Het zien van het bekende Crytek-logo op een mobiel apparaat is een leuke verrassing, doch eentje die vraagtekens oproept. Een mobiele game met de CryEngine? Gelukkig werkt The Collectables prima vanaf de iPhone 4 en speel je het binnenkort ook op Android-tablets en telefoons. De mobiele CryEngine werkt goed en serveert uitbundige jungles met dynamische lichteffecten en imposante explosies.

Paint it black

In The Collectables trek je met een viertal huurlingen van eiland naar eiland op zoek naar de illustere vijand die schuilgaat onder de naam “The Enemy”. Vergezeld van een stijl die doet denken aan vintage filmposters en recente uitspattingen van uitgerangeerde actiehelden dropt het spel je uit een helikopter op een kaart. Palmbomen wuiven je na onder de druk van helikopterwieken en in gedachten dendert de soundtrack van Tour of Duty voorbij. Zo begint The Collectables, ondanks de afwezigheid van een verhaallijn, filmisch goed.

In de prachtige gebieden – variërend van jungles tot oude ruïnes – ren je van A naar B door op het scherm te tikken om de vier helden te verplaatsen. Het is ook mogelijk om één huurling naar een locatie te slepen, wat handig is als je iemand achter een muurtje wilt plaatsen. De meest gebruikte tactiek, blijkt al snel, is het verplaatsen van je hele club naar zwakkere tegenstanders, terwijl je de betere huurlingen achter een muurtje zet voor het uitvoeren van speciale aanvallen.

Want terwijl de helden erop los knallen, activeer je speciale acties door kaarten uit een deck te spelen. Onderin het scherm heb je plek voor maximaal vijf kaarten die de groep beschermen of versterken. Er zijn bijvoorbeeld kaartjes waarmee je de helden onzichtbaar maakt, evenals kaarten die je naar tegenstanders sleept om een granaat of dynamietstaaf te werpen. Het slepen van de kaartjes in het scherm werkt prima en voegt een licht strategisch element toe aan de levels. Al rennend en knallend door het scherm razen is een beproefde tactiek; maar in latere levels moet je toch echt met afleidingsmanoeuvres en speciale kaarten werken.

Spaarzaam spelen

The Collectables werkt met een energiemeter, die eenmaal vol op 140 punten staat. Een potje (lees: missie) kost 20 punten en zodoende speel je zeven potjes voordat de meter leeg is. Dat lijkt weinig, maar valt mee omdat je veel goud en ervaring verdient met de missies. Voor je het weet ben je weer een level gevorderd en is de meter vol – de beloning voor level-uppen. Zo speelden wij de eerste drie uren probleemloos aan één stuk door en was het niet nodig om goud uit te geven aan nieuwe energie.

Na een uur of wat geef je een kleine 100 goudstukken uit om de energiebalk op te vullen, waarbij je optioneel missies opnieuw speelt om het goud terug te verdienen. De balans met het oog op in-app goud is goed en stelt spelers in staat om zonder een cent uit te geven uren onafgebroken te spelen. Natuurlijk leg je je tablet of telefoon ook wel eens weg om te eten of slapen en in dat geval is de meter vol als je het spel weer oppikt. Energie is nooit voorgoed op en vult bij per minuut.

Het free-to-play karakter van The Collectables is daardoor nooit storend. Een missie opnieuw spelen voelt bovendien niet als grinden, omdat je weet waarvoor je het doet en altijd nieuwe kaarten kunt winnen. Er zijn reguliere en zeldzame kaartjes te sparen en per level staat netjes aangegeven wat je wint bij welke beurt. Is je goud bijna op maar heb je genoeg energie over? Speel gerust een paar oude missies en je hebt weer een voorraad goud. Andere missies leveren weer brandstof op waarmee je helden en wapens verbetert.

Get to the choppa!

De pret in The Collectables is dus nooit afhankelijk van betalingen. Het is hier een kwestie van sparen en spelen, niet van bouwen en wachten (zoals in het recente Dungeon Keeper Mobile). Als je lang doorspeelt en sporadisch goud betaalt om verder te gaan dan is dit omdat het spel zo vermakelijk is, niet eens zozeer vanwege de verslavende factor. The Collectables zit als spel goed in elkaar en de enige minpunten zijn de hier en daar trage camera en het niet aanpasbare deck tijdens het spelen. Met een arsenaal van negen kaarten (waarover je beschikt op level 7) verschijnen lukraak vijf ervan op het scherm. De overige vier kaarten schuiven natuurlijk wel in het deck na het gebruik van kaarten, maar toch voelt het vreemd. Je hebt geen volledige controle over de volgorde van alle kaarten.

Toch is het sparen van kaarten wel een leuke bonus, die doet denken aan de stickerboeken van vroeger. Kaarten kunnen bovendien worden gerecycled, iets dat we niet vaak zien in het free-to-play genre. Heb je vier kaarten over die je nauwelijks gebruikt, dan ruil je ze in voor brandstof, waardoor je weer een paar waardevolle upgrades kunt uitvoeren. Zo kom je gestaag verder en staat een indrukwekkend spel van meer dan 44 levels volledig voor je open.

The Collectables is nu beschikbaar voor iOS, een versie voor Android is in ontwikkeling.