Behalve een geheel nieuw ras (de Pandaren) krijgen spelers ook een nieuw continent om te verkennen: Pandaria. Deze naam deed ons wel even achter de oren krabben. De eerdere continenten heten toch ook niet Humania en Orcia? Maar ja, er mag blijkbaar geen twijfel bestaan over waar de nieuwe zwartwitte beren vandaan komen.

De Pandaren zijn meesters in de oude vechtkunst, en introduceren een nieuwe klasse in WoW: de Monk. Dit is een Kung Fu meester, die met spectaculaire schoppen en bewegingen de vijand uitschakelt. Voor het eerst in de entertainmentgeschiedenis hebben we dan dus Panda's die Kung Fu beoefenen. Het concept klinkt ons geweldig in de oren, en zou zomaar een leuke animatiefilm op kunnen leveren. Heeft iemand Hollywood al gewaarschuwd? Overigens is de Monk niet alleen voor de Panda's. Alle rassen behalve Worgen en Goblins kunnen een Monk worden.

Carebears

De Pandaren introduceren behalve een nieuwe klasse ook een nieuwe en voor WoW unieke keuzemogelijkheid. De eerste tien levels van het Pandaleven ben je neutraal in Azeroth: je hoort niet bij de Horde of bij de Alliance. Aan het einde van de introductiequests mag je zelf kiezen aan welke kant je wilt strijden, op basis van welke filosofie je het meest aanspreekt. Panda's zijn dus straks aan beide kanten van het eeuwige conflict te vinden, en Panda versus Panda-gevechten zijn dus zeker te verwachten. Waarbij er dus ongetwijfeld regelmatig ergens een sad panda zal rondlopen.

Een andere nieuwe feature van de uitbreiding is het concept van scenario's. Dit zijn 'PvE battlegrounds' waarbij een groepje spelers samen strijdt tegen computertegenstanders. Hierbij worden gebieden die al in het spel bestaan hergebruikt. Het is overduidelijk dat Blizzard het systeem van Skirmishes uit Lord of the Rings Online één op één overneemt: spelers moeten gezamelijk een aantal fases doorlopen waarbij ze bijvoorbeeld eerst een aantal tegenstanders moeten uitschakelen, dan wat branden moeten blussen en uiteindelijk een eindbaas moeten verslaan. In LOTRO werkt dit systeem erg goed en levert leuke stukken gameplay op.

Gotta catch 'em all

Dat Blizzard voor zijn spelideeën de ogen niet in de zak heeft, blijkt bij de introductie van het nieuwe 'Pet Battle System'. Met een stalen gezicht legde Cory Stockton, één van WoWs ontwerpers, uit hoe dit werkt. Alle spelers kunnen straks in de spelwereld monsters vangen. Sommigen zijn makkelijk te vinden, anderen zijn alleen beschikbaar onder speciale omstandigheden (bijvoorbeeld tijdens het lente festival, als het regent, 's nachts). Spelers stellen teams van drie monsters samen die ze tegen monsterteams van andere spelers kunnen laten strijden in turn-based gevechten. Monsters krijgen ervaringspunten, leren nieuwe aanvallen, en kunnen items vasthouden om tijdens het gevecht te gebruiken. Stockton's presentatie verliep alsof het hier een geheel nieuw en nog niet eerder bedacht spelsysteem was. En inderdaad, wij kennen geen enkel spel dat... Hallo! Dit is Pokemon! In WoW! Hoor je ons? Pokemon! In WoW… Pokewow?!

Talenten

Behalve al deze nieuwe toevoegingen brengt Mists of Pandaria ook een aantal herzieningen van bestaande spelsystemen. De 'talent trees' worden omgehakt. Volgens de ontwerpers kwam het nog te vaak voor dat spelers ofwel belangrijke vaardigheden per ongeluk overslagen, ofwel een soort standaard personage bouwden waardoor de ene Rogue exact gelijk was aan de andere. In het nieuwe systeem krijgen spelers op level tien de mogelijkheid om een specialisatie te kiezen (bijvoorbeeld genezende priester of aanvallende shadow priest) en vervolgens op gezette levels de keuze uit steeds drie nieuwe vaardigheden. De andere twee zijn dan vervolgens niet meer beschikbaar. Sommige vaardigheden, die horen bij een specialisatie krijgt de speler sowieso en sommige algemene spreuken kun je ook weer zelf uitkiezen. Het doel is meer onderscheid tussen personages. De ene genezende priester is straks heel anders dan de andere genezer. Het hele systeem doet erg denken aan de manier waarop Diablo III met personage vaardigheden omgaat. Een leuke extra: spelers hoeven straks niet meer naar hun 'trainer' voor nieuwe spreuken. Net zoals in EverQuest 2 verkrijg je de nieuwe vaardigheden simpelweg als je het nieuwe level behaalt.

Huh

Dag 1 van Blizzcon heeft ons vooral in een toestand van ongeloof achtergelaten. Panda's en Pokewow zijn toevoegingen waar we toch even aan moeten wennen. Het lijkt er op dat Blizzard met deze vrolijkere uitbreiding een andere weg kiest dan de toch wat duisterder Burning Crusade, Wrath of the Lich King en Cataclysm. Misschien is het inderdaad tijd voor iets anders. We zijn in elk geval erg benieuwd naar hoe al deze ideeën uiteindelijk uitpakken. Hierop zullen we echter nog wel een jaartje moeten wachten.