Het worstelcircus van WWE Smackdown vs RAW trekt jaarlijks rond de feestdagen door het land der games heen. Zonder leeuwen, maar met een stelletje clowns waar je U tegen zegt probeert THQ ons wederom in de show van dit Amerikaanse fenomeen te trekken. De 2007-editie van WWE Smackdown vs RAW wist te overtuigen en de vraag is of ontwikkelaars JAKKS de stijgende lijn doorzet in WWE Smackdown vs RAW 2008.

Om eerlijk te zijn vind ik de hele Amerikaanse show rondom de zogenaamde worstelgames heen een beetje teveel van het goede. In plaats van een brute K1-wedstrijd waarin je de pijn door de beeldbuis heen voelt, moet ik bij deze worstelvariant al snel aan Hulk Hogan's oeverloze geschreeuw denken en aan mannen in te strakke pakjes die elkaar zogenaamd (daar is het woord weer) pijn doen. Gelukkig schuift de game je een ander perspectief voor, want in tegenstelling tot de nepslagen wordt er in Smackdown vs RAW wel degelijk op elkaar ingeslagen.

De essentie van WWE Smackdown vs RAW 2008 is hetzelfde gebleven, alsook de oneindige lading gamemodes. Je kunt met alle bekende figuren uit het wereldje aan de haal gaan en dit in zeer uiteenlopende varianten doen. In Hardcore-wedstrijden kun je bijvoorbeeld onder de ring allerlei interessant slagmateriaal vinden, variërend van sloophamers tot stoeltjes en fikkende toortsen. Ga je voor wat meer slapstick avontuur dan kun je in de Ladder-wedstrijden tegen elkaar vechten terwijl er één of twee ladders in de ring staan. Het doel is om op de ladder te klimmen en de in de lucht hangende worstelriem te pakken. Uiteraard werkt iedereen elkaar tegen en is het mogelijk om de ladder omver te rammen als er iemand op staat. Zeker wanneer je met meerdere personen tegen elkaar speelt is dit gegarandeerde lol.

De singleplayer mode van WWE Smackdown vs RAW 2008 heeft een gedaantewisseling ondergaan. De nieuwe 24/7 mode combineert de oude General Manager mode en Season mode in een gloednieuw jasje, waarbij je aan het begin van de game kiest of je een manager of speler wordt. Jammer genoeg bevat de 24/7 mode niet alle worstelaars: de ECW, diva's (dames) en Legends zijn allen niet speelbaar. Zonde voor de fans, maar het haalt de mode nog niet onderuit. Wel een minpunt is dat de mode relatief saai en herhalend is. Je speelt wedstrijden, kunt je speler trainen en wordt door de hectiek van het wereldje van gevecht naar gevecht gesleept. Zo maak je af en toe een beetje ruzie met de andere worstelaars, maar lijkt dit effect niet op lange termijn merkbaar. Waar je het ene moment knallende ruzie met iemand hebt, kun je een paar weken later weer handjesschuddend samen een twee-tegen-twee gevecht beginnen. Een beetje vreemd.

Ook worden de lange laadtijden van de game in de 24/7 mode nog merkbaarder. Want werkelijk voor alles moet geladen worden: een simpel interviewtje van tien seconden, een pre-rendered entree van een speler, het terugkeren naar het menu, en ga zo maar door. De lange laadtijden waren vorig jaar al op de PlayStation 2 merkbaar en ook de Xbox 360-versie van dit jaar heeft er mee te kampen. Het vervelendst zijn de laadtijden tussen de entrees van de spelers. Je verwacht dat dit allemaal in één laadscherm verwerkt wordt, maar ieder 'filmpje' moet geladen worden, wat neerkomt op drie laadschermen voordat je aan het worstelen bent. De binnenkomsten zijn overigens wel erg gaaf uitgewerkt, met lichtshows, typerende bewegingen en dito muziek. Het geeft de game wat elan, maar de prijs die je er voor betaald is iets te goed voelbaar.

Gameplaytechnisch boekt WWE Smackdown vs RAW 2008 vooral progressie door de introductie van de Superstyle Vechtstijlen. Waar je in vorige delen nog met iedere vechterbaas uit kon halen wat je wilde, heeft iedere worstelaar in de 2008-editie zijn eigen twee vechtstijlen. Zo kun je bijvoorbeeld 'Dirty' spelen en, nadat een speciale meter gevuld is die aangeeft dat je veel goede acties uitgevoerd hebt, iemand met twee vingers in zijn ogen prikken of achter hem gaan staan en vol in z'n ballen rammen. Heerlijk! In totaal zijn er acht vechtstijlen die al met al goed in elkaar zitten en toffe extra bewegingen aan de game toevoegen. Naast de Superstyle Vechtstijlen is er niet heel veel veranderd. Heel erg is dit niet, want de vorige editie zal al goed in elkaar.

Alles bij elkaar genomen is WWE Smackdown vs RAW 2008 helemaal geen slechte game: het is zelfs een bijzonder goede game. De verandering ten opzichte van de 2007-versie is echter minimaal, waardoor je jezelf af kunt vragen of de game de aankoop waard is.