De eerste Company of Heroes werd door gamers geroemd om zijn realisme en gedetailleerde spelwereld. Als locatie koos Relic voor het ietwat veilige, maar toch spectaculaire D-Day en de daarop volgende oorlog in Normandië. De stranden van Omaha Beach maakten in vrijwel elke game die zich tijdens de Tweede Wereldoorlog afspeelde hun opwachting; van een indrukwekkende bestorming in Medal of Honor: Allied Assault tot de enigszins knullige aanval in Men of War: Assault Squad. Wat opviel is dat de meeste ontwikkelaars het grootste gedeelte van de oorlog links lieten liggen, of beter gezegd, oost.

Dat terwijl in het oosten, zoals Company of Heroes-lead designer Quin Duffy onlangs al zei, ”13 van de 15 bloederigste slagen uit de oorlog plaatsvonden”. Toch komt het oostfront, op Stalingrad na, in vrijwel geen enkele game terug. Een groep modders verzameld onder de banieren van ‘Company of Heroes: Eastern Front’ besloot hier in 2007 verandering in te brengen. De mod Eastern Front moest een harde, realistische blik geven op de oorlog aan het oostfront.

Change!

De grootste verandering ten opzichte van Company of Heroes zat hem natuurlijk in de setting. De grauwe, donkere omgevingen van Eastern Front staan in schril contrast met de groene vrolijke kleuren van het Franse platteland in de oorspronkelijke game. Bij sommige maps heb je het gevoel dat je naar een blauwdruk uit 1941 aan het kijken bent.

In principe leent elke map zich voor een ander type gameplay. In Prokhorovka, bijvoorbeeld, spelen tanks en voertuigen een belangrijke rol, door de grote afstanden die overbrugd moeten worden. Daarnaast is de map erg open, en heeft het dus weinig zin om grote groepen infanterie in te zetten.

Stalingrad focust zich als map op infanteriegevechten. In de kapotgeschoten stad spelen de enkele grote fabrieken die nog niet beschadigd zijn een doorslaggevende rol. Vaak vinden de gevechten plaats rondom deze relatief ongeschonden gebouwen.

Achtung Panzer!

Bovenop de nieuwe maps voegt de mod de Sovjet-Unie als leger toe, naast de Duitsers en Amerikanen. Ook zijn er nieuwe voertuigen, die zijn ontwikkeld aan de hand van tekeningen en foto’s uit de Tweede Wereldoorlog. Het aantal schoten, de vuurkracht, de snelheid; het voelt allemaal authentiek. Zelfs de geluiden komen over zoals ze 70 jaar geleden ook geklonken zouden hebben.

De beschikbaarheid van een nieuw leger blijkt een goede toevoeging; de eenheden van de Russen zijn goed gebalanceerd voor zowel de single- als multiplayer. Het Eastern Front-team maakt niet dezelfde fout als andere modders door een nieuwe factie te sterk of juist te zwak te maken. Het Russische leger voelt als een compleet nieuwe en vooral volledig geïntegreerde uitbreiding op de oorspronkelijke game.

In totaal biedt de mod 15 nieuwe voertuigen en een even groot aantal nieuwe infanterie-eenheden. Van de legendarische T-34 tank tot de angstaanjagende ‘Stalinorgels’, de Katyusha-raketwerpers. Binnenkort, hopelijk nog voor de release van Company of Heroes 2, verschijnt de tweede grote update voor Eastern Front. Met deze update wordt het Duitse leger aan het oostfront, de Ostheer, aan de game toegevoegd.

Wat mist er nog?

Hoewel geluiden, nieuwe voertuigen en waarheidsgetrouwe ontwerpen bijdragen aan het authentieke karakter van Eastern Front, ontbreekt er nog een belangrijke factor in het beoogde realisme; de impact van sneeuw. Kenmerkend voor het oostfront van de Tweede Wereldoorlog waren de weersomstandigheden; helaas is de ijzige kou niet prominent aanwezig in de mod, slechts in de vorm van sneeuw als bodembedekking. 

In de aankomende update wordt wel toegevoegd dat er sneeuw uit de lucht valt. Toch zal het geen invloed hebben op de bewegingen van de troepen, ze verplaatsen zich niet langzamer als er zware sneeuwval is, en ook tanks lijken nergens last van te hebben. Het ontbreken van de sneeuw en vooral de effecten hiervan op de troepen, is eigenlijk het grootste minpunt aan de mod. Aan het oostfront bepaalde namelijk niet de hoeveelheid tanks of vliegtuigen, maar het aantal graden op de thermometer wie winnend uit de strijd kwam.

Relic Entertainment heeft alvast toegezegd dat het sneeuw wel als gameplayelement gaat gebruiken.
Voor iedereen die hier niet op wil wachten: de Eastern Front mod is hier te downloaden.