The Next Penelope is een top-down racer die leent van Micro Machines, F-Zero, WipEout en de klassieke literatuur. In de soepel sturende ruimteracer moet je binnen de grenzen van een parcours blijven terwijl de camera in- en uitzoomt. Het levert snelle en frustrerende circuits op, die mede daardoor uitdagend zijn. En het blijft niet bij racen. Mythische eindbazen (denk vliegende minotaurus en bumperklevende Griekse prins) wachten aan het einde van elk circuit en moeten worden verslagen met originele wapens, zoals een harpoengeweer of een speciale ‘transportation beam’.

Met dat wapen beam je naar een ander deel van het circuit, waardoor je buiten schot blijft of hele bochten overslaat. Elke verslagen eindbaas levert bovendien nieuwe wapens op, zodat zwaardere races een klein beetje gemakkelijker worden. Nét dat kleine beetje om te winnen. Elke race is pittig, want tweede plaatsen leveren niets op en alleen perfect gereden races ontgrendelen nieuwe missies. Bereid je dus voor op zenuwslopende ritten die je keer op keer met zweet op de controller herstart. Hierbij meteen deze tip: gebruik een controller!

Tijdens de introductiemissies mag je het opnemen tegen de mythische prinsen uit de Odyssee, maar nergens overheerst de wereld van Homerus. De Odyssee is slechts een excuus om eindbazen vorm te geven en de prinsen (ofwel de ‘vrijers’ in de mythologie) vormen hier gewoon andere voertuigen. Een eindbaas zoals de minotaurus blijkt een mechanische vuurballenmachine en in de races zit teveel snelheid om ooit te denken “waar ligt Ithaka” of “wie was Penelope eigenlijk?”.

The Next Penelope

Uitdagend en verfrissend

De wapens en snelle races eisen alle aandacht op in The Next Penelope. Het eerste wapen geeft snelheidsboosts om door obstakels te stoten, later krijg je à la F-Zero mijnen tot je beschikking. Hoewel je energie verliest bij het gebruik van wapens, levert het weer energie op bij elke rake klap. Dit is een spelregel die prima werkt en vraagt om voorzichtigheid bij het gebruik van je arsenaal. Eindeloos mijnen op het circuit gooien kan je eigen ondergang betekenen.

Er is nog een spelregel met een uitdagend effect op de races: wapens worden namelijk pas actief na de eerste ronde. Dit verplicht je als speler om het circuit goed te verkennen voordat je snelheidsboosters inzet of mijnen plaatst. Elke race wordt zo een spel van opletten, racen en vechten, met als kers op de taart een fiks eindbazengevecht. Wapens die je verdient in de ene wereld zijn ook op de rest van de werelden toe te passen, zodat je op logische wijze voortgang maakt in het kleurrijke universum.

Wat opvalt na een paar rondjes in The Next Penelope is de moeilijkheidsgraad. Die ligt hoog en zorgt voor frustratie na je zoveelste poging om een race te winnen of een eindbaas uit te schakelen. Maar in die frustratie ligt een groot deel van de pret. The Next Penelope verplicht je om steeds iets beter te racen of een andere tactiek toe te passen wanneer een eindbaas maar niet de pijp uit gaat. The Next Penelope duwt zodoende de speler naar het maximale van zijn of haar kunnen en haalt daarbij alles uit de engine waar de game op is gebouwd.

The Next Penelope

Toegankelijk universum

The Next Penelope is gemaakt in Construct 2, een gamemaker die bij trouwe lezers van Gamer.nl vast een belletje doet rinkelen. Eerder publiceerden wij een aantal simpele lessen voor het maken van games in deze engine en het is dan ook fijn om te zien wat iemand uit de software haalt. Alle graphics, muziek en gameplay-mechanics in The Next Penelope zijn gemaakt door Aurelien Regard, een Franse ontwikkelaar die twee jaar tijd en flink wat spaargeld investeerde om deze game te publiceren. En hoewel hij het spel in eerste instantie uitbrengt op Steam (pc & Mac), verschijnt The Next Penelope dankzij de mogelijkheden van de software vast snel op Linux en mobiele apparaten.

The Next Penelope bevat een volledige solomodus met meer dan 18 levels en een speeltijd van 3 tot 4 uur. Dat lijkt kort, maar nieuwe levels en een vierspelermodus zijn al aangekondigd. De ontwikkelaar bracht de singleplayermodus overigens al eerder uit in Early Access en hier viel op hoe compleet het spel toen was. Uitdagend en plezierig is The Next Penelope al, met de beloofde extra content krijg je als speler simpelweg meer van het goede.

The Next Penelope is nu beschikbaar via Steam (pc en Mac).