkt dat de eerste Front Mission is gemaakt met Fire Emblem als grote voorbeeld.


De eerste Front Mission verscheen vijftien jaar geleden op de SNES

De eerste Front Mission zag in 1995 het licht op de Super Nintendo. De game werd ontwikkeld door G-Craft, een kleine ontwikkelstudio die toen nog onder Square viel maar daarna met ditzelfde bedrijf samensmolt. In Japan was de game een succes. Toch verscheen het nooit daarbuiten, op een DS remake na, die pas veel later uitkwam in Amerika. Front Mission 2 was hetzelfde lot beschoren. Deze game verscheen twee jaar na het eerste deel, dit keer voor de PlayStation. Square besloot de game in Japan te houden, omdat de diepgang van de gameplay en daardoor de ontoegankelijkheid voor ongeduldige mensen niet geschikt zou zijn voor het westerse publiek. Daarnaast was Square bang dat bepaalde thema's in het verhaal de westerlingen in het verkeerde keelgat zou schieten, zoals een openlijk homoseksueel personage in Front Mission 2.

Naar Europa...

In 2000 was het met Front Mission 3 dan toch eindelijk zo ver. Deze game verscheen niet alleen in Japan, maar ook in Amerika en zelfs in Europa. Daarmee was ook alles wel gezegd. Het derde deel werd in beperkte oplage uitgebracht in Europa en Square deed er verder weinig aan om de game bij ons aan de man te brengen. Dit jaar bracht Square namelijk ook Final Fantasy IX uit, dat een veel groter marketingbudget kreeg. Al snel werd Front Mission 3 behoorlijk zeldzaam.

Front Mission 3 is tevens een deel dat gameplayelementen aanpaste waar de fans niet zo blij mee waren. Vergeleken met de eerdere delen was Front Mission 3 een stuk kleinschaliger en simpeler, wellicht om de westerlingen tegemoet te komen. De game was daardoor ook een stuk makkelijker en had minder strategische diepgang dan de eerste twee delen. Met het vierde Front Mission-deel wilde Square dan ook teruggaan naar de roots.

… en weer terug

Front Mission 4 verscheen enkel in Japan en Amerika. Square vond de verkoopcijfers in Europa niet hoog genoeg om daar verder te gaan met de serie. Front Mission 4 verkocht echter ook in Amerika slecht. Hoewel Square de game goed op de markt zette met de nodige advertenties, konden de spelers zich niet zo vinden in de gameplay die weer complexer en minder gebruiksvriendelijk was dan het vorige deel. Daarnaast was de game gewoon niet zo goed en waren de recensies niet bijzonder enthousiast.


Front Mission 5 is qua verhaal een optelsom van voorgaande delen

Het vijfde en laatste officiële Front Mission-deel verscheen weer alleen in Japan en wederom op de PlayStation 2. Dit was niet alleen een beslissing op grond van verkoopcijfers in het westen. Front Mission 5 was de overkoepelende game die meer dan voorheen verhaalelementen uit alle voorgaande delen samentrok om tot een apotheose te komen. Westerse spelers die niet de kans hadden om de alle titels te spelen zouden daarom weinig binding hebben met het verhaal.

Bevredigend

Front Mission is buiten Japan dus nooit echt een succes geworden, en dat is op zich wel jammer. Voor de geduldige gamer is er namelijk een hoop plezier te beleven. Het zijn games waar je je helemaal in kan verliezen door de strategische gameplay waarbij je daadwerkelijk na moet denken en plannen. Complex en moeilijk onder de knie te krijgen, maar uiteindelijk wel zeer bevredigend.

De Front Mission-serie heeft - enkel in Japan - nog enkele uitstapjes gemaakt naar andere genres, zoals de actieplatformer Front Mission: Gun Hazard en de Front Mission MMORPG. Met Front Mission: Evolved wordt weer een andere richting gekozen. De explosieve actiegame doet het wellicht beter bij ons dan de rest van de franchise gedaan heeft, mede door de keuze voor de westerse ontwikkelaar Double Helix Games. Ben je echter benieuwd naar de turn-based strategy gameplay waar de serie om bekend staat, houdt dan de PlayStation Store in de gaten. Hierop verschijnt binnenkort Front Mission 3, zodat je een stukje verloren geschiedenis in kan halen.