Terwijl het Europees Kampioenschap voetbal steeds dichterbij komt, komt de commercie rondom het evenement op gang. De breedbeeldschermen hebben oranje kortingstickers gekregen, de fusten Heineken worden per honderd besteld en Scapino prijst de oranje shirtjes, spandoeken en klompen nog maar eens aan in de actiefolders. Nederland raakt in de ban van het EK, en wat is er slimmer dan ook een voetbalgame gebaseerd op het event uit te geven, waarin spelers het Nederlands Eftal zelf naar de finale kunnen loodsen. Of het spel gameplaytechnisch gezien net zo'n feest is als het EK zelf, valt echter nog te bezien.

UEFA Euro 2004 is de officiële EK uitgave van EA Sports' FIFA serie. Het is niet voor het eerst dat de uitgever en ontwikkelaar er ook voor kiest een EK van een game te voorzien, in 2000 konden we ook al het EK in Nederland en België virtueel naspelen. Sinds FIFA 2004 is er vrij weinig aan de gameplay verandert, men bewaart de 'grote' vernieuwingen voor de officiële 2005 uitgave en trakteert ons in UEFA Euro 2004 enkel op wat kleine verbeteringen en een massa aan nieuwe gamemodes.

Van deze gamemodes springt de Euro 2004 mode natuurlijk het meest in het oog. Vanzelfsprekend speel je in deze optie het hele EK na, inclusief de kwalificatie en oefenwedstrijden voorafgaand aan het toernooi. Tijdens deze slopende serie wedstrijden kan er van alles in je team misgaan: spelers kunnen geblesseerd raken of gele en rode kaarten tegen het lijf lopen, maar ook een slecht of goed moraal hebben, waardoor ze slechter of beter gaan spelen. Dit moraal heeft te maken met de meest uiteenlopende gebeurtenissen, waaronder het wel of niet in de basis staan, nevenactiviteiten bij de club waar de speler speelt of het verliezen van een eerdere wedstrijd. In feite merk je op het veld echter weinig van een slecht of goed moraal bij een speler, het gaat meer om de vaardigheden dan om het wisselende geestconditie.

Naast de Euro 2004 mode heeft EA Sports opmerkelijk genoeg nog een aantal modes toegevoegd die je eerder in FIFA 2004 dan in een EK uitgave zou verwachten. Zo zijn de penalty series terug en kun je nu een totaal naar eigen wens ingestelde wedstrijd spelen. Hierbij bepaal je wat de score is, op welk moment je als gamer de wedstrijd in komt, hoeveel rode en gele kaarten er zijn enzovoorts. Leuke opties die de replaywaarde van de game alleen maar verlengen.

Zoals gezegd zijn de vernieuwingen en verbeteringen in de gameplay achterwegen gelaten. Nog steeds is het Off the Ball systeem onhandelbaar moeilijk, zijn de tactische keuzes van de A.I. op z'n minst dubieus te noemen en is het onmogelijk een tegenstander te passeren. Onspeelbaar is de game echter niet en wanneer je met meer dan één persoon speelt is Euro 2004 best vermakelijk. Je kunt met z'n tweeën namelijk wel mooie aanvallen opbouwen en precies op het juiste moment een gat inlopen, wat met een A.I. speler aan je zijde niet zo snel gebeurd.

Maar zoals iedereen weet gaat de FIFA serie in feite ook niet om perfecte gameplay: de entourage, waaronder de visuals, muziek en sound, is waar het om draait. En deze is in UEFA Euro 2004 dan ook weer perfect in orde. Alle Europese teams kloppen tot in het detail, behalve Nederland dan, want de KNVB deed weer eens moeilijk over de licenties, en ook de officiële stadions zijn tot de centimeter nauwkeurig nagebootst. Tijdens de wedstrijden hoor je weer de stemmen van John Motson en Ally Mc Coist, waardoor je geen glimp van het vertoonde mist en ook nog wat leuke weetjes over vorige EK's oppikt. Daarnaast klinken ook de nummers die tijdens het doorlopen van de menu's afgespeeld worden heerlijk, en zou de hele soundtrack niet misstaan als CD.

Deze menu's hebben overigens wel last van een lage reactiesnelheid, waardoor je soms het gevoel krijgt dat de Xbox de game niet aan kan, wat natuurlijk de reinste onzin is. Dit komt ook naar voren in bepaalde wedstrijden, wanneer de framerate enorm daalt en je de hele wedstrijd in een soort van stroboscoopeffect volgt. Niet de mooiste stukjes programmeerwerk.

UEFA Euro 2004 is geen game die eerdere FIFA's weet te overtreffen en hoogstwaarschijnlijk enkel uit commercieel oogpunt op de markt is gebracht. Toch biedt de game je met het EK voor de boeg een leuke 'voorbereiding' op de komende wedstrijden en staat het spel niet misplaatst in de reeks Oranjeartikelen die we binnenkort allemaal weer gaan kopen. Groot minpunt voor ons Nederlanders is het ontbreken van de officiële namen in het Nederlands eftal, want met Ned 9 in de spits Europees Kampioen worden doet ook geen eer aan aan de welbekende EA Sports entourage. Enkel voor de fans dus.

Gameplay: 7 Graphics: 8 Geluid: 8,5 Algemeen: 7,0