“Vroeger waren games veel moeilijker”. Hoe vaak is dat wel niet gezegd de afgelopen jaren? Het is natuurlijk ook wel een beetje waar. Er is tegenwoordig bijna geen spel te vinden waarin je niet doodgegooid wordt met checkpoints of je gezondheid automatisch wordt bijgevuld wanneer je dekking zoekt. Er is uiteraard wel een aantal spellen verschenen dat tegen deze trend ingaan, zoals Demon’s Souls en Super Meat Boy, maar de uitzonderingen zijn spaarzaam. Nu kan Under Siege ook aan dit korte lijstje toegevoegd worden.

Under Siege is een real-time strategiespel met een fantasy-setting uit de keuken van het relatief nieuwe Seed Studios. In het spel neem je de leiding over een aantal leden van een rebellengroepering, die vecht tegen de overheersing van een kwade organisatie. Het is een bekend verhaal, maar het kent ditmaal een kleine twist: op een dag verschijnt een mysterieuze vijand ten tonele, die niet onder de indruk is van de heersende macht, maar iedereen die op zijn pad komt wil vernietigen, goed of slecht. Jij maakt het jouw taak om de herkomst van deze nieuwe bedreiging te onderzoeken en een eind te maken aan de opmars. Dit doe je verdeeld over vijf hoofdstukken, die elk een andere setting met zich meebrengen, wat voor de nodige afwisseling in de omgevingen zorgt.

Hoge prijs

Het strategiegedeelte van het spel is eigenlijk minimaal. De gameplay komt eerder op tactisch vernuft aan. Er gaat geen intensieve planningsfase aan vooraf. In zijn opzet heeft de game dan ook veel weg van Dawn of War II. Je bent geen tijd meer kwijt aan het bouwen van basissen, maar je moet het met een beperkt aantal eenheden doen, die je levend en wel van punt a naar punt b moet loodsen. Onderweg verdien je geld met het verslaan van vijanden en het vinden van schatkisten, die her en der over elk level zijn verspreid. Met het verdiende geld kun je aan het begin van een nieuw level je verloren manschappen aanvullen of opwaarderen.

Het verliezen van volledige eenheden komt naarmate het spel vordert met een steeds hogere prijs. Elke eenheid verdient tijdens de gevechten namelijk ervaringspunten en stijgt zo in level. Elke stijging gaat gepaard met meer gezondheidspunten, meer kracht en nieuwe speciale aanvallen. Raak je alle manschappen van een specifieke eenheid kwijt, dan ben je ook alle ervaringspunten kwijt en moet je van voren af aan beginnen met een nieuwe eenheid. In de eerste levels van de game is dat nog geen groot probleem, aangezien de tegenstand veel lager is, maar verderop in de game ontstaan er onoverkomelijke krachtsverschillen tussen jou en de vijand.

Wil je opnieuw beginnen?

De restartknop wordt al snel je beste vriend. De moeilijkheidsgraad ligt hoog en de leercurve stijgt enorm snel. Het spel mag dan wel drie moeilijkheidsgraden hebben, maar ze doen weinig voor elkaar onder en liggen allemaal boven wat je normaal als gemiddeld lastig zou zien. De laagste moeilijkheidsgraad heeft als grootste voordeel dat friendly fire uitgeschakeld is, want anders komt het regelmatig voor dat een van je eenheden een andere eenheid verwondt of zelfs erger. Je aandacht moet dus niet alleen bij het afweren van de vijandelijke aanvallen zijn, je moet continu het hele strijdveld in de gaten houden. Vooral omdat de computergestuurde vijand er een handje van heeft om je stiekem van achteren aan te vallen, terwijl je daar net je kwetsbare boogschutters hebt neergezet. Gedurende het hele level ben je dus steeds bezig met kleine tactische aanpassingen in je gevechtswijze om je manschappen in leven te houden. Het is overigens niet zo dat de moeilijkheidsgraad per se een struikelblok is, maar het dient wel als waarschuwing. Dit is namelijk geen spel dat je zo even als nieuwkomer in het strategiegenre oppikt of dat je als casual speler even ter ontspanning gaat spelen. Het is hard werken, opletten en doorbijten. Het is alleen jammer dat de uitdaging wat afvlakt wanneer je eenmaal over de steile leercurve heen bent en de missies meer op elkaar beginnen te lijken.

Voor iedereen die vindt dat strategiespellen op de PC thuishoren met muis en toetsenbord is er geen excuus om Under Siege niet te proberen. Het spel is het toonbeeld van een strakke besturing op de console. Dat geldt voor de standaard controller overigens net zo zeer als voor de Move. Afzonderlijke eenheden zijn toe te wijzen aan de vierpuntsdruktoets voor extra gemak in het heetst van de strijd, geen enkel commando vergt een rare toetsencombinatie en met één druk op de knop selecteer je alle eenheden tegelijk. De Move mist enkel de vierpuntsdruktoets, maar is qua besturing verder identiek aan de gewone controller. Het is alleen jammer dat je niet zelf de controle hebt over de formatie waarin gelopen wordt. Je meest kwetsbare manschappen lopen begrijpelijk standaard achteraan, maar zijn hierdoor extra kwetsbaar wanneer je van achteren aangevallen wordt. Iets dat vaak gebeurt en wat je door een beperkt gezichtsveld vaak lastig van tevoren aan kunt zien komen.

Doe-het-zelven

Wanneer je klaar bent met de singleplayercampagne, die je toch een flink aantal uren zoet moet houden, kun je zelf ook proberen missies in elkaar te knutselen met de uitgebreide editor. Het vergt wat oefening, maar wanneer je eenmaal alle functies van de editor begrijpt, is het een geweldig stuk gereedschap om je spelplezier met vele extra uren te verlengen. Daarnaast kun je offline en online uitdaging zoeken tegen andere spelers in verschillende multiplayervarianten. Het is alleen jammer dat er tijdens onze speelsessies geen andere spelers online waren.

Kijkend naar het gebrek aan andere spelers om online tegen te spelen en het lage aantal reacties op het officiële forum van het spel kunnen we wellicht tot de conclusie komen dat Under Siege weinig interesse heeft gegenereerd onder gamers. En dat is jammer, want het is wel degelijk een goed strategiespel, al is het misschien niet erg toegankelijk. En omdat we al de hele review door zijn gekomen zonder de voor de hand liggende grap: nee, Steven Seagal zit niet in het spel. Wellicht als Under Siege 2 ooit het levenslicht ziet.

Under Siege is getest op de PlayStation 3 en is verkrijgbaar via PlayStation Network voor € 14,99.