Als ik nadenk over welke games mij in 2014 vooral hebben beziggehouden, dan kom ik al snel uit bij local multiplayer games (Towerfall, Gang Beasts) en ook de meer experimentele, kunst- of installatie-achtige games, die misschien door sommigen niet eens ‘games’ zullen worden genoemd. Ik hou van games die iets nieuws proberen met het medium. Ik hou ook van games die je samen lachend kan spelen, of het nu op de bank voor de tv is of buiten in de open lucht. Niet geheel verrassend daarom dat mijn game van het jaar een game is die deze twee elementen samenbrengt: Sportsfriends.

Eigenlijk speel ik hier een beetje vals, want ik ga niet voor één game - Sportsfriends is een collectie van vier local multiplayergames, verkrijgbaar op PS3 en PS4, en binnenkort ook op Steam. Sportfriends bevat geen traditionele sportgames zoals je misschien gewend bent. Verwacht geen FIFA of Wii Sports dus, maar kleine, korte games van indie developers die je snel oppakt.

BaraBari Ball

BaraBari Ball is de eerste game in de lijst, en misschien wel het moeilijkste om onder de knie te krijgen. Twee teams vechten om de bal in het water aan de zijde van de tegenstander te krijgen. Elk personage heeft unieke moves, dat zorgt voor variatie. Je kan in het water springen om een goal te voorkomen, maar daarbij loop je kans om te verdrinken, aangezien elke speler maar een beperkt aantal ‘jumps’ heeft. Niet mijn favoriete game, want deze vergt van alle vier het meeste skills. Wat ik juist belangrijk vind bij multiplayer games is dat een speler die voor het eerst speelt ook kan winnen, als er überhaupt van winnen sprake is natuurlijk. Een eerlijk duel maakt het leuk voor zowel ervaren als minder ervaren spelers.

Hokra

Hokra is de enige game in de lijst waarbij je echt vier spelers nodig hebt om te spelen, hoewel twee spelers wel samen een controller kunnen delen. Hierbij is het de bedoeling dat je een bal lang genoeg in het vakje van de tegenstander houdt. Simpel, maar effectief, en het is interessant om te merken hoe verschillende levels de gameplay sterk beïnvloeden. Een enkele blokkade maakt het mogelijk om spelers in te sluiten of per ongeluk in je eigen vingers te snijden.

Super Pole Riders

Super Pole Riders is een nieuwe titel van Bennet Foddy, de maker van de bizarre atletiek-flashgame QWOP. Hier moet je een bal in het doel van de tegenstander krijgen met behulp van een polsstok. Hoe je dat doet, is compleet aan jou: ga je voor een dappere sprong of hou je de polsstok recht omhoog en ‘sleep’ je de bal naar het doel? Super Pole Riders voelt ook wel een beetje aan als QWOP – ook hier kun je opzettelijk onhandige controls verwachten, wat resulteert in hilarische situaties. Of je nu voor de eerste keer speelt of voor de dertigste keer, je maakt in principe evenveel kans om te winnen. En toch voelt het zo ontzettend goed als je de bal op precies de juiste manier raakt, ook al weet je niet precies hoe het je is gelukt. Super Pole Riders zorgt voor zoveel bizarre capriolen, dat verliezen opeens leuk wordt. Het is onmogelijk om deze game met een strak gezicht te spelen!

Johann Sebastian Joust

Niet alle games van Sportfriends zijn bedoeld om naast elkaar op de bank te spelen. Johann Sebastian Joust is een experimentele fysieke game waar je ook geen tvscherm voor nodig hebt. Het is oorspronkelijk bedoeld om met Move-controllers te spelen, maar kan ook met de Dualshock-controller worden gespeeld. Het doel van de game is om als laatste speler over te blijven: dat doe je door je eigen Move-controller stil te houden terwijl je die van je medespelers probeert weg te meppen. Beweegt een controller te snel, dan ben je af. De muziek – Bach’s Brandenburg Concertos – geeft de toegestane snelheid aan waarmee je mag bewegen. J.S. Joust is zo toegankelijk, zo speels, en brengt spelers fysiek met elkaar in contact. J.S. Joust speelt als een volksspel, een game die je net zo goed buiten met je eigen regels kan spelen. Het grijpt terug naar de kern van spel en laat spelers vrij in wat is toegestaan en wat niet: mag je bijvoorbeeld je voeten gebruiken, of hoe ver mag je gaan in het beschermen van je eigen controller? J.S. Joust is een fenomeen geworden dat met name een groot succes was op evenementen, omdat het behalve overal gespeeld kan worden ook erg leuk is voor toeschouwers om naar te kijken. Misschien kun je dit geen video game noemen. J.S. Joust is een crossover van fysieke en digitale spellen, een heel interessant gebied om te verkennen.

Al deze games hebben opties waar je de spelregels aan kan passen, zodat de game net even wat anders voelt. Het zijn geen spellen die je uren achter elkaar speelt, maar dat is juist de charme. Sportsfriends was aanwezig op meerdere evenementen afgelopen jaar, en elke keer was de bank volledig bezet. Ik hoor de grappige sound effects en het gelach nog steeds als ik eraan terugdenk. Sportsfriends is een sterke collectie van local multiplayer games die uitblinken in hun simpele ‘ pick up and play’-aanpak. Het maakt niet uit hoe goed je bent in games. Het maakt ook niet uit of je wint of verliest: plezier heb je gegarandeerd. Het gaat hier niet om winnen of punten scoren. Het speciale aan Sportsfriends is de focus op het sociale aspect, hoe leuk het is om samen te spelen met vrienden of vreemdelingen. De games zijn entertainment op zichzelf, zonder dat je een score nodig hebt. En daarmee voelt Sportfriends als een feestje.