Het originele Trackmania was een onverwachte hit. Het spel werd door een opvallend klein team in elkaar geknutseld, maar had een verslavingsfactor waar menig big budget spel nog een puntje aan kan zuigen. De geniale vondst in Trackmania was de puzzelmode, waarin vernuftig denkwerk en stuurmanskunst gecombineerd werden. Trackmania Sunrise bouwt verder op het concept van Trackmania, maar brengt tevens een hele lading nieuwe spelelementen.

Trackmania, en dus ook Trackmania Sunrise, is een racespel waarin het realisme ver te zoeken is. Er was maar één ding dat telde tijdens de ontwikkeling van Trackmania, en dat was pure fun! De besturing is van de simpelste soort, want voor het besturen van je voertuig heb je enkel de vier pijltjestoetsen nodig. Het weggedrag heeft weinig met de werkelijkheid te maken. Je auto's sturen erg snel, ongeacht je snelheid, en je kunt enkele honderden meters door de lucht vliegen om vervolgens te landen en vrolijk verder te rijden. Tijdens je vlucht door de lucht kun je zelfs de richting en snelheid van je auto nog wat corrigeren, om zo netjes op de weg terecht te komen.

Trackmania Sunrise kent een drietal spelmodi, namelijk de racemode, de puzzelmode en de platformmode. De eerste twee spelmodi ken je misschien nog uit het eerste deel. In de racemode dien je een parcours binnen een bepaalde tijd uit te rijden. Er rijden ook een aantal andere auto's over het parcours, maar daar kun je niet tegenaan botsen, je rijdt er dwars doorheen! Je tegenstanders representeren de drie medailles (goud, zilver en brons) die je kunt halen. Ben je eerder dan de gouden wagen over de finishlijn, dan zul je de gouden medaille ontvangen. Medailles zijn nodig om nieuwe parkoersen vrij te spelen.

De puzzlemode is een heel ander paar mouwen. Hierin krijg je een aantal bouwblokken waarmee je zelf een parcours in elkaar mag sleutelen. Het beginpunt, eindpunt, een aantal checkpoints en een paar obstakels of stukjes parcours zijn vaak al wel geplaatst. Aan jou is vervolgens de taak om met de beschikbare bouwblokken en zo efficiënt mogelijk parcours uit te stippelen, om zo een zo goed mogelijke tijd neer te zetten. Vooral voor de tijd van de gouden medaille dien je vaak erg creatief te zijn en de meest onlogische dingen uit te proberen.

Het maken van een parcours in de puzzelmode geschiedt via een eenvoudige trackeditor, die ook zonder restricties te gebruiken is om je eigen banen in elkaar te boksen. De trackeditor werkt in principe erg eenvoudig, omdat alles is opgebouwd uit vierkante blokken die netjes in elkaar passen. Met de nieuwe functionaliteit van Trackmania Sunrise is de editor echter wel iets complexer geworden. Vooral het maken van tunnels of het plaatsen van objecten in de lucht, is nog wel eens lastig.